Book: Беглец



ГЛАВА 1

-Эй, проснись!

Просыпаться совершенно не хотелось. Даже сквозь закрытые веки я ощущал на своем лице мягкий свет утреннего солнца. Ветерок, доносивший до меня запах сухой травы, приятно холодил кожу. Похоже, вчера я зачем-то уснул на улице.

- Ну же, давай, просыпайся, - требовательно повторил откуда-то сверху женский голос. - Как ты вообще здесь оказался?

Действительно, как? И - что меня интересовало куда больше - где? Я распахнул глаза и резким движением сел, едва не столкнувшись лбом с очень странной девушкой.

- Ты эльф, - полувопросительно произнес я, разглядывая незнакомку.

- Ясное дело, - фыркнула она. - Будто ты эльфов никогда не видел.

Ее узкое лицо, если не считать бледной, даже немного зеленоватой кожи, было почти человеческим. Светло-русые волосы и заостренные длинные уши тоже не вызывали особого удивления. Но глаза незнакомки - огромные, чуть раскосые, цвета, напоминающего янтарь, выдавали в ней создание, которого просто не могло быть в нашем мире. Эльф. Всегда думал, что их не существует. Вот только как мне было объяснить ей, что мое «всегда» началось каких-то пару минут назад, когда она меня разбудила?..

- Странный ты какой-то, - снова заговорила девушка, - всего четвертый уровень, а дрыхнешь в чаще, как у себя дома. И барахла никакого…

- Барахла? - переспросил я, медленно поднимаясь на ноги.

Теперь незнакомка едва доставала макушкой мне до середины груди. «Совсем маленькая», - рассеянно подумал я, поднимая руки, чтобы рассмотреть их. Крупные, сильные кисти, ладони с небольшими мозолями, загорелые предплечья. От локтя и выше - рукава рубахи из светлой ткани. Чужие руки. Не обращая внимания на непрерывную болтовню девушки, я медленно спустился с невысокого холма туда, где между камней слышалось журчание ручейка.

Сквозь водную рябь на меня смотрел рослый худощавый мужчина. Судя по седой бороде и таким же длинным и свалявшимся волосам, ему было не менее сорока-сорока пяти лет. Внимательные серые глаза, расположенные близко к переносице, обветренные узкие губы, бледные щеки… Абсолютно обычное лицо, если не считать того, что я его видел впервые.

- Насмотрелся? - снова раздался голос эльфийки за моей спиной. - Выглядишь, кстати, отвратительно. Но что поделаешь - одной мне отсюда не выбраться. Это надо ж было заспавниться так далеко от города, - девушка недовольно тряхнула головой. - Тут любые мобы разложат на раз. Так что давай, собирайся и пойдем. Четвертый уровень тоже не фонтан, но ты потолще меня, хоть как-то оттанчить сможешь.

Половины из слов, которые произнесла незнакомка, я не понимал. Видимо, она догадалась об этом по моему удивленному лицу, поэтому пояснила:

- Просто не давай никому подойти ко мне. Дальше сама справлюсь, - девушка достала из-за спины легкий лук. - У тебя хоть что-то есть?

- Нету, - я смущенно развел руками.

- Ты точно какой-то странный, - вздохнула эльфийка. - На, держи. Но потом отдашь, как в город придем - у меня сейчас каждая монетка на счету.

С этими словами она протянула мне кинжал в потертых ножнах, на которых болтался узенький ремешок. Я кое-как пристроил его себе на пояс и вытащил оружие. Клинок был не длинным - примерно с две моих ладони, но широким и неожиданно увесистым. Простая рукоять, обмотанная полосками кожи и тусклое тупое лезвие с зазубринами. И все же я почему-то почувствовал себя увереннее.

Спасибо, - поблагодарил я девушку. - Кстати, как тебя зовут?

Ты что, читать не умеешь? - удивилась она. - Я Лита. Вот же написано, - лучница ткнула пальцем в воздух прямо над своей головой. И у тебя тоже, Анвер.

Анвер. Отлично. Что ж, хотя бы имя у меня было. Странное, как все, что происходило. Я понятия не имел, откуда взялась эта уверенность, но что-то настойчиво подсказывало, что звали меня совсем не так. И что меня вообще не должно было быть здесь, среди огромных деревьев, чьи кроны подпирали небо. Однако делиться этими мыслями с новоприобретенной спутницей явно не следовало - она и так, похоже, уже жалела, что дала оружие в руки незнакомому мужику с седыми космами. Впрочем, я едва ли смог бы как-то ей навредить. Длинная кольчуга покрывала тело эльфийки почти до колен, легкие кожаные сапоги надежно защищали ноги, да и лук явно не выглядел игрушкой. Настоящий боец. А я… Здесь мои мысли словно уперлись в невидимую стену. Сознание, с легкостью выхватывавшее из памяти названия предметов, упорно отказывалось сообщать что-либо о том, кто же я такой. Ладно, разберемся. План, который предложила Лита, пока меня вполне устраивал. Выбраться из леса. Дойти до города. Все просто.

- Далеко тут? - спросил я. - В смысле, до города - далеко?

Судя по выражению лица лучницы, я снова сморозил какую-то невиданную глупость. На мгновение ее взгляд сделался отсутствующим.

- Километров шесть-семь - если по прямой. Вот туда, - добавила эльфийка, махнув рукой мне за спину. - Давай, иди первым. Ты же у нас милишник.

***

Шагать впереди пришлось недолго. Общительная девушка уже через пару сотен метров догнала меня, и дальше уже шла рядом. К моему счастью, Лита оказалась одной из тех, кто может часами говорить, не слишком задумываясь о том, слушает ли их собеседник, и не требуя от него произнести хотя бы слово в ответ. Сейчас это было очень кстати. Пусть смысл половины терминов, которыми она так и сыпала, оставался для меня неясным, я хотя бы примерно начинал понимать, как устроен этот мир. Но все-таки поверить в то, что я родился и, судя по моему виду, прожил сорок, а то и все пятьдесят лет здесь, не получалось. Что-то не сходилось. Как вообще должен себя чувствовать мужчина в таком возрасте? Память услужливо доставала из небытия радикулит, инсульт, инфаркт, простатит и одышку. Я понятия не имел, откуда мне были известны все эти слова и даже их значения, но больше удивляло другое. Мы шагали по неровной каменистой поверхности уже почти полчаса, а я не ощущал никаких признаков усталости.

На этом месте мои размышления были прерваны самым бесцеремонным образом. Лита резко остановилась и дернула меня за рукав.

- Приплыли, блин, - процедила она сквозь зубы.

Два крупных волка с темной, почти черной шерстью выходили из-за деревьев прямо на нас. Я попятился назад, одновременно пытаясь задвинуть эльфийку себе за спину.

- Тихо, - прошептал я, - если не будем шуметь, может, и не нападут. Они сами нас боятся не меньше.

- Нет, ты точно шибанутый на голову, - проворчала Лита, даже не пытаясь понизить голос. - Не нападут, как же. Давай, иди танкуй, и постарайся не поймать стрелу, - добавила она, толкая меня вперед.

От неожиданности я покачнулся и сделал несколько неуклюжих шагов. Для зверей это словно послужило сигналом к атаке. Я едва успел заметить, как две черные тени начали движение, когда они уже были передо мной. Первой мыслью было просто попробовать убежать, даже если для этого пришлось бы бросить бестолковую девчонку. Но чужое тренированное тело отреагировало само. Одного волка я поймал на острие кинжала еще в прыжке. Сталь вошла в широкую грудь почти по самую рукоять, и мои пальцы тут же залила кровь. Сбросив с клинка бездыханную тушу, я с размаху рубанул второго хищника прямо по клыкастой морде. Волк покатился по земле, но подняться уже не успел. В его бок вонзилась стрела. Не дожидаясь, пока Лита снова натянет тетиву, я одним ударом добил зверя.

Красавчик! - лучница подскочила и радостно ткнула меня кулаком в бок. - Тайминг просто идеальный! Силовая атака в момент прыжка, да еще и с критом. А я-то думала ты совсем нуб. Без царапинки, считай, двух волчар раскатал. Ну, давай, снимай шкуры и пойдем.

- Снимать шкуры?

Меня все еще немного потряхивало после схватки со зверями. Даже не верилось, что я способен на что-то подобное. Хотя, откуда мне было знать? Может быть, я всю жизнь только и занимался тем, что убивал волков. Но, даже если это и было так, в памяти не осталось ничего о том, как освежевать тушу. Я затравленно посмотрел на Литу, боясь в очередной раз ляпнуть что-нибудь не то. Девушка закатила глаза и сама шагнула к мертвым хищникам. Останавливаясь над каждым из них по очереди, она просто протягивала вперед руку, словно хватая что-то невидимое. Один за другим, волки растаяли в воздухе. Очередная странность, но моя способность удивляться себя уже исчерпала.

- Кинжал тогда оставишь себе. Идет? - предложила эльфийка.

Я молча пожал плечами. Почему бы и нет. Не знаю, каков обменный курс волчьих шкур по отношению к кинжалам в городе, но здесь, в лесу, явно предпочтительнее было бы иметь что-то острое. Ну, пусть даже не очень острое, ладно…

Закончив с бартером, мы с Литой зашагали дальше. Уже скоро мы вышли на что-то, что уже нельзя было назвать лесной тропой. Камни под ногами изрядно покрылись мхом и травой, но все же я не сомневался, что когда-то давно их укладывала рука человека. Нередко приходилось перелезать через упавшие деревья или даже обходить места, в которых цивилизация окончательно сдала свои позиции наступающему лесу. Но все же мы неизменно возвращались на дорогу, которая с каждой сотней метров становилась все более и более заметной среди зарослей. Судя по всему, до города оставалось не так уж много, так что я позволил себе расслабиться. Как оказалось, преждевременно.

На этот раз на нас напали не животные. Впрочем, назвать этих созданий людьми тоже было сложно. Тощие, полуголые, заросшие длинными грязными волосами, троглодиты скорее напоминали диких зверей, чем разумных существ. Едва ли они знали какие-то слова кроме «убью» и «добыча». Эти крики, а также примитивное оружие, которым они размахивали, не оставляли никаких сомнений на счет их намерений. Не могу сказать, что я резал себе подобных без каких-либо угрызений совести, но этот странный мир написал для всех одинаково жестокие правила. И потом, разве у меня был выбор? Бой начала Лита. Если бы не ее стрелы, я едва ли смог бы выстоять против трех дикарей, даже с невесть откуда взявшимися боевыми умениями. Один из них споткнулся, получив в грудь две стрелы, одну за другой. Я ожидал, что троглодит тут же свалится, но он упрямо продолжал двигаться в нашу сторону, хоть и куда медленнее, чем остальные. Мне предстояло драться сразу с двумя. Тощего карлика с дубинкой я не особо боялся, но второй враг был крупнее, его тело прикрывала ржавая металлическая пластина, а руки сжимали топор. Дождавшись, когда здоровяк размахнется, я подпрыгнул и пнул его ногой в живот. Маневр удался - дикарь свалился на землю, дав мне несколько секунд для того, чтобы расправиться с его соплеменником. Увернувшись от неуклюжего взмаха дубиной, я нанес несколько быстрых ударов. На мое удивление, тщедушный противник упал только после четвертого или пятого. Запас живучести у местной антропоморфной фауны был просто атомный. Радовало только то, что с третьим троглодитом Лита уже покончила - он лежал на земле, утыканный стрелами, похожий на огромного дохлого ежа. Но самый сильный и опасный из наших врагов пока что был цел и невредим.

Я кружил вокруг него, давая эльфийке возможность прицелиться и выстрелить. Несколько раз топор просвистел в опасной близости от головы, но пока что мне удавалось не подставляться под удар. Лита не торопилась - даже с такого расстояния попадание в броню едва ли могло бы как-то навредить противнику. Нужно было бить наверняка. Мне показалось, что до того момента, как в плечо дикаря вонзилась первая стрела, прошла целая вечность. Глухо заворчав, толстяк переключил свое внимание на лучницу. Таким моментом нельзя было не воспользоваться. Поднырнув ему под руку, я ударил кинжалом прямо в заднюю часть колена. Похоже, мне удалось подрезать сухожилие - напористости своей противник не потерял, но двигаться стал куда менее проворно. Лита сразу же сообразила, что надо делать. Отступая, она всаживала в троглодита одну стрелу за другой. Спустя минуту все было кончено.

- Здоровый, блин, - заговорила эльфийка, - еле свалили. Броньку себе заберешь?

Я отрицательно помотал головой. Жалкая защита не стоила того, чтобы таскать на груди тяжелую железку. Внутреннее чутье подсказывало, что для меня в схватке скорость куда важнее доспехов. А вот от топора, который выронил павший враг, я не отказался. Не самое удобное оружие, но уж точно получше кинжала. Несколько раз взмахнув им для пробы, я прислушался к своим ощущениям. Неплохо. Даже очень. Но все-таки немного не то. Тот, кем я был раньше, явно предпочитал другое вооружение.

Лита тоже не теряла времени даром. Все, что представляло хоть какую-нибудь ценность, мистическим образом перекочевывало в ее бездонные карманы. Я не мог себе представить, куда она умудрилась засунуть уродливую броню убитого. Откуда-то на ум пришла фраза про дамские сумочки и пятое измерение, но вспомнить, что она точно означает и где я ее слышал, так и не удалось. Закончив с грабежом, довольная эльфийка повела меня дальше.

***

Великан стоял прямо посреди дороги, не прячась, подобно тем дикарям, которых мы видели раньше. Только это и спасло нас с Литой от неизбежной схватки. Скрываясь от противника, мы нырнули за огромный валун, лежащий на обочине.

- Блин, вот попали, - прошептала эльфийка. - Этого нам не убить. Восьмой уровень.

Я осторожно высунулся из-за камня, чтобы получше рассмотреть врага. Гигантский, примерно два с половиной метра ростом и чуть более цивилизованного вида чем те, которых мы убили. По крайней мере, полностью одет. Были даже сапоги - такого размера, что хрупкая Лита, наверное, смогла бы поместиться в любой из них целиком. Тело дикаря покрывала броня из плотной темной кожи с парой-тройкой металлических вставок и такие же штаны. Огромные волосатые ручищи сжимали дубину, окованную железом. Впрочем, к этому оружию скорее бы подошло слово «бревно».

- Не хотел бы я попасть под эту дуру, - тихо произнес я, - с одного удара положит. Обойдем по лесу, если повезет - не заметит.

- А может, попробуем? - отозвалась Лита. - Тех мы вообще на раз уделали. У тебя ж теперь топор. Подруби ему ногу, а дальше - как тогда.

- Умная, блин… - я досадливо посмотрел на лучницу. - Да он меня по дороге размажет. И потом, у него и штаны, и сапоги - так просто не пробить. Зачем он вообще тебе дался?

- Ну как это - зачем? Скажешь тоже, - глаза эльфийки жадно заблестели. - Опыт, шмотки. А то и монеток с него вывалится. В городе ними куда веселее.

- А тебя не смущает, что он тоже человек? - поинтересовался я. - Я вообще думал, что это они тут разбойники, а мы мирные путники.

- Юмор у тебя, конечно… - проворчала Лита. - Пацифист хренов. Если что, в отважные паладины только с тридцатого уровня записывают. И то рубить придется направо и налево.

Я задумался. Мир, который меня окружал, явно не строился на любви и согласии. Совсем юная девушка считает абсолютно нормальным убивать людей (ну, почти людей) за несколько монеток. Сколько вообще лет моей спутнице? Выглядит она от силы на двадцать с небольшим. Хотя, эльфы вроде как долгожители, так что ей может быть и все двести. Но вот ее речь… Ну не верилось мне, что потенциально бессмертное существо будет так изъясняться. И при этом никакого уважения к моим сединам. Я же ей в отцы гожусь! Я прожил долгую жизнь, и кем-то в этой жизни был. Только вот кем? Может быть, учителем или врачом.

«Ага, - издевательски произнес внутренний голос, - с каких это пор учителя так орудуют кинжалом?» Я тяжело вздохнул. Да уж, с мирными профессиями как-то не срасталось. Пока что выходило, что ничего, кроме как убивать, я не умел. Но смущало не это. От мысли, которая никак не хотела покидать мою голову, становилось страшно. Мне нравилось убивать. Только когда враг был рядом, а руки сжимали оружие, я переставал ощущать себя беспомощным ребенком, потерявшемся в огромном чужом мире. Все становилось на свои места. Убей - или убьют тебя. Я чувствовал, как бесформенной, неконтролируемой волной во мне нарастает гнев. Гнев словно толкал меня в спину, заставляя выйти вперед, чтобы встретиться с противником лицом к лицу. И плевать, что он вдвое крупнее меня и куда лучше защищен. Атаковать, раз за разом пробивая броню и погружая топор в податливую плоть, раз за разом уходя от ударов его страшного оружия, пока обессилевший гигант не свалится на землю, истекая кровью. Существовать, только бросая вызов тем, кто сильнее. Убивать, чтобы жить.

- Не высовывайся. Я справлюсь один, - глухо приказал я Лите, поднимаясь во весь рост.

И ломанулся прямо на дикаря. Не задумываясь о том, что делаю, я выставил вперед левую руку и ударил великана всей силой своего гнева. Пространство передо мной сначала сплелось в тугой клубок, а потом вырвалось на свободу, толкнув противника в грудь. Даже этой непонятной энергии не хватило для того, чтобы опрокинуть великана. Но он все же отклонился назад, потеряв равновесие. Не останавливаясь, я с разбегу рубанул его прямо в живот, вырвал топор из хлюпающей раны и, уже отходя назад, нанес удар в колено. Гигант взмахнул дубиной, но меня уже было не достать. Его оружие могло бы сломать позвоночник, даже слегка зацепив, а вот быстрые выпады дикарю явно не удавались. Он громко ревел, наступая на меня, но при этом постоянно открывался для контратаки. Всякий раз, когда его самодельная палица проносилась мимо, я умудрялся рубить в плечо или в не прикрытый кожаным доспехом локоть. Экономно расходуя силы только на контратаку, я выматывался медленнее, чем противник. Чувствовалось, что он слабеет - удары гиганта становились все беспорядочнее и все менее точными. Я же, напротив, только усиливал напор, уже успевая бить не только по рукам, но и по корпусу. После одного из таких выпадов, дикарь грузно опустился на одно колено, уперев оружие в землю. Не дав ему опомниться, я закончил схватку. Острое лезвие топора отделило огромную бородатую голову от туловища, и она покатилась по дороге, обильно орошая кровью камни. Тело же так и осталось стоять, выплевывая алые фонтанчики из разрубленной шеи. Сам не понимая, что происходит, я прильнул к ране губами и сделал несколько глотков горячей, соленой жидкости. Это словно наполнило меня новыми силами - теперь я был готов драться еще хоть с сотней гигантов. Весь мир должен был трепетать перед моей мощью! Я поднял голову вверх и громко закричал. Сейчас уже не было нужды таиться - пусть хоть все жалкие троглодиты этого леса соберутся, чтобы попробовать отомстить. Я перебью их одного за другим - стариков, женщин, детей - любого, кто осмелится встать на моем пути.



- Анвер!

Какой знакомый голос. Где же я его слышал?

- Анвер, что ты делаешь?

Голос прозвучал чуть громче, пробиваясь сквозь окутывавший меня красный туман ярости.

- АНВЕР!

Я пришел в себя, когда до Литы оставалась буквально пара шагов. Сейчас расширившиеся от ужаса глаза эльфийки показались еще более огромными. Сначала я не мог понять, почему она так на меня смотрит и выставляет вперед ладони, словно пытаясь от чего-то защититься. И только когда мой разум окончательно прояснился, я осознал, что произошло. Топор глухо ударился о землю, вывалившись из моих рук.

- Анвер, это ты? - испуганно произнесла девушка, медленно пятясь назад.

- Да. Вроде бы… - с тяжелым вздохом ответил я.

Даже словоохотливая лучница была несколько шокирована произошедшим. Что, впрочем, не помешало ей оперативно обобрать труп. От радостных комментариев, которые обычно сопровождали акт грабежа, она на этот раз воздержалась. Остаток пути до города мы преодолели в полном молчании. Лита, похоже, вообще больше не хотела подавать голос - то ли боялась, что я снова превращусь в сносящего все на своем пути кровожадного монстра, то ли просто утратила ко мне всякую симпатию, которой и так было не слишком много. Скорее второе. Эльфийка, несмотря на юный возраст и скромные габариты, явно была не из пугливых. Уже через пару минут с ее лица полностью сошла бледность, и оно приобрело обычное независимое и заносчивое выражение. Я мог только позавидовать такой выдержке. Драка и помутнение рассудка полностью вымотали меня. Если бы на нас напали сейчас, я едва ли бы смог что-то сделать. К счастью, никаких дикарей или волков нам больше не встретилось.

Дорога окончательно перестала напоминать остатки величия древней цивилизации и как будто бы даже стала шире. Камни лежали плотно друг к другу, и между ними уже не пробивались упрямые лесные травы. Видно было, что здесь ей часто пользуются. За первым перекрестком, который мы прошли, начали попадаться и путники. Сначала всего пара человек, потом десятки, а по мере приближения к городу - и сотни. Рыцари в блестящих доспехах, солдаты, одетые в броню поскромнее, белобородые старцы в цветастых мантиях (неужели волшебники?) и другие самые разные люди. И не только люди! Эльфы - соплеменники Литы, высокие зеленокожие крепыши с острыми клыками и выпирающей нижней челюстью (их я сразу окрестил про себя орками), низкорослые, но широкоплечие гномы, а также такие создания, назвать которых ни одним из известных мне слов я не мог. Большинство из них передвигалось на своих двоих, но встречались и те, кто ехал верхом. В основном - на лошадях, но пару раз в бесконечном потоке, окружавшем нас, мелькнули внушительные фигуры и ветвистые рога животных, напоминающих гигантских лосей или оленей.

Наверное, со стороны я выглядел ужасно глупо - немолодой мужик, нелепо таращащий изумленные глаза на местное пестрое многообразие. Впрочем, как оказалось, нас таких было немало. Людей, эльфов, орков, старых и молодых, неизменно бедно одетых - в обноски вроде моей рубахи, простенькие кольчуги или дырявые сыромятные доспехи. С ржавыми мечами и топорами за поясом или короткими луками за спиной. Их объединяло одно - удивление, с которым они разглядывали все, что попадалось им на пути. Я украдкой посмотрел на свою спутницу. Похоже, она тоже была здесь впервые. Лита с нескрываемым восторгом озиралась по сторонам, раскрыв рот. «Почти как ребенок - подумал я, - а гонору-то сколько…»

- Рот закрой, ворона залетит, - слова старой шутки сами сорвались у меня с языка. Эльфийка резко сомкнула губы и бросила на меня уничтожающий взгляд.

- Иди ты знаешь куда… - обиженно проворчала она, - боец-терминатор.

- Прости.

Хорошее настроение как ветром сдуло. Боец, терминатор. Хорошо хоть кровопийцей не назвала. Хотя, если разобраться, имела на то полное право - я же и ее чуть не зарубил, впав в боевой транс. Тоже мне, воин-берсерк… От мысли о том, что я каких-то полчаса назад хлебнул крови, к горлу подкатывал комок.

- Ладно, проехали, - Лита улыбнулась. - Ты тоже извини, что я так себя веду. Не разговаривала с тобой совсем… Я реально испугалась, - девушка явно смущалась, словно говорила что-то, за что ей было стыдно. - Нет, я, конечно, понимаю, что здесь все ненастоящее, но так реалистично, блин…

Ненастоящее. Я не мог найти лучшего слова. С самого начала меня не отпускало ощущение какой-то фальшивости всего окружающего мира. Волосатые разбойники, похожие на неандертальцев, всего лишь в паре километров от города, эльфийка, которая выражается, как тинейджер. Разномастная толпа, в которой только взрослые мужчины и женщины, но нет ни одного ребенка, а пожилые мудрецы словно сошли со страниц сказочных книг - все, как на подбор, статные, благообразные, с пушистыми белоснежными бородами и нестареющими глазами, исполненными сочувствия и благородства…. Ну не бывает так. Не бывает, и все тут! Черт, я ведь даже думаю какими-то нездешними понятиями. Куча слов, значение которых я себе отлично представлял, просто не могли здесь существовать. А где могли? И кто все те, что сейчас меня окружают? Такие же, как и я, гости из ниоткуда, или коренные обитатели этого картонного мирка? Слишком много вопросов.

На мгновение у меня потемнело в глазах. Голова закружилась. Я бы не удивился, если бы сейчас дорога, неестественно голубое небо, толпа людей и не-людей вокруг вдруг исчезли, и, прорывая тонкую ткань морока, на меня бы лавиной обрушился настоящий мир. Но прошло совсем немного времени, и зрение ко мне вернулось. Дорога осталась на месте - сквозь тонкие подошвы сандалий я чувствовал неровные камни. Небо - все такое же яркое, ультрамариновое. Никуда не делся и поток людей вокруг меня. Пластмассовый мир устоял. Вместо этого изменился я сам. Поначалу казалось, что в уголках моих глаз, на самой границе поля зрения, плавают какие-то разноцветные искорки. Когда я пытался повнимательнее их разглядеть, они словно увеличивались в размерах и становились четкими и разборчивыми. Слева - три параллельные полоски - красная, синяя и зеленая. Снизу - набор крохотных значков, смысла которых я не понимал. А что здесь, справа, на самом верху? Кружочек, в котором непрерывно дергалась тонкая… линия? Палочка? Стрелка! Это компас!


ГЛАВА 2

- Так, давай по порядку. Представь, что ты разговариваешь… ну, с ребенком там, или с умственно отсталым. Эй, прекрати, это не смешно!

Но Литу было уже не остановить. Наглая эльфийка хохотала, запрокинув голову назад. На нас уже начинали поглядывать другие посетители таверны. Заведение, в котором она меня умудрилась таинственным образом отыскать, вмещало всего с десяток длинных деревянных столов, но народу в него набилось изрядно. Я рассеянно подумал, что подобные забегаловки здесь, наверное, на каждом шагу. Маленькие, простые, но по-своему уютные. Грубый дощатый пол, низкие потолки и крохотные окна, почти не дающие света. Даже сейчас, в самой середине дня, внутри царил мягкий полумрак. За широким прилавком, напоминающим барную стойку, протирал оловянные кружки здоровяк в засаленном переднике. Сам хозяин таверны, не иначе. Усатый, толстый, с залысинами - все как положено. В дальнем углу скучала… официантка? Или горничная, черт знает, как они правильно здесь называются. Кстати сказать, довольно эффектная девушка - насколько мне позволяло разглядеть скудное освещение. В очаге горел огонь, а на вертеле, судя по запаху, готовилось что-то ужасно вкусное. Рот наполнился слюной. Пусть вокруг всего лишь подделка, фантом - чувство голода, которое с каждой минутой мучило меня все сильнее, было самым что ни на есть настоящим.

- Лита… я есть хочу, - произнес я, пытаясь добавить в голос столько жалостливых ноток, сколько мог.

Редкий мужчина будет спокойно мириться с положением альфонса - пусть даже невольным, но особого выбора у меня не было. И потом, она же явно что-то забрала с тех дикарей, которых мы убили в лесу. Что же касается моего кошелька, то нолики, стоявшие в одной из закладок напротив пунктов «серебро» и «золото», красноречиво заявляли о том, что черта бедности проходила прямо через стол, разделявший нас с лучницей. Ох уж этот интерфейс… Сначала я вообще ни черта мог в нем понять - упрямые значки, буковки, цифры и полоски постоянно норовили убежать обратно за край поля зрения, стоило мне хотя бы на миг перестать фокусироваться на них. Усилием воли я заставил себя не размахивать руками в воздухе, пытаясь ухватить неуловимые окна и символы - надо мной и так уже начинали посмеиваться. Тем более что это абсолютно не помогало. Надеюсь, Лита сможет хоть что-то мне объяснить.

После того, как я чуть не грохнулся в обморок по дороге к городу, она куда-то пропала. Мы просто потеряли друг друга в толпе. Миновав городские ворота, я не стал любоваться местными красотами и сразу же устремился к вывеске с надписью «Свиной череп». Хотелось забиться в угол и спокойно разложить все по полочкам. Просто посидеть и подумать в сравнительно тихом и безопасном месте. И тут моя спутница вдруг возникла прямо на пороге. Не знаю почему, но я был рад ее видеть. От мыслей легче не становилось. Куча вопросов и ни одного ответа…

- Кстати, как ты нашла меня? - поинтересовался я, вынырнув из омута воспоминаний. - Ты знала, что я здесь?

-Неа, - Лита усмехнулась. - Просто догадалась. Парни все такие. В любой непонятной ситуации - в кабак. А с тобой явно что-то не то творится.

- Зачем тогда искала? Из леса вышли, до города добрались…

- Ты, конечно, странный, - задумчиво произнесла эльфийка. - Но хороший. Не хотелось тебя одного бросать. Ты же ничего толком не умеешь - только топором орудовать, - девушка на мгновение замолкла, но, помявшись, продолжила. - Да и стыдно как-то. Шкурки волчьи по пятнадцать монеток в магазине идут, а кинжал тот от силы десять стоит. Да и остальной лут я себе забрала…

- Лита-а-а, перестань ругаться непонятными словами, - простонал я, - говорю тебе - я ни черта не понимаю и не помню. Ни как я оказался здесь, ни что вообще происходит. Я даже не знаю, кто я такой.

- Мда, как все запущено, - кисло проворчала лучница. - И как тебя зовут в реале, и из какого ты города, и сколько тебе на самом деле лет - тоже не помнишь?

- Э-э-э…

- А, блин, - эльфийка тряхнула головой, - ты ведь понимаешь, что ты в игре, да?

Я кивнул. Значит, игра. Шахматы, покер, футбол, боулинг… Нет, не то. Ну же, башка, работай! Ага, вот уже теплее - Квака, Герои, Фоллаут. Я вспомнил слова, но что они значили?

- Компьютерные игры. Соображаешь? - участливо спросила Лита.

Я соображал. Подсказки, которые дала спутница, словно прорвали плотину, и на меня хлынул поток воспоминаний - терминов, значений, фактов… Голова просто разрывалась. Пульсирующий мозг выдавал волны информации одну за другой: улицы, мокрый серый асфальт, звуки голосов, автомобили, дома - одинаковые высотные коробки, какие-то узкие лестницы. Люди - их лица были словно скрыты в тумане, но я был точно уверен, что всех их знаю. Какие-то смазанные и разрозненные куски памяти. Компьютерные игры. Стрелялки, РПГ, стратегии. Только в моих воспоминаниях неизменно присутствовали клавиатура, мышка и пара бутылок по соседству с монитором…

- Тебя покормить, чтобы голова лучше работала? - снова заговорила эльфийка. - Будешь свиную ногу?

- Две, - я слабо улыбнулся. - И пивка бы…

- Тоже два? - прыснула Лита. - Пьянь. Только пришел в себя, первым делом - за стакан. Ладно. Интерфейс видишь? Окно персонажа? Абилки?

- Что-то вижу, - мне с трудом удалось удержать себя от того, чтобы снова начать ловить ускользающие иконки руками. - Да, вот тут характеристики. Инвентарь, еще какая-то хрень…

- Угу. В левом верхнем углу шестеренка. Это основное меню.

-Нету, - я, как мог, косил глаза вверх и влево, но никакой шестеренки там не было. - Вообще пустой угол.

- Фигня какая-то, - Лита недоверчиво поморщилась. - Не должно такого быть. Получается, тебе из игры не выйти, настройки не поменять… Надо в администрацию сервера обратиться. Или подождать, пока обруч сам тебя автоматом рубанет.

- Обруч?

- Это будет очень длинный день. Давай для начала перекусим.

***

Все оказалось не так уж плохо. Под пиво и свиную ногу с печеным картофелем курс «виртуальное пространство для чайников» усваивался просто на ура. Тем более что мозг иногда милостиво подкидывал мне очередной кусок воспоминаний. Технология, если не вдаваться в подробности, была проста. Укладываешься на диван, надеваешь специальный обруч, втыкаешь его в USB - и бац ты в игре. Полное погружение. Разумеется, ощущения жара, холода, боли и усталости сведены до минимума, но в остальном игровой мир почти неотличим от реального. То, о чем десятилетиями грезили писатели-фантасты, стало возможным. Не так уж давно - всего пару-тройку лет назад. Сам принцип был разработан куда раньше, но только желание миллионов людей ИГРАТЬ по-настоящему смогло обеспечить его развитию такой резкий и колоссальный скачок. Мне «посчастливилось» застрять в топовой ММОРПГ «Небесный Край». Кусок про создание персонажа, эльфов, орков и прочих существ я слушал краем уха, воздавая должное внутриигровой кухне, но потом Лита перескочила на работу устройств для вирт-симуляции. Варианта, по ее словам, у меня было два: либо обратиться в техподдержку, либо дожидаться, пока пройдет семь часов и обруч сам выполнит аварийный выход, дабы не дать пользователю совсем уж заиграться. А ведь умная машина. Я сумел вспомнить, что нередко люди настолько «залипали» в онлайн, что полностью утрачивали связь с реальностью. И это в эпоху мышек и мониторов - что уж говорить о настоящем вирте! Да, здесь можно было легко застрять. А потом сойти с ума… От этой мысли меня прошиб холодный пот. А может, я и есть такой несчастный геймер? Человек, который настолько погрузился в красочный мир «Небесного Края», что забыл, кто он такой? Что, если сейчас мое тело неподвижно лежит на кровати (воображение сразу же нарисовало тощего изможденного школьника), а разум уже не в силах самостоятельно найти выход? Страшно? Страшно. Надо отсюда валить.

- Как связаться с техподдержкой? - быстро спросил я.

- Написать. Вот только почта - в основном меню, - ответила Лита. - Круто, да?

- Хреново. А ты можешь написать им вместо меня?

- Могу. Давай, - эльфийка пожала плечами. - Игрок с никнеймом Анвер… так, айди ты не знаешь, это тоже настройках… - глаза девушки быстро забегали туда-сюда - она листала интерфейс. - Застрял в игре. Отсутствует кнопка вызова основного меню… Годится?

- Норма. Нет, ты не подумай, мне здесь нравится, - поспешно заговорил я, не желая обидеть Литу. - Но, блин, сама понимаешь - дело плохо. Надеюсь, что память восстановится. Или хотя бы в зеркало на себя посмотрю…

- Ага, прикинь, ты в реале такой же дед, - прыснула девушка. - Все, теперь сидим ждем, пока админы отзовутся. Я тут заодно народ на форуме поспрашивала - говорят, что иногда часа два ответа ждать приходится.

- Имей уважение, - проворчал я, - раз уж ты думаешь, что я такой древний. Тебе самой-то сколько лет?

- Много, - сухо отозвалась Лита. - Вместо того чтобы задавать глупые вопросы, покопался бы в характеристиках. Кстати, ты уровень апнул, когда великана убил. Поздравляю.

Почему бы и нет. Сидеть еще долго… Ну-ка посмотрим, что тут у нас. Куча всего. Ладно, разобрался в Диабле - и здесь разберусь.

Вопреки моим ожиданиям, основных параметров оказалось всего три. Я мысленно похвалил разработчиков - зачем вводить кучу цифр, которые, по сути, почти полностью друг друга дублируют. Например, Сила и Выносливость. Здесь игроделы оставили только Силу:

«Физическая мощь персонажа. Влияет на:

очки здоровья и скорость их восстановления;

модификатор урона холодным оружием или голыми руками;

расход очков энергии от быстрого или силового удара для любого типа оружия, а также при использовании различных типов брони;

эффективность блока;

максимальный переносимый вес;

Персонажи с низким показателем не смогут открыть некоторые двери и использовать тяжелые предметы».

Ну а что, логично. Смотрим дальше. Ловкость:

«Подвижность и гибкость персонажа. Влияет на:

очки энергии и скорость их восстановления;

вероятность критического удара;

вероятность успешно уклониться от атаки противника;

Персонажи с низким показателем ловкости будут чаще допускать в бою промахи и ошибки».

Вроде тоже ничего сложного. Где-то похожую систему я уже видел. Поехали дальше. Интеллект:

«Определяет магический потенциал персонажа. Влияет на:

очки маны и скорость их восстановления;

модификатор эффективности заклинания и характеристик призванных существ;

вероятность успешно отразить магическую атаку противника;

Персонажи с низким интеллектом не смогут открыть некоторые двери и использовать сложные магические предметы».

Вот, собственно, и все - из основного. А что у меня?

Сила: 6

Ловкость: 10

Интеллект: 5



Доступные очки характеристик: 2

Очки здоровья: 85

Очки энергии: 100

Очки маны: 50

Получается, что я ловкач. Логично. Я вспомнил, как сражался с дикарями в лесу. Урона маловато, но зато - цел и невредим. Даже не зацепили ни разу. Лита тогда еще сказала, что у меня четвертый уровень. Видимо, почти все очки характеристик до этого я вливал в Ловкость. А что делать с двумя оставшимися? Это так сразу не решишь - нужно читать дальше. Начнем с основ, так сказать:

Имя: Анвер

Имя как имя. Уверен, что здесь и помудренее клички встречаются. Всякие там Кровавые Ужасы и Людоеды - куда ж без них?

Раса: человек

Просто и понятно. Никаких стартовых бонусов и предрасположенностей - но и штрафов никаких. Зато приятная плюшка - одна дополнительная единица основных характеристик каждые пять уровней. Ага, теперь понятно, откуда у меня два нераспределенных очка.

Пол: мужской

Замечательно. Очнулся бы в лесу в теле эльфийки или, не дай Бог, гномихи - вот был бы прикол… Блин, а может, я в реале женщина? Не, что-то не похоже. Больно много на официантку пялюсь. А хороша, чертовка. Даже жалко, что нарисованная. Или как правильно сказать - смоделированная?

Никаких отметок о выбранной специализации я вообще не нашел. Все ветки прокачки открыты. Это как так? Получается, хочешь - колдуй, хочешь - топором кромсай? Интересно. Древо умений было огромным и разветвленным. Вернее - целых три блока деревьев. Воина, Бродяги и Мага. Многочисленные и сложные цепочки, на которых, подобно плодам, размещались перки и абилки. Обалдеть, какие слова вспомнил. Нет бы, как маму зовут... Ближе к основанию - самые простые и доступные. Выше, там, где три основных направления прокачки переплетались и пересекались - сложные и мощные, доступные только высокоуровневым персонажам. Ну, это точно не про меня - я-то всего-навсего на пятом. Хотя, что-то вроде как умею. На воинском древе умений два перка - владение мечом и критический удар, и еще одна абилка - удар ногой. Помним-помним. Полезная штуковина. А что может? «Наносит урон равный урону оружия в основной руке и оглушает противника на 0,5 секунд. Также прерывает любое текущее действие, кроме быстрой атаки. Врагов более низкого или равного персонажу уровня опрокидывает на землю и оглушает на дополнительных 2 секунды». Значит, стан. Незаменимая вещь. Особенно когда придется столкнуться с магами. Не успеешь оглушалкой сбить заряжающееся заклятье - считай, труп. В этом блоке все. А еще? Самая основа древа боевой магии, в ветке телекинез. «Удар ветра». Хмм, работает примерно как тот же пинок, только без урона. Зато на расстоянии. Еще один стан в арсенале - неплохо! Одиночную цель буду разделывать на раз, даже если вражина на пару-тройку уровней выше. Правда, толпой даже мелюзга мне страшна, здоровья-то кот наплакал - затыкают. Ну да ладно, бронька да верные друзья мне в помощь. Плюс подвижность хорошая - на крайняк, убежать смогу.

Все вроде. Нет, не все! Вот еще пара закладочек, в которые я пока не заглядывал. Особенности персонажа. Ну, и какие у меня эти самые особенности? «Ярость берсерка». Мама родная… «Активировавший Ярость берсерка персонаж получает бонус к силе и ловкости, а также ко всем умениям, связанным с рукопашным боем, в зависимости от уровня. К сожалению, берсерк забывает о защите и становится более уязвимым (+30% к получаемому урону), а его сознание затуманивается (-20% от базового значения Интеллекта). Также каждое использование умения приводит к потере 5 очков Морали. Базовая продолжительность - 30 секунд. Берсерк может продлевать время действия умения, а также восстанавливать энергию и здоровье, выпивая кровь поверженных врагов, но в этом случае есть возможность потерять контроль над собой и атаковать дружественных персонажей. Подобные действия вызовут негативную реакцию у всех светлых НПС, поэтому умение крайне не рекомендуется использовать в населенных пунктах». Вот это подарочек. Нет, конечно, прирост характеристик и навыков - это приятно, но я слишком хорошо помнил, во что меня превратила «Ярость берсерка». Одного раза хватило. Или не одного? Я поспешно открыл закладку «Статистика».

Всего убито Игроков: 0

Всего убито врагов:

Волки - 4

Дикари - 5

Великаны - 1

Всего убито невинных:

Мужчины - 15

Женщины - 8

Животные - 3

Ё-моё! Если верить игровому интерфейсу (который, кстати сказать, меня пока что не обманывал), я просто какой-то изверг. В голове промелькнула красочная и крайне жуткая картина: здоровенный лохматый мужик с ревом врывается в мирную деревеньку и начинает голыми руками убивать людей направо и налево. Безумные глаза, по седой бороде стекает кровь жертв. Люди в панике разбегаются во все стороны, но ускоренный темной магией убийца настигает их - одного за другим, сокрушая все на своем пути. Мужчин, женщин, собачек и кошечек. Детей, слава Богу, в списке не было. Подозреваю, что разрабы вообще не стали вводить в мир игры несовершеннолетних НПС - во избежание, так сказать… Омерзительно. На выходе имеем четыре уровня и основательно просевшую Мораль. Мда. Пусть это все не по-настоящему, но на душе все равно как-то гадко. Даже пиво уже не радует. По-быстрому раскидав два свободных очка в Силу и Ловкость, я закрыл интерфейс. Перк потом возьму, не горит.

- Добро пожаловать в наш сказочный мир обратно, - с коварной ухмылкой поприветствовала меня Лита, издевательски изображая кого-то, кто с пустым лицом имбецила размахивал перед собой в воздухе руками. Я даже догадывался, кого именно.

- Угу, спасибо, - буркнул я. - Из техподдержки не писали?

- Да, написали, - ответила эльфийка, заглянув в меню. - Сказали сидеть на месте и ждать, пока до тебя дотопает дежурный админ. Так что отдыхай, - добавила она, поднимаясь со скамьи.

- Ты куда?

- Пойду поброжу по городу, гляну, что тут с квестами, - Лита пожала плечами. - Не торчать же тут столько времени. Кстати, вот тебе маленький сувенир от нашего покойного друга.

С этими словами она положила какой-то сверток на стол передо мной и, не дожидаясь благодарности, вышла.

Я даже привстал, чтобы попытаться ее догнать, но вовремя вспомнил, что уходить мне сейчас нельзя. И чего она так взъелась? Всем известно, что спрашивать у женщин про возраст неприлично… Видимо, я нарушил какое-то неписаное правило геймеров. А, черт с ней, не до этого сейчас - со своими проблемами бы разобраться. Дождаться админа, выйти из игры. Очень надеюсь, что память вернется быстро. Желательно - сразу. Потом уже загляну обратно, раздобуду деньжат и угощу Литу. И не в «Свином черепе», а где-нибудь, где посветлее. Должно же здесь быть место, куда рыцарь (ну, или кто я там?) может пригласить даму? Характер у нее, конечно, не леденец, но все-таки она помогала мне, даже подарок оставила. Ну-ка, посмотрим.

Немного покопавшись в меню, я сообразил, как поместить обновку в свой инвентарь. Ага, одежка. Кожаный доспех, похожий на уменьшенную копию того, что Лита сняла в лесу с великана. Плотные штаны и жилетка - с наплечниками, но без рукавов. В нескольких местах небольшие металлические вставки. Я перетащил одежду из рюкзака на персонажа, и тут же мои обноски сменились толстой темной кожей. Броня была отлично подогнана по фигуре - даже не пришлось ничего подтягивать. Легкая и удобная, движений почти не стесняет. Штрафа к ловкости никакого, а уровень защиты приличный. Похоже, Лите пришлось отсыпать немало монеток умельцу, который из грубого доспеха великана сделал этот. Да уж, с такой шмоткой я все ближайшие леса хоть один зачищу. Только надо бы еще оружие поменять, топорик-то средненький, мягко говоря…

Высокий человек (или не человек?) в плаще без приглашения уселся прямо напротив меня. Я даже не успел заметить, как он подошел - настолько быстро незнакомец возник буквально из ниоткуда.

- Времени мало, парень, - тихо заговорил мужчина, перегнувшись через стол так, чтобы только я мог его слышать.

Лицо собеседника было спрятано в тени капюшона, откуда на меня смотрели светящиеся зеленоватым глаза. Довольно пугающее зрелище. Особенно если прочитать буквы, плавающие в воздухе над его головой.

Фенрир

Боевой маг 40 уровня

Злить его точно не стоило. Я не слишком хорошо представлял себе баланс классов и рангов в «Небесном Крае», но что-то подсказывало, что игрок такой силы запросто мог пятерых таких как я размазать по полу таверны. Ровным слоем.

- Если тебе хочется жить, беги отсюда. Это игра, но проблемы у тебя - реальнее некуда.

- Чего? Кто ты? Что вообще происходит? - осторожно перебил его я.

- Тише, не ори, - Фенрир продолжил говорить, не обращая внимания на мои вопросы. - Ничего не спрашивай. Сейчас я встану и уйду. Ты подождешь ровно сорок секунд, выйдешь из таверны и как можно быстрее двинешь подальше отсюда. Желательно - вообще из города.

- Почему я должен тебе верить? - испуганно прошептал я.

А ведь вроде только все начинало налаживаться…

- Да как хочешь, - резко ответил маг. - Но если техподдержка доберется сюда раньше, чем ты исчезнешь, я тебе не завидую. В реал не сбежать, не забывай. Кстати, мне с ними встречаться тоже совершенно ни к чему. Вот, держи, - добавил Фенрир, бросая на стол небольшой кошелек, в котором что-то приятно зазвенело, - больше я тебе помочь ничем не могу, так что - бывай.

Ушел. Десять секунд. Да что за хрень со мной творится? Черт, и почему Лите вздумалось удрать именно сейчас? Она бы явно лучше меня знала, что делать. Двадцать секунд. Кто вообще этот Фенрир? Может быть, это просто чья-то дурацкая шутка? Обычный глюк, а местные старожилы просто надо мной издеваются? Тридцать секунд. С другой стороны, он был чертовски убедителен. И откуда ему знать, что мне не выйти из игры? Да и сам маг явно не жаждал встретиться с агентами техподдержки. Но почему? И какие у меня есть основания их опасаться? Сорок секунд. Здесь что-то нечисто. Сначала я застреваю в вирте, потом таинственный незнакомец сообщает мне, что я в опасности. Таких совпадений не бывает. В сущности, вопрос только в одном: можно ли верить Фенриру? От того, что я сбегу, он ничего не выигрывает. Ну, попрячусь от админов еще несколько часов. Потом обруч сам выкинет меня из игры. Стоит ли это изрядной суммы денег? Очень вряд ли. Но если предположить, что он говорит правду… Все, время вышло. Черт с ним. Доверившись интуиции, я схватил уже второй за сегодняшний день подарок и быстрым шагом покинул таверну.

ГЛАВА 3


Отойдя на сотню шагов, я все-таки засомневался и решил понаблюдать за входом в «Свиной череп». Игроков на улице было довольно много, так что, в случае чего, можно просто затеряться в толпе. Если незнакомец в капюшоне не обманывал, ребята из техподдержки должны начать меня искать, не застав в таверне. Я выбрал себе укромное место в тени, из которого было видно все, что происходит на улице. Интересно, как выглядит админ? Топовый уровень, не иначе. Нарочито неброский наряд. Или наоборот - золотые доспехи, зачарованный меч?.. Хотя вряд ли. Техподдержка - ребята скромные. Прийти, починить, выслушать ворчание, пообещать исправиться. А может, с него монет стрясти? За моральный ущерб, так сказать. Зашел поиграть, дескать, на полчасика, и тут такое… Опоздал на работу, выговор получил. На пару тысяч местной валюты точно потянет. А то и на все пять.

Тьфу, блин! Я ни черта не помню, таинственные незнакомцы предупреждают меня об опасности, а еще я застрял в онлайн-игрушке. Самое время подумать о том, как раздобыть виртуальных денег. Нет уж, увольте. Не буду ничем рисковать. Сколько я сейчас в игре? Часа три-четыре? Отлично, просто поброжу где-нибудь, пока обруч не выкинет меня отсюда. И все, добро пожаловать в реальный мир. Здесь, конечно, здорово, и махать топором куда веселее, чем пылиться в офисе, но хорошенького понемножку. Сейчас бы в зеркало посмотреть на себя настоящего - может, вспомнил бы еще чего…

Задумавшись о насущном, я чуть не прозевал админа, входящего в «Свиной череп». Действительно - одет простенько, в серую длинную робу с капюшоном, перехваченную узким пояском. Ничего особенного. Я бы даже и не подумал, что это он, если бы не его свита. Не меньше десятка двухметровых мордоворотов с алебардами, облаченных в сияющую броню. Стражники. Букв над головой не разобрать, но цвет у них другой, не такой, как у обычных игроков. Судя по всему - неписи. Шестеро остались стоять снаружи, а остальные проследовали внутрь за командиром. Я напрягся. Мои проблемы явно были не из тех, которые можно было бы решить с помощью отряда вооруженных до зубов громил. И все же админ не только взял их с собой, но и приказал караулить выход из таверны, на тот случай, если… Если что? Справиться в одиночку с высокоуровневым игроком я бы даже не стал и пробовать, а вот сбежать… Сложно, но вполне реально. Опрокинуть на него стол, треснуть по голове кружкой - и к двери. Если повезет, удастся выскочить наружу до того, как он испепелит меня каким-нибудь атакующим заклятием. А на улице догнать меня будет сложнее: энергии у меня много, броня легкая - бегать я должен неплохо. Видимо, на этот случай маг-администратор и оставил часть стражников на входе. Но одно было очевидно: исход нашего диалога мог быть не самым приятным - для меня.

Выходит, Фенрир не врал? Выходит, техподдержка направилась сюда вовсе не для того, чтобы мне помочь? Да уж, «Небесный Край» становился все интереснее и интереснее. Эльфы, гоблины, средневековые города, словно сошедшие со страниц Толкиена или Сапковского - а теперь еще и вполне реальные тайны и проблемы. И вопросы, вопросы, вопросы. Вот только задать их было некому. Не админу же, в самом деле. А он, кстати сказать, уже выходил из «Свиного черепа». И не просто выходил, а буквально вылетал. Я инстинктивно присел, укрываясь за криво сложенной поленницей у стены деревянного домика. Маг какое-то время оглядывался по сторонам, потом, раздраженно махнув рукой, отдал приказания стражникам и достал из складок одежды предмет, который на таком расстоянии разглядеть не удалось. Похоже, что-то вроде местного средства связи. Артефакт засветился мягким голубоватым светом, и в нем возникло какое-то изображение. Магический кристалл, значит? Ну, почему бы и нет - не мобильником же пользоваться. А тут тебе и звук, и картинка. Больше беспокойства, правда, сейчас вызывал не командир отряда, объявляющий меня в общий розыск, а его неповоротливые подчиненные, медленно, но верно грохотавшие по мостовой коваными сапогами все ближе и ближе к моему укрытию. Всего двое - остальные разошлись в другие стороны, но мне бы и этих хватило за глаза и за уши.

Я аккуратно завернул за угол, где уже мог выпрямиться во весь рост, и быстро зашагал подальше от преследователей. Лучше направиться к центру города - проще спрятаться в толпе, где в глазах рябит от разномастных лиц и табличек с именами, чем пытаться покинуть город через ворота. Уж там-то меня будут поджидать в первую очередь. А так хотя бы есть шанс побродить по базарным площадям и узеньким улочкам в ожидании аварийного отключения. Часа три от силы. И все, больше никаких игр. Красиво, интересно, но не для меня. Если зеркало, то есть интерфейс, не врет, я уже слишком стар для того, чтобы чем-то таким заниматься. А уж теперь, когда фэнтезийный мир подкинул мне парочку сомнительных сюрпризов, продолжать знакомство с ним совершенно не хотелось. Гуляем, жуем баранки, ждем дисконнекта. И - прощай, «Небесный Край».

Настроение постепенно улучшалось. В самом деле, ну зачем я дался администрации сервера? Застрял в вирте? Досадный баг, согласен, но не делать же из этого трагедии? А стража - просто обычная мера предосторожности. На тот случай, если я начну слишком громко вопить о своих бедах и распугивать игроков. А если я буду вести себя тихо, то и искать меня особо не станут. И никто даже не подумает, что беглецу хватило выдержки не ломиться сквозь ворота, а спокойно разгуливать по городу под самым носом у стражи. Ужасно довольный собой, я бодрым шагом направился к лоткам со всякой всячиной. Раз уж делать больше нечего, стоит перекусить. Как я уже успел убедиться, по вкусовым ощущениям внутриигровая еда ничем не уступает реальной, пусть и состоит не из белков, жиров и углеводов, а из байтов и пикселей. Вообще, мир «Небесного Края» был выполнен неизвестными мне игроделами просто на отлично. Персонажи - люди и не-люди - совсем как живые. Камни на мостовой - ни одного одинакового, каждый со своими уникальными сколами и трещинками. Деревянный фонарный столб - старый, рассохшийся, местами покрытый серым мхом. Настоящий.

Как и объявление о награде за поимку преступника, прибитое заостренной железкой к этому самому столбу. Я бы даже не обратил внимания на пожелтевший листок бумаги с неровными краями, если бы на нем не красовалось мое лицо. Или, вернее сказать, лицо человека, которого я увидел утром в отражении на поверхности воды. Стоило мне коснуться объявления рукой, как тут же перед глазами открылось окно интерфейса, где портрет был представлен уже в полный рост и сопровождался подробным описанием:

Разыскивается опасный преступник!

Имя - Анвер. Человек, возраст - около 45-50 лет. На его счету многочисленные преступления против народа Империи, включая грабеж и массовые убийства. Награда - 1000 имперских серебряных монет. Для получения награды необходимо доставить преступника живым на любой Имперский блокпост или в Цитадель любого города Империи. В последний раз замечен сегодня в трактире «Свиной череп» в Фалленстаре. 5 уровень, одет в клепаную черную броню, вооружен железным топором.

Черт! Я раздосадовано хлопнул себя по лбу. Это же игра! И администратору вовсе необязательно гонять пару десятков неписей для того, чтобы выловить преступника. Достаточно нажать пару кнопок - и вот мой портрет уже приколочен к каждому столбу в городе. И всякий, кому перспектива заработать тысячу монет покажется заманчивой, будет увлеченно за мной гоняться. А таких, надо полагать, найдется немало. Я украдкой огляделся по сторонам, в любой момент ожидая чего угодно - грозного окрика, стрелы в спину, удара дубинкой по голове… Но ничего не происходило - по крайней мере, пока. Какой-то забронированный по самое не хочу здоровяк оттеснил меня плечом от столба, изучил объявление и, тяжело вздохнув, загремел золочеными латами прочь, даже не удосужившись взглянуть в мою сторону. Видимо, для крутого паладина (или кто он там?) тысяча серебряных - и не деньги вовсе.

А вообще - это много или мало? И сколько у меня есть? Задача продержаться в городе до аварийного отключения стремительно усложняется. Даже если реально мной заинтересуются только низкоуровневые игроки, с топором много не навоюешь. Я открыл игровой интерфейс и проверил закладку со снаряжением. Золотых монет у меня, к сожалению, не прибавилось, а вот серебра оказалось целых пять тысяч. Выглядит солидно. Пожалуй, этого хватит, чтобы кое-как приодеться и купить себе, наконец, что-то по-настоящему острое. Вот только где найти магазин? Поковырявшись в меню еще где-то полминуты, я смог открыть карту местности, в которой находился. Фалленстар. Крупнейший город в этой части Империи. Маленькая зеленая стрелочка на базарной площади - это я сам. А остальные значки? Калач, кружка с пивом, значок доллара… Наковальня! Я ухватился за иконку, и умная программа послушно открыла мне описание:

Оружие и доспехи Балрунда.

Оружие и доспехи. То, что надо. И совсем недалеко, буквально в паре кварталов отсюда. Пройду дальним путем - получится медленнее, чем через площадь, но меньше шансов напороться на кого-то, кто прочитал объявление и активно меня разыскивает.

Более-менее определив план действий, я поспешил укрыться в тени близлежащих домов. К счастью, пока никто еще не обратил на меня внимания. Уже за поворотом шум базара стал тише, а игроков и неписей почти не попадалось. Путь до самой оружейной лавки я преодолел без приключений, и уже через несколько минут стоял перед кованой вывеской, указывающей на то, что именно здесь ведет свои дела Балрунд. Толкнув скрипучую дверь, я тут же погрузился в полумрак, который кое-как разгоняли лишь пара свечей и тускло мерцающая в углу просторного помещения кузня. Таинственный хозяин лавки, похоже, не просто продавал, но и сам изготавливал свои товары. Некоторые из его изделий висели на стенах, но большинство было хаотично разбросано по прилавку и на столах, и даже в темноте под ногами что-то периодически громыхало железом. Аккуратно переступая, я продвигался к стойке с оружием. Несмотря на беспорядок, выбор у Балрунда был неплохой. Секиры, боевые молоты, моргенштерны, копья… Что там у меня было в умениях? Мечи? А вот и они - тоже самые разнообразные - от гигантских двуручников до коротышек, похожих на те, которыми когда-то сражались римские легионеры. Я протянул руку и взял один из них. Широкое толстое лезвие, компактное, но увесистое. Таким одинаково удобно и рубить, и колоть в бою на малой дистанции. Не то. Очков Силы у меня немного, здоровья, как следствие - тоже, так что подпускать противника на эту самую малую дистанцию - непозволительная роскошь. Вздохнув, я поместил меч обратно на стойку.

- Не подходит?

От неожиданности я чуть не подпрыгнул.

- Отлично, - продолжил гулкий бас откуда-то снизу, - вообще-то я здесь.

Но разглядеть своего, мягко говоря, невысокого собеседника я смог только когда в его руках вспыхнул фонарь. Гном. Другого слова просто не могло прийти в голову. Ростом едва ли мне по пояс, но плечи такие широкие, что он казался квадратным. Кустистые брови, крючковатый нос и покрывающая объемистый живот борода, не уступающая по длине непропорционально здоровенным ручищам, доходившим коротышке почти до колен.

- Ты Балрунд? - спросил я.

- Потрясающая проницательность, - насмешливо проворчал гном, указывая в воздух над своей головой.

Ну да. Табличка. Почти незаметная, но стоило мне сосредоточить на ней внимание, как…

Балрунд

Кузнец 50-го уровня.

- Кузнец? - зачем-то пробормотал я, чувствуя себя полным идиотом.

- А ты - умственно отсталый? - поинтересовался гном с наигранным участием.

Не могу сказать, что манеры хозяина лавки мне сильно понравились, но связываться с ним совершенно не хотелось. Пятидесятый уровень - это все-таки очень много (особенно если сравнивать с моим пятым), да и кузнечный молот, болтавшийся в кожаной петле на поясе у Балрунда, выглядел внушительно. К тому же, устраивать драку почти в самом центре города, увешанного моими портретами, было бы просто глупо.

- Нет, я нормальный, - хмуро ответил я. - Впрочем, где-то неподалеку бродит эльфийка, которая бы могла с этим поспорить.

- Ну, по крайней мере, ты хотя бы не спросил, не гном ли я, - пожал плечами кузнец. - Я бы не удивился.

- Ты всегда так разговариваешь с потенциальными покупателями?

А ведь он не был НПС - и об этом свидетельствовал не только цвет букв над его головой, но и… Голос, жесты - откуда-то взялась уверенность в том, что Балрунд - такой же игрок, как и я сам. Правда, это нисколько не помогало ответить на вопрос - зачем кому-то в онлайн-игре становиться городским оружейником вместо того, чтобы спасать принцесс и убивать драконов - или чем там занимаются местные вояки и волшебники?

- Считай это моей маленькой причудой, - снова загудел гном, видимо, прочитав незаданный вопрос на моей недоумевающей физиономии. - Я кузнец, и мне, черт побери, это нравится. И вот что я тебе скажу: это моя лавка, и с оборванцами вроде тебя я буду разговаривать так, как мне захочется. Если тебе что-то не нравится, можешь проваливать отсюда и покупать мечи у неписей. Их железки годятся только для того, чтобы вскрывать ими консервы, но там тебя будут называть «господин».

- Спасибо, обойдусь, - прервал я Балрунда. - Деньги у меня есть. И мне нужно оружие. Срочно. Может быть, перестанешь трепаться и покажешь, где у тебя что лежит? В этом бардаке сам черт ногу сломит.

- Срочно, говоришь? - подозрительно прищурился гном, - Ну, погляди, выбирай. Может быть, захочешь подержать, познакомиться поближе, так сказать?

Стоек с одними только мечами у кузнеца оказалось штуки три - это если не считать той, которую я уже видел. Я брал клинки один за другим, неторопливо разглядывая и взвешивая в руках. От самых коротких отказывался сразу, а вот двуручники заняли меня надолго. Колоссальный размер и вес цвайхандеров и фламбергов - так их называл Балрунд, комментировавший каждое мое действие, - с лихвой компенсировался уроном и убойной мощью, но все-таки что-то с ними было не так. Слишком медленно.

- Ковыряешься, как свинья в дерьме, - презрительно бросил кузнец, когда я со вздохом вернул на стойку очередное его творение. - Одежка у тебя неплохая, но с такой подвижностью тебя загрызет даже пещерная крыса. Делал я похожую для какой-то эльфийки - вот буквально пару часов назад. Перешивал из великанской, если быть точнее. Ты прикинь, она пыталась убедить меня в том, что ее спутник в одиночку зарубил бывшего владельца брони простым топором.

- Вот этим самым топором, - усмехнулся я, похлопав по рукояти оружия, висевшего у меня на поясе.

Даже превосходное пиво в «Свином черепе» не принесло большего удовольствия, чем выражение лица Балрунда после моих слов. Я был уверен, что у него отвисла челюсть, хоть этого и не было видно - настолько длинными и густыми были его усы и борода. Почти полминуты он недоверчиво разглядывал броню, но все же не мог не узнать собственную работу.

- Что ж, - выдавил он, взяв себя в руки. - Похоже, я в тебе ошибался. Если ты смог без всякой защиты свалить великана, подвижности тебе хватает. Попробуй саблю.

Я попробовал. Кривое лезвие порхало в воздухе куда быстрее меча, но что-то мне все равно не нравилось. Удобная рукоять, отличная скорость атаки… но что, если мне придется столкнуться с кем-то вроде того паладина или хотя бы парой стражников? У сабли просто-напросто не хватит массы прорубить их броню.

- Слишком легкая, - пожаловался я, возвращая оружие Балрунду. - Хорошие доспехи ей не возьмешь.

- У тебя пятый уровень. О каких «хороших доспехах» ты говоришь? - фыркнул гном. - Или ты собрался сражаться с паладином?

Я промолчал.

- Подожди… - поперхнулся кузнец, - нет, ты серьезно? Тебе нужна шмотка на пятый уровень, которая будет пробивать тяжелую рыцарскую кирасу? Тебе великан дубиной по голове не попадал?

- Не попадал, - огрызнулся я. - Так у тебя есть что-нибудь… посолиднее?

- Ну, если подумать, - задумчиво произнес Балрунд после почти минутного молчания, - у меня есть вообще все. Другой вопрос - зачем тебе оно. И достаточно ли у тебя денег. Эти заточки, - гном обвел руками всю лавку, - честно говоря, то еще барахло. Ширпотреб для низкоуровневых малышей. Есть, конечно, и дорогие штуки для двадцатого уровня и выше, но ты все равно не сможешь их использовать - даже в руках не удержишь. Ограничение на крафт предметов, знаешь ли. Игровой баланс.

- В смысле? - переспросил я.

- Изготовление предметов, - терпеливо пояснил кузнец. - В нашем с тобой случае - оружия. Сделать клинок, который разрежет доспехи паладина как картонку, мне несложно. Но он сгодится только для персонажа уровня этак сорокового, не меньше. А базовый урон оружия для таких, как ты, ограничен двадцатью - для одноручного меча.

- Базовый? - поинтересовался я, когда Балрунд сделал эффектную паузу. - Значит, есть еще и не базовый?

- Верно, - довольно кивнул гном, явно ожидавший именно этого вопроса. - Дополнительный урон оружию может давать эффект, наложенный кузнецом. Начинающий любитель молота и наковальни может добавить один, максимум - два эффекта, кузнец среднего уровня - пять, мастер - семь.

- А ты?

- Десять, - Балрунд гордо приосанился и как будто даже стал чуть выше. - Но каждый будет стоить не меньше, чем четыреста серебряных монет. Если я вообще захочу ковать для тебя меч.

- Триста пятьдесят за эффект, - моментально отреагировал я.

- И тысячу за сам клинок, - парировал гном.

- Договорились.

Жадничать не было никакого резона. Если все пойдет как надо, уже через несколько часов мне вообще не понадобятся ни деньги, ни оружие. Но пока что стоит раздобыть лучшее из того, что можно купить.

- А ты мне нравишься, - хохотнул гном, хлопнув меня по плечу богатырской лапищей так, что я чуть не свалился на пол. - В хорошем смысле, ты не подумай. Четыре с половиной тысячи серебряных - и я сделаю тебе превосходную открывашку. Но для начала давай определимся, какой именно тебе нужен меч. Я видел, как ты держишь оружие. Одной рукой, но все же иногда пытаешься подключить вторую. С саблей такое не прокатит, а вот… ты что-нибудь знаешь о мечах-полуторниках?

- То, что они в полтора раза длиннее обычных? - осторожно предположил я.

- Можно и так сказать, - Балрунд кивнул и тут же полез куда-то под прилавок, не переставая, впрочем, непрерывно болтать. - Мечи-полуторники, также известные как бастарды или мечи-ублюдки. Впервые появились в Европе во второй половине тринадцатого… а, впрочем, на кой черт тебе эта история? Короче говоря, полуторник - это что-то среднее между одноручным и двуручным мечом. Предпочтительнее орудовать двумя руками, но вполне можно обойтись и одной, а вторую освободить для щита, заклинания… или кинжала, например.

- Звучит интересно, - отозвался я, уворачиваясь от очередной железки, которую гном выбрасывал из ящика.

- Слушай дальше, - продолжил кузнец свою лекцию. - По весу и урону бастарды очень неплохо сбалансированы. Конечно, они медленнее сабель и одноручных мечей и наносят меньше урона, чем двуручники или топоры, но тактика боя с полуторником куда разнообразнее… подержи-ка вот это!

Я еле успел поймать огромную, почти в мой рост, секиру.

- Блин, куда же я засунул этот чертов бастард, - ворчал гном, продолжая копаться в своих бездонных закромах. - В общем, своеобразная штука, и пользоваться ей непросто. Большинство игроков, начинающих играть с полуторником, рано или поздно все же останавливаются либо на одноручном, либо на двуручном мече. Бастард очень требователен к технике боя и применению абилок, но при грамотном использовании превращается в откровенно имбалансный убиватор. Если повезет, ты не только сможешь пробить броню перса, который старше тебя на десяток уровней, но и успеешь уйти от контратаки. Шансы, конечно, невелики, но…

С этими словами Балрунд наконец вынырнул из-под прилавка и с торжествующим видом протянул мне длинный меч в пыльных кожаных ножнах.

Я крепко взялся за рукоять и медленно извлек клинок на свет. Отличное оружие. Бастард лежал в руке идеально, прямой и приятно тяжелый, но ровно настолько, чтобы в любой момент взорваться в молниеносной атаке. Сказка, а не меч.

- Ну что, крафтим? - поинтересовался кузнец, пробираясь к кузне.

- Даже не знаю, - тихо отозвался я. - Может, все-таки этот?..

- Неправильный ответ, - гном бесцеремонно отобрал у меня оружие и с явным пренебрежением забросил его куда-то в угол. - Я, видимо, был пьян, когда делал эту железку. И, да, забыл тебе сказать: все десять эффектов я смогу наложить только на именной меч, а его ты уже не сможешь никому продать. Просто не будет работать.

- А тебе не кажется, что об этом стоило сказать до того, как мы сторговались? - проворчал я.

- Допустим, стоило, - прищурился Балрунд. - А это что-то меняет?

Я нахмурился. Кузнец явно что-то знал - или, по крайней мере, догадывался, что для меня характеристики оружия были куда важнее, чем перспектива его дальнейшей продажи. Может быть, он уже успел увидеть объявление? Тогда почему не нападает? Все-таки пятидесятый уровень, и силища какая… Да он меня одной левой скрутит, если захочет!

- Ты определяйся, Гамлет, - поторопил меня гном, сложив руки на груди. - Время-то, сам понимаешь, не резиновое. Клиентов у меня хватает, может и зайти кто…

- Давай, - я тряхнул головой и полез за монетами. - Делай.

- Вот так бы сразу, - довольно осклабился Балрунд, получив серебро. - Сейчас все скрафтим, в лучшем виде. Как назовем-то твой режик?

- Да хоть хлеборезом! - раздраженно бросил я. - Долго ждать-то?

- Минуты две, - улыбнулся гном, начиная раздувать огонь мехами. - А чего ты хотел? Это же игра, все просто. Никаких лишних спецэффектов. Раз - и готово. Получите, распишитесь.

Вручив мне драгоценную обновку, кузнец принялся деликатно, но уверенно подталкивать меня к выходу, сопровождая свои действия шумными жалобами на то, что он и рад бы поболтать, но работы - завал, а времени почти не осталось.

- И вот что я тебе скажу, - добавил он напоследок. - Игрушка у тебя, строго говоря, читерская. Если попадешься с такой - не вздумай проболтаться, что это я ее сделал.

- Какая-какая? - начал было спрашивать я, когда гном захлопнул за мной дверь, на которой тут же появилась табличка «Закрыто».

Странно? Еще как. Сюрпризы сегодняшнего дня явно не спешили подойти к концу. Но один из них я держал в руках прямо сейчас. На основании клинка, над самой рукоятью оружия золочеными готическими буквами кузнецом было выбито грозное имя меча - Хлеборез.

Вот ведь сволочь.


ГЛАВА 4


 Мысленно выругав вредного гнома, я пристроил бастард себе на спину и спустился по ступенькам вниз. И кто меня за язык тянул? Буду теперь Хлеборезом воевать. Хотя, какая разница? Через три часа я отсюда отчаливаю. Поглядеть, что ли, какие у моего оружия характеристики?

Хлеборез Анвера

Спасибо, знаем. А дальше что?

Базовый урон: 17-20

Больше, если верить Балрунду, и быть не может. Зачет.

Дополнительный эффект: «Острое лезвие» - повышение урона оружия на 10%

Просто и понятно.

Дополнительный эффект: «Бронебойный» - оружие игнорирует 15% от суммарного класса брони.

Не так уж много - но все же неплохо. И крайне ценно в случае тесного знакомства с противником в тяжелой броне.

Дополнительный эффект: «Крушитель» - оружие наносит дополнительно 10% урона тяжелым доспехам

В довесок предыдущему пункту. Ну просто открывашка для консервов.

Дополнительный эффект: «Облегченная рукоять» - повышение скорости атаки на 15%

Отлично. Саблю или кинжал мне, конечно, не догнать, но одноручным мечам мой бастард по скорости уже почти не уступает.

Дополнительный эффект: «Критический удар» - повышение шанса критического урона на 5%

Если сложить с шансом, который дает абилка, получается очень даже вкусно. Наверняка, на следующих уровнях можно будет еще приподнять вероятность крита.

Дополнительный эффект: «Убийца» - оружие наносит дополнительные 5% урона разумным расам.

Интересно, троглодиты считаются?

Дополнительный эффект: «Дуэлянт» - оружие наносит дополнительные 5% урона игрокам.

Непрост Балрунд, ох как непрост. Последние два пункта - чисто для меня. Страннику, который собирается охотиться за драконьими сокровищами или зачищать подземелья с нежитью, такие бонусы ни к чему, а вот беглецу, имеющему проблемы с законом - в самый раз. Как он догадался? И почему не выдал?

Дополнительный эффект: «Анти-маг» - при блокировании атаки, имеющей магический тип урона (заклинания, пассивные умения или удары зачарованным оружием), имеется 20% шанс при следующей атаке нанести дополнительный магический урон, соответствующий типу заблокированного. Количество урона определяется уровнем игрока и количеством заблокированного урона.

Ну и описание - попробуй разберись. Это что получается - если я отобью мечом летящий в меня огненный шар, мой следующий удар будет усилен огнем? Отличное подспорье в борьбе с противниками, полагающимися на заклинания, а не на грубую физическую силу.

Дополнительный эффект: «Сильная сторона» - бонусный урон, наносимый оружием, рассчитывается не из Силы, а из той характеристики игрока, которая имеет максимальное значение. Тем не менее, модификатор урона рассчитывается из Силы.

Надо бы статейки почитать, что ли - как вообще рассчитывается суммарное повреждение от оружия? Но пока что понятно только то, что необходимость вливать очки характеристик на левел-апе в Силу перестала быть такой жесткой. С высоким показателем Ловкости урон у моего меча и так будет подрастать неплохо.

Дополнительный эффект: «Имя» - изготовленное специально для своего хозяина, оружие носит его имя и имеет дополнительно 10% урона и 10% скорости атаки, а все атаки (как обычные, так и силовые) требуют на 10% очков энергии меньше. К сожалению, именное оружие может использовать только владелец, поэтому его невозможно продать или передать другому игроку.

Да уж, самое сладкое хитрый кузнец приберег напоследок. Солидный бонус, хоть и имеющий побочный эффект. Именной Хлеборез. Надеюсь, правда, что опробовать его мне не придется. Для этого всего-то и надо не столкнуться вон с теми стражниками, показавшимися из-за угла метрах в пятидесяти от меня. Никаких проблем - просто поверну назад и вернусь на площадь.

Эй, ты! Именем Императора - стой!

Лучше не придумаешь. Прямая и узкая улица - ни закутка, ни поворота, ни открытой двери. За спиной - пара стражников, впереди - еще двое.

- Даже не думай хвататься за меч! - предупредил НПС, приближаясь ко мне.

Меч подождет. Для начала попробуем поиграть в догонялки. Не дожидаясь, пока стражник схватит меня за руку, я резко развернулся и побежал. Буквально через мгновение за спиной послышался грохот кованых сапог по камням. К счастью, мои расчеты подтвердились: быстро перемещаться в тяжелой броне НПС не могли, и я стремительно увеличивал разделявшее нас расстояние. Но те, которым я двигался навстречу, уже успели опознать во мне разыскиваемого преступника и выставили вперед алебарды, готовясь нападать, как только я окажусь достаточно близко. Не замедляя бег, я сместился вправо и оглушил одного из стражников «Ударом ветра». Его грозное оружие беспомощно качнулось в сторону, освобождая путь. Второй НПС попытался было атаковать, но лишь зацепил своего соратника и сам едва не потерял равновесие. Я же изо всех сил мчался к спасительному повороту, стремясь затеряться в переплетении улочек. Зеленая полоска, показывающая очки энергии, стремительно таяла. Более того - я физически ощущал, что бежать становится все тяжелее. Если сейчас мне попадется еще один отряд стражников, я едва смогу поднять меч. Сделав несколько поворотов, я остановился. Шума погони больше не было слышно. Похоже, стражники отстали. Самое время отдышаться, оглядеться, восстановить силы и подумать, что делать дальше.

Улица, по которой я шел, привела меня к небольшой площади, в центре которой располагался мраморный фонтанчик. На ней было пусто, если не считать парочки эльфов. Второй и третий уровень, игроки - буковки над головой зеленого цвета. Остроухие сидели на низенькой лавочке и о чем-то шумно спорили.

- Да говорю тебе, давай попробуем, - настаивал один из них. - Побродим, поищем. Он наверняка где-то здесь.

- Фигня, - возражал другой. - Город-то большой, игроков - туча. Сам подумай, какие у нас с тобой шансы найти этого Анвера? Давай лучше в канализацию! Побьем крыс, пару уровней за вечер наберем.

- И много тебе с этих крыс упадет? Пять монеток с одной, и то не всегда, - снова заговорил первый эльф. А тут - целая тысяча! По пятьсот на брата. Может он прямо вот здесь сейчас стоит и ржет над нами, а ты в канализацию лезть собрался, - добавил игрок, указывая пальцем на меня.

Еще утром я бы ни за что не поверил, что такое совпадение вообще возможно. Сейчас это показалось мне почти забавным. Ушастый все еще пытался убедить товарища, что охота за головами куда прибыльнее купания в нечистотах, когда тот меня узнал.

- Серы-ы-ы-й, - жалобно протянул крысолов, потянув друга за рукав. - Он и правда здесь.

Чего-о-о? - завопил первый эльф и обернулся.

Наши глаза встретились. Я молча покачал головой, надеясь избежать драки, но левая рука уже сама оттягивала ремень, на котором за спиной висели ножны с мечом. Растерянность на лице игрока довольно быстро сменилась алчностью. Похоже, листки с моим портретом рассчитаны как раз на таких, как он - низкоуровневых, слабеньких, но весьма многочисленных.

- Чего сидишь, тормоз, вали его! - заорал остроухий и бросился вперед, выхватив из-за пояса ржавую саблю.

Не знаю, приходилось ли этой парочке убивать в игре кого-нибудь разумного, но морально-этические вопросы их явно не слишком-то тяготили - чего нельзя было сказать обо мне. Какая-то часть меня, видимо, все еще отказывалась верить в то, что здесь все не по-настоящему, и что зарубленные эльфы легко и безболезненно возродятся где-нибудь в своем уютном эльфятнике, чтобы вновь отправиться на поиски легкой наживы. Но они просто не оставили мне выбора.

Сомнения покинули меня, как только мои пальцы обхватили рукоять меча. На смену им пришла холодная сосредоточенность: вот оружие, вот цель - время действовать. Отправив первого эльфа в положенный ему по уровню двухсекундный нокаут прицельным пинком в пах, я сразу же переключился на второго. Тот явно не ожидал, что я смогу так быстро вывести из строя его товарища, и принялся суетливо пятиться назад. Оружия у него никакого не было - вместо этого из ладоней остроухого брызнули тоненькие струйки пламени. Если бы он получше сосредоточился, возможно, ему удалось бы жарить меня боевым заклинанием достаточно долго для того, чтобы первый игрок успел придти в себя и ударить мне в спину, но растерянность и страх сделали свое дело. Без труда увернувшись от магической атаки, я двумя ударами отправил ушастого на респаун.

- Смотрите! Это он, тот, с объявления!

Несмотря на всю свою жадность, дураком оставшийся в живых эльф явно не был. Осознав, что в одиночку ему со мной не справиться, он призывал на помощь кучку разномастных игроков, так некстати заглянувших на площадь. Логично: лучше поделить награду хоть на десятерых, и получить потом и кровью (желательно чужой) заработанную сотню, чем оказаться на респе без гроша в кармане. Остальная низкоуровневая братия, похоже, рассудила точно так же. Люди, эльфы и, кажется, парочка орков дружно повыхватывали оружие и, расталкивая друг друга, устремились в мою сторону. Обстановка накалялась. Даже с Хлеборезом такую толпу мне не одолеть. Свалив одного из нападавших «Ударом ветра», я снова бросился бежать.

На этот раз уйти оказалось сложнее. Некоторые из преследователей при прокачке неплохо вложились в Ловкость и почти не уступали мне по скорости перемещения. Я петлял между домами, перемахивал через невысокие заборы, но неизменно старался держаться подальше от центральных улиц и прочих мест, где можно было бы напороться на стражу или высокоуровневых игроков. Несколько раз мне пришлось воспользоваться мечом, чтобы остудить пыл подобравшихся чересчур близко охотников. Отправляя на респаун очередного не в меру быстроногого эльфа, я снова мысленно поблагодарил хамоватого кузнеца: выкованный им бастард был не просто отличным оружием - я ощущал его как продолжение собственной руки. Порой мне даже казалось, что при замахе Хлеборез вообще ничего не весит, обретая смертоносную тяжесть лишь при соприкосновении с телом противника. Игроку первого уровня я снес все здоровье с одного удара - сработал крит на силовой атаке. Когда рассеченный почти что надвое охотник повалился на землю, в моих ушах звякнул невидимый колокольчик, ознаменовав получение мной шестого уровня.

Интересно, у меня получится поковыряться в игровом меню на бегу? Сосредоточиться одновременно и на перемещении, и на левел-апе было сложно, но сам выход в окно характеристик в этот раз дался мне безо всякого труда.

Сила: 7

Ловкость: 11

Интеллект: 5

Свободные очки характеристик: 1

В Ловкость, однозначно. Чтобы дожить до аварийного отключения, придется очень много бегать. А если меня вдруг зажмут в углу, лишние десять очков здоровья меня не спасут.

Теперь перки и абилки. Здесь у меня аж два неизрасходованных пункта. На что бы их потратить? Апнуть владение мечом и критический удар я пока не могу - уровнем не вышел, а жаль. Чем еще меня порадует воинское древо умений? Прокачанный «Удар ногой» открывает аж целых две возможности:

«Атака в прыжке» - персонаж совершает гигантский прыжок, атакуя цель и нанося ей урон численно равный силовой атаке оружия в основой руке. Враги более низкого или равного персонажу уровня также отступают на шаг назад. Примечание: данная способность может быть использована для преодоления препятствий, если направлена не на противника, а на место.

«Стальной веер» - персонаж тратит 20% своей энергии для того, чтобы совершить круговую атаку, наносящую повреждения всем врагам в радиусе поражения оружия в основной руке. Данная способность наносит небольшой урон и заставляет всех врагов более низкого или равного персонажу уровня отступить на один шаг.

Конечно, можно взять обе, польза от них несомненная. Первая абилка поможет эффективнее перемещаться и быстро разделываться с одиночными противниками, а вторая - вырваться из окружения. Поколебавшись, я все-таки решил сделать выбор в пользу «Атаки в прыжке».

Остался еще один свободный пункт. Что тут у нас в других ветках? Мощная боевая магия мне пока не по зубам, а от слабеньких огненных заклинаний толку мало. Да и маны-то на них у меня нет. А как насчет всяких усиливающих заклятий… как же их называла Лита? Баффы! Баффы у меня есть? Доступным оказался только один.

«Крылья ветра» - персонаж получает дополнительные 15% к скорости перемещения и атаки на 20 секунд. Стоимость - 30 единиц маны.

Больше половины от моего общего запаса. Бафф, один «Удар ветра» и все, я пустой. Стоит ли оно того? Или лучше взять перк на ношение легкой брони и поднять свою защиту? Нет, пожалуй, все-таки «Крылья». Я же собираюсь убегать, а не драться. Потратив последний пункт навыков, я закрыл меню и сосредоточился на дороге.

Долгая погоня научила меня тому, что всегда следует оставлять хотя бы четверть зеленой полоски на случай непредвиденных обстоятельств. Последний убитый мной игрок истратил все очки энергии, чтобы настигнуть меня, и на атаку их уже не хватило. Таких выскочек я уже почти не боялся. Куда опаснее были другие - четвертого уровня и выше, более опытные, лучше одетые и вооруженные. Они не ломились вперед за стадом малышей, экономя силы и предпочитая держаться на безопасном расстоянии от Хлебореза, который им уже приходилось наблюдать в деле. Но я прекрасно понимал, что как только хотя бы один из них подберется достаточно близко, моя песенка будет спета. Стоит потерять скорость - и все, конец. Навалятся толпой, затыкают и повяжут. Возможно, я успею зарубить одного или даже двоих, но их там почти десяток. Так что мое спасение сейчас не в остром мече, а в удобной броне и большом запасе сил. Я не мог не удивляться, какой выносливостью обладает мое далеко не самое молодое тело. Впрочем, внешний облик здесь едва ли что-то определяет. Даже если ты выглядишь как старик - вложись в Ловкость, накинь на себя пару баффов - и будешь носиться, как профессиональный атлет.

Стрела просвистела прямо над головой, но пока что мне удавалось не давать лучникам и магам достаточно времени на прицеливание. И все же я понимал, что такое невероятное везение рано или поздно должно было закончиться. Пора спутать преследователям карты и заодно опробовать новую абилку. Ускорившись, я оттолкнулся ногами от мостовой и устремился вверх, на крышу одноэтажного домика в конце улицы. Возникло ощущение, что к подошвам были приделаны пружины - настолько простым показался колоссальный прыжок на высоту, почти вдвое превышавшую мой собственный рост. Где-то за спиной послышались возмущенные крики, и сразу же вслед мне полетело изрядное количество стрел и боевых заклинаний. Без труда увернувшись от них, я помчался дальше уже крышам, перепрыгивая с одной на другую. Несколько игроков, имевших в арсенале нужное умение, последовали за мной, но большинству пришлось искать обходные пути. Теперь преследователей осталось совсем мало - но это были самые прокаченные, самые сильные и опасные из всех. Лучник и бойцы - один с парными саблями, другой - с двуручной секирой. Все трое - пятого уровня. И куда бы я ни бежал, они неизменно следовали за мной, не отставая, но и не пытаясь подобраться ближе.

Между тем, с крыш открывалось довольно занятное зрелище. Похоже, я был не единственным, кто от кого-то убегал. Город просто сошел с ума. Игроки и неписи носились по улицам, на каждом углу слышался звон стали. На моих глазах какой-то здоровяк в шлеме с рогами с громоподобным ревом забил булавой двух стражников и погнал целую толпу слабеньких игроков куда-то в сторону площади, с которой я начал свой забег. От ударов его страшного оружия малыши разлетались как кегли, сразу же отправляясь на респаун. Чуть дальше несколько гномов деловито колошматили боевыми молотами высокоуровневого мага. Тот пытался откидываться ледяными стрелами, но коротышки с неожиданным для их роста проворством избегали его атак, заставляя чароплета проседать все больше и больше, пошатываясь и стремительно теряя здоровье. Я бы поставил все оставшееся у меня серебро против крысиного хвоста на сородичей Балрунда, но времени наблюдать за исходом боя у меня не было. Стоило повнимательнее выбирать маршрут - на крыши всеобщий бардак пока еще не перекинулся, но это могло произойти в любой момент. Я решил направиться к возвышавшимся вдалеке городским воротам - в такой суматохе шансы проскочить через стражу были… по крайней мере, не нулевые.

* * *

Сначала я даже не понял, что произошло. Что-то острое и тяжелое ударило меня в плечо, едва не опрокинув на черепичную крышу. Какое-то время я просто тупо смотрел на оперенную стрелу, торчавшую из брони, но потом опомнился и метнулся за небольшую башенку. Судя по тому, как просела красная полоска, второго попадания я не выдержу. И как же больно, черт…

Так! Стоп! Это же ИГРА! Боли здесь вообще быть не должно. Я вспомнил, с каким задором лезли в атаку и умирали ничем не защищенные эльфы. А те, кто носил кольчуги? Они лишь пошатывались от ударов, наносивших глубокие раны, но тут же снова бросались в бой, не издав ни единого звука. Боли они попросту не чувствовали. Похоже, помимо невозможности покинуть игру, «Небесный Край» подкинул мне еще один сомнительный эксклюзив. Сжав зубы, я ухватился за древко и вытащил стрелу из плеча. Раздался противный булькающий звук, и из дыры в броне хлынула кровь. Хуже некуда. Сейчас подойдут охотники и… кстати, где они? Окинув помутневшим взглядом крыши, я нашел всех троих преследователей. Один из них лежал на спине со стрелой в горле, но двое других успели укрыться за каменными трубами на крыше через улицу и теперь аккуратно выглядывали оттуда. Лучник, попавший в меня, был не слишком привередлив в выборе целей и, похоже, тупо отстреливал все, что движется.

- Зараза, - прорычал я сквозь зубы, - что же ты творишь?

Дурацкая ситуация. Снайперу не подойти ко мне из-за охотников, но и им не сделать шага, не боясь быть убитыми. А в середине - я, умирающий от артериального кровотечения. Или нет? Мне показалось, что тревожно мигающая полоска здоровья дернулась и стала чуть длиннее. Не имея особых альтернатив, я принялся за ней наблюдать. Да, сомнений быть не могло - мои показатели медленно, но все же восстанавливались. Ручей крови, хлеставший из плеча, сначала превратился в тоненькую струйку, а потом и вовсе исчез. Рана затягивалась сама собой. Я громко засмеялся. Хотя бы регенерацией «Небесный край» меня не обделил.

- Ты чего ржешь, скотина?

Из-за трубы высунулась зеленая рожа одного из охотников. Дальше лезть орк не рискнул и ограничивался злобным пожиранием меня глазами.

- Плохо слышу тебя, - я пристроился спиной к закрывавшей меня от стрелка башенке и поудобнее перехватил меч. - Подойди поближе, что же ты?

- Ага. Счас, - проворчал зеленокожий. - Лучника на колокольне видел? Двенадцатый уровень, между прочим.

- Нет, не видел, блин, - съязвил я. - А чего ты хотел? За меня тысячу дают, вот он и старается. И делится, похоже, не намерен.

- Три тысячи, - поправил меня орк. - И шмотку.

Ого, а ставки-то растут. Еще чуть-чуть - и за мной будет гоняться весь город. Зарегениться бы еще, но время, время… Нужен новый план.

- Слушай, - снова подал голос я. - Что-то подсказывает, что я свое отбегал. Он перестреляет вас, потом спокойно спустится сюда и повяжет меня. Это, конечно, если не подтянется никто уровня этак двадцатого. В любом случае, тебе ничего не светит, Шрек.

- Сам ты Шрек, - обиженно огрызнулся зеленокожий. - А насчет «не светит» - это мы еще посмотрим!

- Не светит, - повторил я с нажимом. - Ежу понятно. Но мы с тобой сможем договориться. Ты сейчас прыгаешь сюда, и я сдаюсь тебе в плен. Ведешь меня в тюрягу, получаешь шмотку и монеты. А когда я свое отсижу - отдашь мне половину.

Я врал напропалую, не имея ни малейшего представления ни о том, как вообще происходит захват в плен, ни как устроена судебная система в «Небесном крае». Но, блин, не рубят же преступникам головы? Умер на плахе - и тут же отреспаунился. Ерунда. А вот серьезный штраф или каторга (непременно с возможностью побега, как же иначе) - это запросто.

- Ну, - осторожно начал орк, - можно попробовать… наверное.

Есть! Прокатило! Жадный игрок заглотил наживку, особо не задумываясь о том, как именно он будет тащить меня в тюрьму по бушующему городу - не говоря уже о притаившемся на колокольне снайпере. Перспектива без особых усилий заработать огромную для его уровня сумму, да еще и получить шмотку в придачу, заглушила голос разума - если таковой вообще имелся. А судя по тому, что зеленокожий охотник даже не пытался торговаться, отдавать мне обещанную половину он не собирался.

- Давай, не тормози! - подбодрил его я. - Только врежь мне разок - для достоверности.

Орк еще какое-то время соображал. Мне казалось, что даже за десяток метров я слышу его натужное сопение. Но потом алчность окончательно взяла верх над здравым смыслом, и игрок начал действовать. Выскочив из-за трубы, он перемахнул через улицу и приземлился на моей стороне. Подпустив его еще на пару шагов, я вытянул вперед руку и скастовал «Удар ветра». Орка откинуло назад, но прежде, чем он успел упасть, в его грудь вошла стрела. Полученный толчок был настолько сильным, что охотник свалился с крыши и полетел вниз, на мостовую.

- Козлина-а-а! - раздался протяжный вопль.

Пора! Как бы ни был крут снайпер, даже ему понадобится какое-то время для того, чтобы снова натянуть тетиву и прицелиться. Я вскочил и, перемахнув конек крыши, скатился по ней вниз и спрыгнул в переулок. Здесь я мог уже не бояться лучника, но второй охотник все еще был где-то рядом. Если эльф с саблями соображает достаточно быстро, он наверняка покинул укрытие сразу после падения зеленокожего. А вот и он - вырулил из-за угла как по расписанию. Даже убрал сабли в ножны, чтобы бегать быстрее - большая ошибка с его стороны. Урона у него было хоть отбавляй, а вот защиты - почти никакой. Чередуя оглушающие абилки с силовыми атаками, я разделал остроухого прежде, чем он успел что-либо понять. Но главной целью для меня сейчас оставался лучник. Пока он жив, убегать опасно - стрела в спину может прилететь в любой момент. И потом, у меня были к снайперу личные счеты.

Прижимаясь к стене, я направился к колокольне. Если повезет, удастся застать его врасплох. Пару раз мне пришлось свернуть с намеченного пути, избегая стычек, но вскоре я уже добрался до церквушки, на которой засел стрелок. Дверь в здание, как я и ожидал, была не заперта. Стараясь как можно меньше шуметь, я поднялся по винтовой лестнице, готовясь в любой момент быть атакованным, но по пути наверх мне никто не попадался. И только у самого колокола я понял почему.

Снайпер до сих пор был здесь. Вернее - то, что от него осталось. Кто-то добрался сюда раньше, чем я. Обгоревшее тело стрелка с нелепо вывернутыми руками и ногами лежало на каменном полу без движения. Похоже, здесь поработал высокоуровневый боевой маг. Приятное совпадение - если, конечно, можно считать это совпадением. В то, что кто-то забрался на колокольню, поджарил угрожавшего мне игрока до хрустящей корочки и испарился абсолютно случайно, как-то не верилось. Чертовщина какая-то. С самого утра меня преследовала череда немыслимых событий, а уж свое везение иначе как чудом назвать я не мог. Фенрир со своим советом, Балрунд, теперь вот это… Что ж, по крайней мере, можно порадоваться тому, что я еще жив и на свободе. Продержаться осталось совсем немного.

* * *

- Эй! Ты ведь Анвер, да?

Блин, да когда же это кончится? Кто-то перебил всю стражу на городских воротах - еще одна монетка в копилку моей таинственной удачи, и я уже почти поверил, что все неприятности позади. Оставалось только преодолеть длинный каменный мост, раскинувшийся над крепостным рвом, и я оказался бы в густом лесу - самом что ни на есть подходящем месте для проходимца и преступника, которым мне поневоле пришлось стать. Но, увы, на мосту меня уже ждали.

Их было четверо. Приземистый орк с двумя топорами, эльф в желтой с красным робе мага, неизвестной мне расы девушка с пурпурной татуировкой на лице, вооруженная посохом, и щитоносец в громоздких железных доспехах. Эльф шестого уровня, остальные пятого. Лучшим для меня вариантом было бы бежать, но куда? Позади - город, наполненный стражей и охотниками, впереди - эта четверка. Шансов пробиться почти никаких, но что еще делать?

- Стой-стой, не надо, - увидев, как я потянулся за Хлеборезом, эльф отступил назад. - Мы друзья. Лита попросила нас найти тебя и спрятать. Ты ведь знаешь Литу?

- Допустим, - проговорил я, не отпуская рукоять меча. - А вы-то кто такие?

Оснований доверять четырем незнакомым игрокам, пусть даже их оружие было убрано в ножны или за пояс, у меня не было никаких. В конце концов, одно только знание имени моей знакомой не делало их автоматически моими союзниками.

- Мы друзья, - повторил маг, демонстрируя мне поднятые вверх ладони. - Лита эльфийка, третьего уровня, но, когда вы с ней в последний раз виделись, была второго. Носит простой охотничий лук и кольчугу. Эту броню, - игрок указал рукой на мою одежду, - подарила тебе она. А раньше ее носил великан, которого ты убил топором. Ну?

Так, похоже, Литу он действительно знает. Не то, чтобы я был готов с ходу проникнуться к остроухому какими-то теплыми чувствами, но…

- Хорошо, верю, - снова заговорил я. - Если вы и правда от Литы, дайте мне пройти.

- Послушай, - голос эльфа звучал мягко, но он явно и не думал уходить с моего пути. - Мы свои, ты что, не понимаешь? Спрячем, если придется - поможем отбиться. Один ты не справишься!

- Я все-таки попробую, - я сделал пару шагов вперед. - И не стоит мне мешать. Правда.

- Ну, зачем же ты так?.. - печально выдохнул маг.

И резко вскинул руки, заряжая атакующее заклинание. Но я уже был готов. Прыжок на остроухого, пинок орку, затем «Удар ветра» - по щитоносцу. Теперь, когда оба бойца валялись на земле, у меня была пара секунд для того, чтобы разобраться с магами. Я направился к девчонке - именно ее, как самую слабую, я решил выбить первой. Почти удалось. Когда полоска здоровья волшебницы просела на три четверти, эльф жахнул по мне огнем. Взвыв от боли, я рубанул его с разворота прямо по рукам, сбивая магическую атаку. И тут же получил мощнейший удар щитом, чуть не сваливший меня с ног. Орк тоже уже успел подняться - его топоры вспороли воздух в том месте, где только что была моя голова. Я едва успел отскочить назад и тут же занял оборонительную позицию, стараясь стоять так, чтобы эльф не мог выпустить в меня струю пламени, не попав по своим.

- Блин, да что у него за железка? - озабоченно проговорил щитоносец, медленно пытаясь обойти меня сбоку.

- Ага, не говори, - отозвался из-за его широкой спины маг. - Всего-то по руке попал, и сразу трети здоровья нет. Ты поосторожнее с ним.

- Ничего, щас разберемся, - кровожадно прорычал орк, прокручивая в руках топоры. - Ну-ка вжарь ему, Лютый.

На этот раз первыми атаковали они. Я отступил, возвращая себе преимущество, которое давал длинный клинок, предпочтя оборону и лишь иногда делая короткие колющие выпады. Воспоминания о полученной ране все еще были сильны, так что я дрался куда осторожнее, чем мои неспособные чувствовать боль противники. Могучий, но неуклюжий орк уже успел дважды подставиться под Хлеборез, и больше не пытался взять меня нахрапом. Недобитая девчонка-маг направила на него руку, и полоска здоровья зеленокожего поползла вверх. Правильно я с нее начал, жалко не довел дело до конца... Бронированный боец-танк постепенно теснил меня назад, отталкивая тяжелым щитом. Ему тоже досталось, но железная броня, несмотря на убогий вид, обеспечивала довольно неплохую защиту. Я пытался исхитриться и рубануть его в незащищенную конечность, но каждый раз, стоило мне высунуться, эльф пускал в меня струю пламени. Все враги были основательно потрепаны, но и мой показатель жизни стремительно падал. Еще минута, и они окончательно сомнут меня… если не произойдет очередное чудо.

И чудо произошло. Крохотная фигурка в кольчуге влетела в неплотный строй врагов, сея хаос и панику.

- Идиоты! Бараны! - вопила Лита, отвешивая орку оплеуху за оплеухой. - Я вам что сказала? Что вы творите?!

Зеленокожий здоровяк не пытался сопротивляться, лишь закрывая чувствительные части тела громадными ручищами, способными запросто разорвать маленькую лучницу пополам.

- Лит, ты чего? - озадаченно пробормотал эльф. - Так уж получилось… он первый начал.

Я не стал возражать. Иногда лучше помолчать - и пример остроухого игрока с забавным именем «Лютый» наглядно демонстрировал это прямо сейчас.

- А ты чего? - взвилась Лита, переключившись на него с многострадального орка. - Ладно Славик дурак, но у тебя-то мозги есть. Я же сказала вам - найти и спрятать, а не драться с ним.

- Неа, - внезапно подал голос щитоносец. - Я точно помню. Ты говорила - встретить здоровенного седого бородача у восточных ворот и ни за что не отпускать до твоего прихода, ну мы и…

- Да-да, верно, - подхватил орк Славик. - За него ж три куска дают, ну мы и подумали, что ты хочешь его изловить...

Да какие три куска? - заорала эльфийка, но боевую троицу было уже не остановить. Человек в железной кирасе, эльф и орк громко ржали, запрокинув головы вверх.

- Блин, ты как-нибудь поточнее формулируй в следующий раз, - произнес Лютый, давясь от смеха. - А то скажешь - найти и не отпускать - мы и не отпускали.

- Ребят, - вдруг подала голос девушка-лекарь, указывая рукой куда-то мне за спину. - Они случайно не по его душу?

Из ворот города вышагивала целая колонна стражников. Но и это было еще не все: точно такая же колонна двигалась к нам по мосту и с противоположной стороны.

- Ну ни хрена ж себе, - выдавил мгновенно посерьезневший орк. - Беда. Че делать будем?

Мы дружно переглянулись. Похоже, умных мыслей ни у кого не было.

- Анвер, - заговорила Лита после недолгого молчания. - Ты только не обижайся на меня, пожалуйста.

Последнее, что я увидел, был наконечник ее стрелы, наставленный прямо мне в лоб. Потом моя голова взорвалась вспышкой боли и все исчезло.


ГЛАВА 5


Умирать не страшно. Само понятие «страх» - как и понятие «боль» - неотделимо от жизни. Если ты чего-то боишься, если чувствуешь на своем теле колотые раны, порезы и ожоги, можешь быть уверен - ты еще жив. И только когда пересекаешь незримую черту, за которой все это пропадает, ты умираешь по-настоящему. Окончательно и бесповоротно. И никому из когда-либо живших людей, за исключением разве что персонажей мифических, с того света возвращаться не приходилось. Смерть - знак равенства - конец. Без вариантов.

Первое, что я увидел, открыв глаза, был потолок какой-то полутемной комнатушки. Грубые неотесанные доски, небрежно подогнанные друг к другу, трещины в них и паутина в углу. На мгновение мне показалось, что все, что происходило со мной за последний день - не более чем сон. Сказочный или кошмарный - это как посмотреть. Но едва заметные полоски и значки в уголках глаз упрямо свидетельствовали об обратном. Я в игре, я умер, и я восстал из мертвых. Или, как говорят геймеры, отреспаунился после того, как Лита в упор выстрелила в меня из лука.

Предательство? Или все же что-то другое? Я лежал на узкой деревянной койке полностью одетый, мой меч и броня никуда не делись, решетки на окнах отсутствовали. Из-за полуоткрытой двери лился тусклый свет. Судя по звукам, доносившимся оттуда, в соседней комнате кто-то был. Я аккуратно спустил ноги на пол и на всякий случай проверил, легко ли вынимается из ножен Хлеборез. Неплохо бы узнать, где я вообще нахожусь - но для этого придется выйти наружу, а там меня может ожидать что угодно.

- А-а-а, вы наконец-то проснулись. Здорово же вам досталось, милорд.

Радостный голос, приветствовавший меня, принадлежал невысокому пожилому человеку в длинной робе, подпоясанной веревкой. Как только я подошел ближе, он закончил подбрасывать в камин дрова и развернулся ко мне лицом.

Брат Николас.

Лекарь 15 уровня.

НПС. Теперь понятно, откуда взялось такое странное обращение. Судя по гладко выбритой макушке, Николас принадлежал к монашескому сословию - об этом же свидетельствовало и его одеяние, и звание «брат», предшествующее имени. Это что ж получается, меня в монастырь занесло?

- Что это за место? - спросил я. - Как я сюда попал?

- Всеотец с вами, милорд, неужели вы ничего не помните? - озабоченно покачал головой лекарь. - Ваши раны серьезнее, чем я думал. Мы на заставе недалеко от Фалленстара. Какие-то крестьяне принесли вас, всего избитого и окровавленного. Не стоило пускаться в путь в одиночку. Дороги нынче небезопасны - даже для такого отважного воина.

- Где меня нашли? Давно это было?

- Какие-то крестьяне принесли вас, всего избитого и окровавленного, - повторил НПС. - Не стоило пускаться в путь в одиночку. На дорогах хватает бандитов и чудовищ.

Ага, значит, вот как в «Небесном Крае» объясняется респаун. Нашли в лесу, принесли, вылечили - снадобьями и молитвами. Но монах-НПС, разумеется, ограничивается стандартным набором фраз. Пожалуй, было бы еще более странно, скажи он мне что-то вроде «Милорд, вы появились здесь без единой царапинки минуту назад, сразу после того, как одна мелкая сволочная эльфийка прострелила вам голову».

- Говоришь, это застава? - продолжил я допрашивать брата Николаса. - Разве здесь не должно быть солдат?

- Увы, милорд, - печально произнес монах. - Я и рад бы сказать, что моя скромная обитель под надежной защитой, но Империи не хватает людей на полях сражений. Лишь воля Всевышнего хранит меня от разбойников.

Не хватает людей? Полный город стражи и самых разнокалиберных бойцов - и ни одного солдата на заставе? Впрочем, мне это только на руку. Драка с закованными в броню мордоворотами определенно не входила в список вещей, которые необходимо сделать до аварийного отключения. Куда приятнее будет просто поболтать с милым старичком-лекарем, пусть даже он и не человек.

- Империя с кем-то воюет? - поинтересовался я, усаживаясь на лавку напротив монаха.

- Как же можно такого не знать, милорд? - удивился брат Николас. - Вы, наверное, из северян? До ваших краев вести доходят нескоро. На южных границах неспокойно. Орда еще не объявила нам войну, но деревни уже горят. Безбожные орки! - лицо лекаря потемнело от негодования. - Да падет на них гнев Всеотца. Эльфийские города еще сохраняют нам верность, но кто знает, долго ли это продлится? Проклятым нелюдям нельзя доверять. К тому же, - голос старика понизился до пугливого шепота, - поговаривают о том, что мертвые в Темных землях потеряли покой. В последний раз некромантов видели почти тысячу лет назад. Неужели они возвращаются?

Возвращаются, уж поверь мне. Какие разработчики фэнтези-игры откажутся от таких колоритных персонажей, как скелеты и зомби? И без войны людей с орками тоже не обойдется. Я до сих пор не мог вспомнить ничего о том, кем я был и что делал в реале, но запросто назвал бы пяток игр, где эта самая война присутствовала. В общем, с геополитической обстановкой в «Небесном Крае» все выглядело более-менее понятно.

- От бандитов и чудовищ никакого спасенья, - продолжил лекарь после небольшой паузы. - Совсем распоясались. Уже и в деревне по соседству видели парочку головорезов. Лучшие рыцари, цвет Империи, сейчас на границе. Что же будет? Кто нам поможет? - с тяжелым вздохом закончил брат Николас.

Наверное, подразумевалось, что я соглашусь за небольшую плату, а то и просто за благословление Всевышнего, разделаться с шайкой преступников. Но сейчас мне меньше всего хотелось снова браться за меч.

- Мне жаль это слышать, - сухо ответил я. - Говоришь, поблизости есть деревня? Если я хочу успеть туда до наступления темноты, мне нужно поторопиться.

- Конечно, милорд, - монах принял мой молчаливый отказ без тени разочарования. - Просто следуйте по дороге на восток. И возьмите с собой немного припасов, они вам пригодятся.

Получен предмет:

Жареная говядина: 2

Хлеб: 2

Брага: 3

Малое лечебное зелье: 1

Вот так сюрприз: на респауне еще и кормят. Молодцы игроделы, ничего не скажешь. И мир интересный, и атмосфера что надо, и еда вкусная. Обидно, правда, что расплачиваться за все ништяки приходится одному только мне. Получать по башке стальным топором - не самая приятная штука, так что от роли отважного спасителя этих земель я откажусь. Еще немного, и Империя будет как-то жить без меня. По моим расчетам, до аварийного отключения оставалось не более часа.

- Милорд, - окликнул меня брат Николас, когда я уже стоял на пороге, - простите мне мою дерзость, но… как может такой красивый и знатный господин, как вы, путешествовать в обносках? Если хотите, у меня есть пара отличных сапог и перчатки… Совсем недорого.

По моим представлениям, косматый седой мужик в перешитой великанской броне едва ли попадал под определение «красивый и знатный». Но новые шмотки мне не помешают - жилет и штаны у меня неплохие, а вот на руках и ногах защиты почти никакой. Не торгуясь, я купил у монаха обе вещи и тут же забросил их на своего персонажа в меню. Получилось неплохо. На благородного рыцаря я все еще не тянул, но, по крайней мере, перестал напоминать романтика с большой дороги, коим я в каком-то смысле и являлся. С искренней благодарностью я крепко пожал руку брату Николасу и вышел за дверь. Забавно. Единственным, кто тепло отнесся ко мне за сегодняшний день, был бездушный НПС. На мгновение я даже почувствовал стыд за собственную трусость и отказ в помощи несчастному старику. И все же у меня было слишком много своих проблем, чтобы пытаться решать чужие.

И одна из них сейчас стремительно приближалась ко мне по дороге, выбивая искры из камней доброй сотней подков. Вернее, целый отряд бронированных и вооруженных до зубов проблем. В основном стражники, но среди синих буковок несколько раз мелькали и зеленые - игроки. Несчастный идиот! Я ведь уже видел верховых животных сегодня утром и вполне мог бы догадаться, что здесь, вдали от узких улиц и большого скопления народа, преследователи будут перемещаться на лошадях. И уж тем более мне не следовало наивно верить в то, что после смерти они оставят меня в покое, а не ломанутся всей толпой на ближайший респаун, как они вполне закономерно и поступили. Если бы я был чуточку сообразительнее. Если бы я не болтал с монахом, а сразу же укрылся где-нибудь в лесу… Слишком много «если», от которых сейчас уже не было никакой пользы. Продолжая проклинать себя за непроходимую тупость, я развернулся и побежал к ближайшим деревьям. Преследователи не сразу заметили меня, позволив выиграть несколько драгоценных секунд. Даже под баффом я двигался куда медленнее, чем боевые скакуны, но пока еще оставался мизерный шанс нырнуть в подлесок раньше, чем кто-то из охотников сможет прицельно выстрелить или ударить магией.

- Стой, именем Императора!

Спасибо, воздержусь. Стрелы и заклинания посыпались на меня, когда я уже поравнялся с первыми молодыми деревцами. Скошенные ветви и листья валились на голову, тяжелые арбалетные болты перерубали тонкие стволы пополам, но в меня каким-то чудом еще не попали. Я вслепую ломился через кустарник, закрыв лицо руками. Пару раз огненные шары проносились мимо настолько близко, что я кожей ощущал их жар. И все же мне удалось немного оторваться: часть охотников спешились и теперь продирались через густую растительность в паре десятков шагов за спиной, остальные же, судя по топоту копыт, пустились в обход.

- Сдавайся, висельник! - раздался чей-то крик. - Тебе все равно не уйти!

- Пошел ты, - прошептал я сквозь зубы.

Зеленая полоска просела почти в ноль - беготня по пересеченной местности быстро сжирала энергию. На пару ударов ее еще хватит, а потом… Потом меня просто обезоружат и оттащат в город к администраторам, которым я почему-то очень нужен живым. Уверен, они знают о том, что меня скоро должно выкинуть из игры. И спешат, увеличивая награду за мою голову и отправляя на поиски все новые и новые отряды городской стражи. Что я мог им противопоставить? Только острый меч и непоколебимое желание продержаться до аварийного отключения. Один против всей Империи.

Пытаясь хоть как-то увернуться от непрерывно летевших стрел и заклинаний, я не успел заметить, как заросли внезапно закончились и вывели меня на крохотный голый пятачок, за которым лежал глубокий овраг. Мгновение я балансировал на самом краю обрыва на пятках сапог, но потом что-то ударило меня в спину, сбрасывая вниз. Небо и земля менялись местами настолько часто, что я мог кое-как разглядеть только красную полоску, которая становилась короче каждый раз, когда мое тело с грохотом ломало очередное сухое дерево. Ко дну оврага я добрался через целую вечность, потеряв почти половину здоровья. С трудом поднявшись, я заковылял дальше. Все, что во мне вообще могло болеть - болело. Вид игрового интерфейса оптимизма тоже не прибавлял: критические повреждения обеих ног, упавшая почти вдвое скорость перемещения и куча штрафов к умениям и характеристиками. Повторять мой безумный полет преследователи не решились, но полминуты спустя за спиной снова послышался топот копыт - охотники неумолимо приближались. Не останавливаясь, я достал из-за спины Хлеборез. Пусть аварийное отключение мне не светит, сдаваться без боя - это не по-нашему. Еще немного… Пора! Резко крутанувшись на месте, я скастовал «Удар ветра» на ближайшего конника.

Но удача уже окончательно покинула меня. Восседавший на гигантском сером скакуне рыцарь двадцать третьего уровня небрежным движением отвел в сторону заклятие и замахнулся в ответ. Я даже не успел поднять меч, чтобы защитить себя. Тяжелая булава обрушилась на мою голову, и тут же левая половина лица будто онемела, а сам я покатился по земле, лишь чудом не выронив оружие. В реале такой удар прикончил бы любого, но мне удалось не только встать на ноги, но и занять какое-то жалкое подобие оборонительной позиции. Я ничего не видел одним глазом, а полоска здоровья тревожно мигала, показывая почти нулевое значение. Рыцарь неторопливо развернул коня и вновь направился в мою сторону.

Сначала я подумал, что четыре фигуры, с разных сторон метнувшиеся к атакующему всаднику, мне просто привиделись. Уже знакомый мне по драке на мосту воин в броне потерял три четверти здоровья, отважно бросившись под копыта скакуна и блокируя моего преследователя щитом. Остальные тоже были здесь: орк с топорами, эльф в робе и девчонка-хилер кромсали рыцаря оружием и магией, не давая тому опомниться. Он был куда сильнее любого из них, но внезапность нападения делала свое дело. Пехоту легко рубить с коня только на полном скаку. Потеряв скорость, всадник крутился на месте, отвешивая удар за ударом, но большинство из них приходилось в пустоту. Дождавшись, когда противник повернется спиной, я присоединился к драке. Насчет «как картонку» Балрунд, конечно, загнул, но через раз стальную кирасу Хлеборез все же пробивал. Исправить положение рыцарь уже не успел, и мы покончили с ним меньше, чем за полминуты.

- Я уж думал, он никогда не свалится, - выдохнул орк. - Вовремя ты его свой железкой оприходовал. Еще бы чуть-чуть - и хана.

Зеленокожему в схватке досталось больше всех, но он не обращал на это особого внимания. Щитоносец с никнеймом Умник тоже был изрядно потрепан, да и длинноухий маг с хилершей выглядели немногим лучше.

- А где Лита? - спросил я, не увидев лучницы среди своих спасителей.

- Мог бы для начала спасибо сказать, - проворчал эльф Лютый. - Мы тут, значит, несемся через лес, как ошпаренные, валим Имперского офицера… Ты хоть знаешь, что нам за это светит?

- Спасибо, - огрызнулся я. - Теперь скажешь, что тут вообще происходит?

- Если честно, я думал, это ты нам все объяснишь, - скривился маг. - Лита в таких делах, по ходу, не очень. Последние полдня мы только и делаем, что гоняемся за тобой, деремся с кем попало, а она толком ничего и не говорит.

- Подожди, - перебил эльфа Умник. - Давай сначала свалим отсюда подальше, а потом уже будем трепаться.

- Очкарик дело говорит, - поддержал щитоносца орк. - Там рубка знатная идет. Лита что, решила всех одна перевалить?

Я прислушался. Действительно, за поворотом в овраге раздавались крики и звон стали. Пока мы карабкались вверх по склону, новоприобретенные союзники успели рассказать, что же произошло с ними после того, как Лита меня застрелила.

По их словам, стража на мосту просто прошла мимо, не обращая на них никакого внимания, и тогда лучница устремилась к ближайшей заставе. К сожалению, она не единственная догадалась перехватить меня на месте возрождения. Через минут десять утомительного бега по дороге их обогнал конный отряд. К респу эльфийка и ее команда прибыли только когда всадники уже углубились в заросли. И тогда отважная девушка решила попытаться отвлечь внимание охотников на себя, а остальным приказала во что бы то ни стало найти и защитить меня.

- Ну, мы и ломанулись в лес на звуки, а дальше ты знаешь, - закончил рассказ Лютый.

- Успели в последний момент, - кивнул я. - А что с Литой?

- Черт знает, - эльф пожал плечами, - убили, наверное. Ты видел, сколько их?

Никак не могу привыкнуть к тому, что здесь смерть - это не навсегда.

- Странно, - задумчиво произнес Умник, - там еще дерутся. Интересно, кто и с кем?

Судя по шуму, схватка в овраге еще продолжалась. Не может же одна маленькая лучница так долго сдерживать целую толпу! Или может? Я ни капли не разделял любопытства щитоносца, но какая-то часть меня хотела вернуться, чтобы помочь Лите. Или хотя бы убедиться в том, что помогать уже некому.

- Думаю, стоит разведать… - начал я, и, подумав, добавил. - Вдруг получится стащить с трупов что-нибудь ценное?

Последний аргумент оказался решающим. Коротко кивнув, четверо игроков последовали за мной.

К краю обрыва мы приближались медленно, боясь привлечь внимание сражающихся. Умник шел первым, аккуратно переступая через поваленные деревья коваными сапогами, чтобы не шуметь. Еще немного, и мы сможет увидеть, что же там происходит…

- Куда прете, дебилы?

Знакомый голос звучал из кустов откуда-то справа. Я сделал пару шагов в сторону, и тут же Лита буквально повисла у меня на плечах, заставляя пригнуться.

- Ты совсем тупой? - шипела эльфийка мне в ухо. - Что вы тут делаете?

- Пришли за тобой, - так же тихо ответил я, пытаясь освободиться от ее хватки. - Пусти, задушишь.

- И правильно сделаю, - огрызнулась лучница, впрочем, уже не так сурово. - Смотри. Раз уж ты здесь.

С этими словами Лита притянула меня к себе так, что моя борода коснулась ее щеки. Теперь я мог наблюдать за всем, что происходит на дне оврага, сквозь небольшой просвет в зарослях.

Иначе как избиением младенцев я бы это не назвал. Нападавших было всего трое - два мага и огромного роста боец в тяжелой броне из неизвестного мне темного материала, вооруженный двуручным боевым молотом. Даже пятикратное превосходство в количестве не могло помочь стражникам - они валились один за другим, сраженные оружием воина или плетьми из чистого огня, хлеставшими из рук магов. Сейчас против грозной троицы сражались только неписи - зеленых буковок в стремительно редевшей толпе не наблюдалось. То ли игроков выбили первыми, то ли им просто хватило ума сбежать.

- Ну ни хрена ж себе, - раздался сдавленный шепот за моей спиной.

Я не заметил, как в укрытии стало тесно: друзья Литы последовали за мной, и теперь активно расталкивали друг друга, пытаясь хоть что-то рассмотреть. Орк всей тушей навалился мне на плечи, нагло просовывая зеленую клыкастую рожу между мной и эльфийкой.

- Че творят, - пробормотал он. - Я вот очень рад, что мы сейчас не там. Случайно подставился под такую огненную фиговину - и все, заворачивайте.

- Ага, - отозвался Лютый. - Знать бы только, откуда такие серьезные дядьки сюда пожаловали. И зачем. Уж явно не на бородатого охотиться. Им пять штук - вообще копейки.

Сложно поспорить. Таким терминаторам я в принципе неинтересен. Но что тогда привело их сюда? Я вспомнил сожженное тело лучника на колокольне. Такое впечатление, что у меня завелся персональный ангел-хранитель. Или даже трое. Вот только встречаться с перебившими стражу игроками мне почему-то совсем не хотелось. Неизвестно, зачем они прикрывают меня, и что им нужно. Даже Лите я не слишком-то доверял, а уж выходить с распростертыми объятьями к тем, кто мог без малейшего усилия раскатать меня в блин, точно не собирался. Побоище продолжалось еще около двух минут. Покончив с последним стражником, грозная троица провалилась в портал, открытый одним из магов.

Ты кого-нибудь из них узнал? - поинтересовалась эльфийка.

- Нет, - я отрицательно помотал головой, - я вообще только тебя знаю. Теперь еще и твоих друзей. Расскажешь, зачем ты меня застрелила? Между прочим, было больно.

- Ну да, конечно, - ухмыльнулась лучница. - Ау, деда, мы в игре. Здесь не больно. Я ведь знала, что ты отреспаунишься на заставе.

- Мне бы твою уверенность, - проворчал я. - Происходит что-то странное. И это уже не игра…

Я рассказал все. Про Фенрира, про администратора, притащившего с собой стражу, про погоню и про Балрунда.

- Твою ж… - выругался Лютый, когда я закончил повествование.

Остальным было попросту нечего прибавить. Я видел, как сильно они были напуганы. Каждый из моих спутников по несколько раз проверил, не случилось ли чего с интерфейсом. И каждый явно уже успел пожалеть, что ввязался в эту историю - даже Лита. В конце концов, они пришли в «Небесный Край» отдохнуть и развеяться, а не спасать застрявшего в вирте незнакомого мужика. Эльфийка и ее друзья и так сделали для меня куда больше, чем я мог рассчитывать.

- Понимаю, это не ваше дело, - нерешительно начал я. - Надеюсь, уже скоро мы все об этом забудем. Где-то через двадцать минут меня должно отсюда выкинуть, и…

- Не выкинет, - перебила меня Лита.

- Что?

- Не выкинет, - тихо повторила лучница. - Я в игре уже почти восемь часов, а тебя встретила сразу, как залогинилась. Твой обруч не работает.

* * *

Страх? Не то слово. Оцепенение? Да, пожалуй, что-то в этом роде. Ужас, выбивающий почву из-под ног, сковывающий любые мысли, не оставляющий внутри ничего, кроме щемящей и бесконечной пустоты. Все последние часы я жил с мыслью о том, что произойдет аварийное отключение, и наваждение рассеется. Что я открою глаза, сниму с головы проклятую железку и тут же расколочу ее об стену. Потом подойду к зеркалу и память вернется. Вся и сразу. И что я больше никогда не стану пытаться заигрывать с виртуальной реальностью. Даже когда я в первый раз почувствовал боль от стрелы, вонзившейся мне в плечо, было как-то проще. Помеха на пути к цели, не более того. Сейчас же исчезла сама цель.

Я опустился на землю и обхватил колени руками. Наверное, это выглядело жалко и нелепо, но мне было наплевать. Лита подошла ближе, положила ладони мне на плечи, но не произнесла ни слова. Я был ей за это благодарен. Не знаю, что бы я сделал, если бы она попыталась утешить или пожалеть. Может быть, просто разрыдался, как маленький ребенок, или изрубил бы всех в капусту.

- Должен быть выход.

Долгое молчание прервал эльф, сидевший на корточках напротив меня. Он не успокаивал и не пытался в чем-то убедить - просто информировал.

- Допустим, в техподдержку тебе нельзя, - задумчиво продолжал Лютый. - И обруч не работает. И ты ни хрена не помнишь. В любом случае, где-то в реале у тебя есть тело, имя и все такое. Значит, тебя можно найти.

- Времени мало, - подхватил Умник. - Без воды организм проживет три-четыре дня. Один уже почти прошел. Мы можем порыскать по форумам, поспрашивать… Кто-то же должен тебя знать?

Я вяло кивнул. Сейчас, когда первый шок прошел, ко мне вернулась способность рассуждать. Наверняка должны быть какие-то учетные записи, логи, сообщения… В конце концов, родственники. Обнаружив неподвижно лежащее с обручем на голове тело, они выдернут из розетки чертову машину… рано или поздно. Если, конечно, я живу не один. Можно ли найти в огромной стране человека, зная лишь его никнейм в онлайн-игре? И мог ли я просить об этом пятерых незнакомых людей?

- Надо рассказать Шиве, - произнесла Лита. - Он точно поможет.

- Да ну его, блин, - недовольно возразил орк. - Я-то думал хоть здесь от него отдохнуть. Задолбал.

- Я сама напишу, - лучница раздраженно посмотрела на Славика. - И попробую организовать встречу. Вы лучше по группам и форумам пошерстите.

- Сделаем, - кивнул Лютый. - Начнем прямо сейчас. Только барахло со стражи соберем.

Присоединяться к мародерству я не собирался, но эльфийка чуть ли не силой заставила меня спуститься в овраг и вместе со всеми обшаривать трупы.

- Не раскисай, - строго приговаривала Лита, стаскивая меня за руку вниз по склону. - Мы тебя обязательно найдем. Шива, он очень… умный, в общем, подскажет. А сейчас иди и найди себе что-нибудь полезное. Мы не сможем охранять тебя круглые сутки.

- Спасибо тебе огромное, - я чуть сильнее сжал пальцы лучницы. - Не знаю, что бы со мной было, если бы не ты с ребятами. А Шива - он тоже и ваших?

- Не совсем, - замялась девушка. - Но ему можно верить. Честно. Сам увидишь.

Друзья Литы гребли все подряд, заваливая инвентарь комплектами имперских доспехов, но меня большая часть лута абсолютно не заинтересовала. От тяжелых кирас и стальных наручей в моем положении не было никакого толку, а оружие стражников и в подметки не годилось Хлеборезу. В итоге я ограничился парочкой лечебных зелий и амулетом, дававшим небольшой бонус к скорости бега. Кто знает, что готовит завтрашний день. Не исключено, что снова придется уходить от погони. Но ночь обещала быть спокойной.

- Нам пора, - сказал Лютый, крепко пожимая мне руку. - Завтра вечером встретимся в километре к северу от этого места. И постарайся хоть немного поспать. Принести что-нибудь?

- Не знаю, - я пожал плечами. - Принесите хорошие новости. А еще лучше - найдите меня в реале и выбросьте мой обруч в окно.

- Постараемся, - ухмыльнулся эльф. - Но, сам понимаешь - вряд ли. Пока даже неясно, из какого ты города. Ты хоть что-нибудь про это помнишь?

- Дома-коробки, лестницы. Дождь. Машины. Люди.

- Не густо. Ладно, попробуем.

Все пятеро игроков растворились в воздухе почти одновременно. Лита разлогинилась на мгновение позже остальных, помахав на прощанье рукой. Я остался один.


ГЛАВА 6

На встречу в назначенное время никто не пришел - ни в ближайший вечер, ни в два следующих. Не знаю, как мне удалось с этим справиться. Я бродил по лесам вокруг респауна, постепенно поедая свои припасы. Соваться на саму заставу показалось слишком рискованным - там могла быть засада. От томительного ожидания непонятно чего можно было запросто сойти с ума - в каком-то смысле, это со мной и произошло. Я ощущал, как во мне шевелится чужое сознание - тот, другой. Анвер.

Сначала его появление было почти незаметно, но с каждым часом, проведенным в одиночестве, он становился сильнее. В конце концов, я просто перестал сопротивляться, позволив ему делать то, что нужно. Выживать и защищать себя мой суровый двойник умел куда лучше, чем я сам. Иногда мне попадались волки или дикари - и тогда Анвер убивал их, находя на трупах еду и питье. На исходе второго дня встретились и дружественные НПС - две девушки. Они не были стражниками или охотниками за головами - более того, они вообще не знали, кто я такой. Но на одной из них был теплый меховой плащ.

Драться, есть и спать. Впрочем, с последним выходило так себе. Ночью в лесу всегда было холодно, но я боялся зажечь костер и дремал, привалившись спиной к какому-нибудь дереву, не выпуская из рук Хлеборез и вскакивая от каждого шороха. Оцепенение, в которое я впадал, сложно было назвать сном. Единственное, на что еще хватало моего измученного разума - каждый вечер приходить на указанное Лютым место и несколько часов ждать. В эту область Анвер проникнуть не пытался. Похоже, его вообще мало интересовало то, что нельзя убить или съесть.

* * *

- Ты живой? Эй, это мы!

Лютый аккуратно отвел острие моего меча от груди и на всякий случай отступил чуть назад. Я не сразу узнал своих товарищей, и какое-то время ошарашено глазел на них, переводя оружие с одного на другого.

- Убери это от нас, - потребовала Лита. - Я догадывалась, что ты параноик, но спать с мечом в обнимку?..

- По ночам здесь неспокойно, - хмуро проворчал я, убирая Хлеборез в ножны. - И вообще, не требуй от меня многого - я уже должен быть покойником.

- Четыре дня в игре? - поинтересовался щитоносец. - И как себя чувствуешь?

- А ты как думаешь? - съязвил я. - Хочется жрать, спать и дать по роже тому, кто придумал «Небесный Край».

- Врежь лучше Умнику, я разрешаю, - гоготнул орк. - Ничего мы про тебя не нашли. Извиняй.

- На жмурика ты не похож, - задумчиво произнес эльф. - Я тут почитал статейки - без воды можно протянуть и подольше. Если повезет - неделю. Но больше порадовать нечем. Никакой информации, вообще.

- Кто-то активно трет форумы, - встряла Лита. - Я оставила штук тридцать сообщений - все поудаляли. А еще в игру не могла зайти сутки с чем-то. Остальным звонила - никаких проблем, все работает.

- Думаю, это была намек, - прокомментировал Лютый. - Меня только в группе забанили - типа за флуд. Дальше я нарываться не стал - все равно без толку.

- Крепко за тебя взялись, короче, - подытожил Славик. - Беда.

- Все равно спасибо, - вздохнул я. - И чего мне теперь делать? Хоть сдавайся иди.

- Не, ты чего, - возразил орк. - Ты ж теперь у нас самый натуральный криминальный авторитет. На хрен Империю, даешь беспредел!

- Слава, завязывай, - раздраженно проворчала Лита. - Дебил.

- А знаешь что, я, пожалуй, поддержу Славку, - неожиданно заявил эльф. - Сама подумай: мужика бросать не дело. Значит, будем держаться вместе, пока что-нибудь не сообразим. В городах и на заставах теперь везде усиленные караулы, на земли Орды тоже соваться не стоит - администрация-то одна, мигом спалят. Остаются только леса и вольный народ. У бандитов наверняка тоже респы контролятся, но все равно спрятаться проще. На каждый лагерь админа не поставишь.

- Да админы-то ладно, - скривился я. - Что с объявлениями этими делать?

- Семь тыщ дают, - орк многозначительно поднял палец вверх, - а еще маунта и рарную шмотку. Извини, братан, но когда до десятки дойдет, я первым тебя закладывать побегу, - добавил зеленокожий и заржал. - Шучу. Что я, крыса?

- Не нравится мне это, ребят, - озабоченно произнес Умник. - Бандитом заделаться еще ладно, но ведь могут и в реале проблемы быть… Даже не знаю…

- Ты че это, соскочить вздумал? - Славик угрожающе сжал кулаки.

- Не трогай ты его, - Лита поморщилась. - Не хочет, и черт с ним. Человеку помочь надо, а он - в кусты. Ну и ладно.

- Да не отказываюсь я, - обиженно возразил щитоносец. - Просто стремно как-то. Мы же его и не знаем совсем . Ты уж извини, - добавил Умник, поворачиваясь ко мне.

- Чего мы спорим, ребят? - тихо подала голос девушка в капюшоне. - Вроде ж решили - идем к Шиве, пусть он соображает.

Я только сейчас обратил на нее внимание. Зовут Дамира, пятый уровень. Смуглая и молчаливая - больше и добавить-то нечего. А еще она почему-то избегала смотреть мне в глаза.

- «Маска» ему нужна. И «Могильный камень», - снова заговорил Лютый. - Без них до Шивы не доберемся. А сам он сюда не потащиться - занятой, блин.

В отличие от Литы, эльф не поленился сразу же объяснить мне все непонятные слова. «Маска» и «Могильный камень» оказались довольно редкими артефактами. Первый дает возможность обладателю на какое-то время скрыть от посторонних имя и уровень персонажа. Увидеть личину игрока с «Маской» получится только с помощью некоторых умений или предметов, дающих Истинное Зрение. Для того чтобы заявиться в деревеньку, где мы планировали встретиться с Шивой - незаменимая штука. Если я еще и закрою лицо капюшоном или шлемом, меня будет почти невозможно узнать. «Могильный камень», в свою очередь, позволял установить точку респауна персонажа там, где он был использован - в любом месте. Обладатель этого арта не привязан к имперским заставам, орочьим форпостам или бандитским лагерям. Было бы очень неплохо раздобыть и такую штуку. Пока что для меня следующая смерть почти наверняка означает пленение на респе.

- Ты, Лютый, шутник, - прокомментировал короткую лекцию орк. - У нас подписка-то не у всех. Вернее, у одного Умника-буржуя и есть. А «Маска» и «Камень» только за голду покупаются. Ее-то ты где возьмешь?

- У меня есть. У меня премиум-аккаунт, - ответила вместо эльфа Дамира.

- Ну ни хрена ж себе, - опешил орк. - Чего раньше-то молчала?

- А ты не спрашивал.

Мы чуть не покатились со смеху. Хилерша умудрилась поднять настроение даже мне. Оптимизма существенно прибавилось: я уже готов был поверить в то, что загадочный Шива сможет разом решить все проблемы и чудесным образом вытащить меня обратно в реальный мир. На все вопросы, касавшиеся мудреца, никто так и не стал отвечать, отделываясь неизменным «сам увидишь». Ну и ладно, сам так сам. Осталось недолго.

* * *

Я разжал пальцы и еще раз посмотрел на лежавшую на ладони «Маску» - драгоценный подарок Дамиры. Артефакт выглядел как крохотная мордочка, одна половина которой улыбалась, а другая скалила зубы. Кусочек темного стекла, в пересчете на серебро стоивший впятеро больше моего меча.

- Не жалко? - еще раз спросил я хилершу.

Она отрицательно помотала головой. Что ж, похоже, придется привыкать к тому, что за меня здесь платят девушки. Если бы я мог хоть как-то ее отблагодарить… От серебряных монеток Дамира отказалась, но их с радостью заграбастал орк, обещая принести «чего-нибудь пожрать». Я не особо возражал - в магазины вход мне был заказан, а за имущество волков и бандитов я щедро расплачивался Хлеборезом.

- Спасибо, - снова поблагодарил я, пытаясь заполнить неловкую паузу. - Слушай, я ведь даже не знаю, какая у тебя раса. Лита и Лютый - эльфы, Славик - орк, Умник - человек… А ты?

- Дриада.

Разговор явно не клеился. Чем ближе мы подходили к деревеньке, в которой нас ждал Шива, тем более хмурыми и напряженными становились мои спутники. Я опустил капюшон плаща почти до самого носа, но все же не был уверен, что меня не узнают. Истинное Зрение, позволяющее заметить даже невидимок - не такое уж редкое умение. Если верить Умнику, им обладает чуть ли не четверть игроков, чей уровень перевалил за тридцатый - и это не считая тех, кто имеет в инвентаре специальные артефакты.

- Ты задолбал панику наводить, - пробурчал орк, отвешивая щитоносцу подзатыльник. - Нормально все будет.

Маска, - коротко скомандовал Лютый. - Пора.

Я кивнул и крепко сжал в кулаке артефакт. Хрустнуло стекло, и в ладонь вонзилось сразу несколько осколков. По руке на мгновение разлился неприятный холодок - магия заработала. Не знаю, чувствовали ли что-то подобное мои товарищи, но для меня эффект маскировки был не только исчезновением буковок над головой. Мир вокруг словно подернулся пеленой серого тумана. Я посмотрел на Литу. Несмотря на то, что я шагал совсем близко, она не сразу смогла сфокусировать свой взгляд и какое-то время смотрела сквозь меня. Похоже, «Маска» еще и отводила глаза.

- Все в порядке? - поинтересовалась эльфийка. - Ты какой-то… серый. Вроде тебя и видно нормально, но замечаешь не сразу. Работает - имя пропало, уровень тоже.

- Не знаю, - задумчиво ответил я. - Странные ощущения.

И не самые приятные. Что-то внутри меня протестовало, отказываясь носить маскировку. А точнее - кто-то. Анверу не нравились шпионские игры - его стихией была драка. Сжав зубы, я приструнил свое не в меру агрессивное альтер эго. В этот раз почти безо всяких усилий - он не стал спорить с тем, что в данной ситуации я лучше знаю, что делать. Ночью в лесу я бы без него не справился, но сейчас, когда до деревни оставался едва ли километр, следовало быть осторожнее.

Но все же полностью расслабиться не получалось. Неписей в деревне было совсем немного, игроков - и того меньше, но в каждом случайно пойманном взгляде я видел угрозу, и рука сама начинала привычным движением тянуться к Хлеборезу.

- Не дури, - Лита аккуратно, но крепко ухватила меня за локоть. - Никто на тебя даже не смотрит. Мы уже почти пришли.

Лучницу немного потряхивало, но она все равно пыталась поделиться со мной жалкими крохами уверенности, которой ей и самой не хватало. Остальные держались немногим лучше, все больше скучиваясь вокруг меня и беспокойно озираясь по сторонам.

- Если что - беги, мы прикроем, - хмуро процедил Лютый. - Нам умирать не страшно.

До входа в местную безымянную таверну, больше похожую на покосившийся сарай, чем на приличное заведение, оставалось совсем немного. Оставалось пересечь крохотную площадь с единственным фонарным столбом в центре, но даже этот коротенький путь, казалось, длился вечность. К счастью, никто не обращал внимания на шестерку задерганных низкоуровневых игроков - все были заняты своими делами. Давящее ощущение тревоги покинуло меня только когда я толкнул дверь и, пригибаясь, вошел внутрь.

Отыскать Шиву в полумраке таверны оказалось, вопреки ожиданиям, несложно. Собственно, кроме него, хозяина и пары неписей, добавленных игроделами исключительно «для мебели», за столами никого и не было. Не то, чтобы загадочный мудрец сильно обманул мои ожидания, но я готовился к встрече с каким-нибудь мифическим существом, или хотя бы пожилым длиннобородым чародеем не менее чем тридцатого уровня. Но ошибки быть не могло. Широкоплечий коротко стриженый мужчина в светлой робе, с любопытством рассматривающий меня - это Шива. Человек, и уровень всего-навсего четвертый.

- Привет, - неловко поздоровался я, и, указав на табурет напротив, добавил. - Можно?

- Садись, - ответил Шива, не сводя с меня пристального взгляда, - гостем будешь.

Какое-то время мы просто сидели молча, изучая друг друга. Моему визави было около сорока лет. Он уже начал лысеть, но за счет гладко выбритого лица выглядел куда моложе меня. Умные серые глаза, небольшие морщинки на лбу, волевой подбородок. Шива невольно внушал уважение, но бояться его совершенно не хотелось. Его расслабленная поза демонстрировала силу и уверенность без всякой агрессии. А еще я почему-то был убежден, что в реале загадочный мудрец выглядит абсолютно так же, как и в игре.

- Лита тебе уже рассказывала?.. - нерешительно начал я.

- Рассказывала, - Шива улыбнулся. - Извини за театральную паузу. Просто хотелось получше тебя рассмотреть. Иногда это может сказать больше, чем получасовая беседа.

- Пожалуйста, - я пожал плечами. - По мне видно, что я застрял в игре и скоро откину копыта?

- Нет, - мой собеседник заулыбался пуще прежнего, но тут же добавил. - А если серьезно, то странно это все. Четвертый-пятый день без воды, насколько я помню? Да ты бы на стенку лез - если бы вообще дожил. Я в свое время пробовал организм почистить: не ел неделю, под конец не пил пару дней… На третий чуть в обморок не упал. А я вообще-то спортсмен, да и помоложе был тогда. Так что - очень вряд ли.

- И что ты хочешь этим сказать? - поморщился я. - Думаешь, я тебя обманываю?

- Не обманываешь, - ответил Шива. - Честно говоря, я сначала так и подумал. Уж больно похоже на дешевенькое бульварное чтиво. Сам понимаешь: застрял в компьютерной игре, не выйти, власти объявили в розыск… Вот ты сам бы поверил?

- Нет, - я помотал головой. - Я вообще уже мало чему верю. Видимо, от обезвоживания.

- Да нет у тебя никакого обезвоживания, - нахмурился собеседник, - говорю же тебе. Организм ведь не обманешь. Я статейки еще пару лет назад читал - интересно было. В игре есть еда и питье, и они даже способны на пару часов приглушить голод и жажду. Но не более того. А ты тут уже какой день… Пить хочешь?

- Не хочу, - согласился я. - Что ж получается - я уже умер? Или меня там внутривенно потчуют? Или питательными клизмами?..

- Смотрю, настроение у тебя улучшилось, - ухмыльнулся Шива. - Это хорошо. А насчет того, что там с тобой делают… Мне-то откуда знать? Но на простой сбой не похоже. Ты себе хотя бы примерно представляешь схему безопасности вирт-обруча?

- Я даже схему своей собственной рожи в реале не представляю, - съязвил я. - Как сам-то думаешь?

- Извини, - сухо произнес мой новый знакомый. - Кстати, это не аргумент. Ретроградная амнезия - вообще штука странная. Можно напрочь забыть свое имя и так далее, но прекрасно помнить конструкцию автомата Калашникова.

- А я помню, - отозвался я. - Странно. Маму-папу забыл, родной город - тоже никак, а автомат - помню.

- Ничего странного, - Шива постучал пальцами по столу. - В общем, с обручем все посложнее, чем с «калашом», но суть примерно такова: аварийное отключение реализовано на трех абсолютно независимых уровнях. Первая защита встроена в саму игру: это общий стандарт. Семь часов - геймовер. Все. Можно, конечно, снова зайти - дальше уже твои проблемы. Потом - программная защита, вшита во все обручи намертво. И, наконец, электронная. Даже если у тебя весь софт полетел, таймер, который установлен в самом девайсе, все равно тебя отключит. Так вот, ты себе представляешь, чтобы все три блока разом сдохли?

- С трудом, - я тяжело вздохнул. - Что бы со мной ни происходило, это явно не случайное совпадение.

- Молодец, - похвалил меня Шива, - соображаешь. Похоже, кто-то насильно удерживает тебя в игре. Но кому это может быть нужно? Есть идеи?

Я вспомнил Фенрира. Если кто-то и не хотел, чтобы я общался с техподдержкой, так это он. Правда, это никак не помогало объяснить то, почему за мной гонялась вся имперская стража и половина игроков в придачу. Если маг, из-за которого я пустился в бега, и преследовал какие-то непонятные мне цели, он в этом был явно не одинок. Все куда сложнее.

- Есть, - кивнул я. - Мне встречался один… кадр, который прямо сказал, что админам лучше не попадаться. Думаешь, он все это подстроил? Надо идти сдаваться?

- Ни в коем случае, - Шива помотал головой. - Какой смысл? По крайней мере, пока ты чувствуешь себя нормально. Торопиться некуда - просто не высовывайся, а я или ребята что-нибудь разведаем.

- Почему бы и нет, - я пожал плечами. - Только как? В милицию пойдете?

- Ага. Скажем, что злые бандиты насильно удерживают порядочного человека в компьютерной игре, - хохотнул мой новый товарищ. - Нет, тут все сложнее. Поиском в вирте менты не занимаются. Но при этом тебя вполне уже могут искать и в реале - а это уже возможная зацепочка. Знать бы город…

- Ничего, - я безуспешно попытался выжать из себя хоть что-то новое. - Помню только новостройки. Наверное, я жил в таком доме. Они везде одинаковые.

- И все? Старые здания? Памятники? - допытывался Шива. - Хоть что-то?

- Кремль. Большой канал в Венеции. Колизей, - я криво ухмыльнулся. - Пороховые ворота в Праге. Небоскребы Нью-Йорка. Вот только понятия не имею, видел ли я их вживую, или на картинках.

- Говори еще. Неважно, - мой собеседник напрочь игнорировал мое недовольство. - Названия, имена, города - все.

Не обращая внимания на мое ворчание, Шива еще где-то полчаса донимал меня расспросами, в которых я не видел особого смысла. Его интересовало все - фильмы, музыка, политика, география, история, точные науки... Не знаю, выдержал ли я этот безумный экзамен, но сам экзаменатор выглядел довольным.

- Отлично. С этим уже можно работать, - произнес он, потирая руки. - Какие-то вещи ты знаешь, какие-то - нет. Исходя из этого, можно примерно определить твой возраст, профессию, а то и место проживания.

- И что вырисовывается? - поинтересовался я.

- Сразу так не скажешь, - Шива потер лоб. - Но в жизни ты, похоже, помладше, чем здесь.

- Первая хорошая новость за сегодня, - я задумчиво подергал себя за бороду. - Выходит, мы с тобой ровесники… Ты ведь в реале так же выглядишь?

- Примерно, - новый знакомый пристально посмотрел на меня, словно соображая, знал я - или просто догадался. - Пузо только здесь чуток поменьше. И седых волос тоже. На этой работе с ума сойдешь.

- Ты, часом, не следователь из прокуратуры? - я улыбнулся. - Вопросов больно много задаешь. Или препод?

- И кто из нас еще следователь, - с шуточным недовольством проворчал Шива. - В самую точку попал. Препод я. Учитель физкультуры. А в последнее время еще и истории. Зарплату по полгода задерживают, историчка уволилась, а вести уроки кому-то надо.

- Не слабо, - присвистнул я. - Когда ж у тебя на игры время остается?

- Не игра это, - Шива сцепил руки в замок и положил их на стол. - А сейчас мы с тобой, дорогой товарищ, серьезно поговорим. Готов?

- Всегда готов, - я изобразил рукой что-то вроде воинского приветствия. - Начни, желательно, с того, кто вообще такие Лита, Дамира и парни. Я вам искренне благодарен за помощь, но - без обид - в бесплатный сыр что-то не верится. В чем подвох?

- В тебе, - физрук жестко перехватил нить диалога. - Думаю, ты уже догадался, что ребята - школьники. А я, стало быть, их классный руководитель.

Я кивнул. Бескорыстное желание помочь кому-то в подавляющем большинстве случаев встречается только у детей и подростков. Да и манера общения выдавала в моих товарищах учеников старших классов. Один Славик чего стоил…

- А как они?.. - начал я. - Игра-то вроде «восемнадцать плюс» - ну, мне так кажется.

- Правильно тебе кажется, - вздохнул Шива. - Только запреты эти обойти… сам знаешь. До шестнадцати детишек еще кое-как огораживают, а дальше - беда. Я тут такое пару раз увидел - волосы дыбом встали - в мои-то тридцать восемь.

- Так ты здесь для того, чтобы за ребятами приглядывать? - догадался я. - Они у тебя вроде нормальные. Хорошие парни и девчонки.

- Нормальные, - подтвердил классный руководитель. - Кое-чему я их вроде научил. И я действительно горжусь тем, что они вот так, сами, решили тебе помочь. Это правильно. Но тебя-то я совсем не знаю. Так что, если с ребятами что-то случится…

Договаривать Шива не стал - все и так было понятно. Он не угрожал - просто предупреждал, но все равно это звучало более чем убедительно. Думаю, даже если бы на моем месте сидел паладин топового уровня, у него сразу бы пропало любое желание пытаться навредить школьникам.

- Никаких проблем, - ответил я. - Я детишек не обижаю.

- Не детишки они, - нахмурился физрук. - В этом-то все и дело. Им очень хочется быть взрослыми. А здесь это совсем несложно.

Куда уж проще. Все мои спутники выглядели как молодые мужчины и женщины в самом расцвете сил. Но внутри они все так же оставались подростками. Семнадцать лет. Одному Богу известно, что бы я творил в этом возрасте, оказавшись во взрослом теле. Хотя, пожалуй, вариантов немного…

- В общем, надеюсь, мы друг друга поняли, - закончил Шива, протягивая мне руку. - Только ты особо не болтай. Незачем ребятам знать, что я их раскрыл.

Классный руководитель, он же физрук, и он же историк, доверил мне самое ценное, что у него было, и не требовал обещаний, которые я все равно не мог дать. А еще он предлагал свою помощь. Я с искренним удовольствием скрепил наш молчаливый договор крепким рукопожатием.

- И вот еще что, дорогой товарищ, - вдруг снова заговорил Шива, не выпуская мою ладонь. - Насчет Лены… то есть Литы. Похоже, она к тебе неровно дышит. Ты старше, умнее, да еще и в бегах. Романтик с большой дороги, короче говоря. Девочкам такие нравятся. Но ты держи себя в руках. Я понятно выражаюсь?

- Понятнее некуда, товарищ классный руководитель, - я аккуратно освободил конечность из хватки физрука и еще раз шутливо отдал честь. - Буду образцовым пионервожатым.

- Не паясничай, - проворчал Шива перед тем, как разлогиниться. - Эти пионеры тебя за три минуты сожрут.

Сомневаться не приходилось. Особенно после того, как я увидел, что развеселая банда творила в мое отсутствие. Выходя из таверны, я едва успел увернуться от стрелы. Лита послала мне воздушный поцелуй, извиняясь за промах, и сразу же добила здоровенного непися с вилами. Невдалеке Славик топорами разделывал парочку низкоуровневых крестьян, вооруженных жалкими дубинками и серпами. Эльф увлеченно грабил трупы.

- Я пытался им помешать, - смущенно развел руками Умник. - Но они меня не слушали.

Щитоносец, сменивший перед началом драки свои старые доспехи на броню стражника, выглядел внушительно, но участия в разорении деревни не принимал. Дамира тоже держалась в стороне и только подлечивала просевших товарищей.

- Вашу ж … - заорал я. - Что здесь творится?

- Не стой столбом, хватай режик и помогай! - заревел в ответ орк.

Своя и чужая кровь покрывала Славика с ног до головы, но он все равно выглядел до безобразия довольным.

- Этому барану не хватило твоих монеток, чтобы расплатиться с торговцем, - пояснила Лита, подскакивая ко мне. - И тогда он просто решил раскроить бедняге голову. И тут понеслась. Что делать будем?

- Что делать будем... - ворчливо передразнил я эльфийку, вытаскивая из-за спины Хлеборез. - Хватаем все, что не приколочено и валим отсюда. Если кто-то попытается помешать - в расход.

А какие у нас еще были варианты? Несколько дней, проведенных в игре, напрочь излечили меня от любых проявлений мягкотелости по отношению к обитателям «Небесного Края». Большинство из них активно пыталось меня убить - стоило ли отплачивать им добром? Я рубил направо и налево. Умник с Дамирой последовали моему примеру и тоже бросились в бой. Если бы жители деревни и заезжие игроки собрались вместе, они бы без труда раздавили наш крохотный отряд, но каждый старался лишь унести ноги или в общей суматохе поживиться чем-нибудь ценным. Высокоуровневых бойцов, способных противостоять шестерым в одиночку, на наше счастье, поблизости не оказалось. Мы хозяйничали в домах и лавках еще где-то минут десять, а потом покинули деревеньку с забитыми доверху виртуальными карманами.

* * *

- Скучаешь? - Лита подошла и села рядом со мной. - Ты так и не рассказал, о чем вы разговаривали с Шивой.

- Да так. О том, о сем… - уклончиво ответил я, - Он и правда очень умный.

Общаться не хотелось совершенно. Я был рад, что ребята решили остаться со мной на весь вечер, но присоединяться к шумной попойке, учиненной Лютым и Славиком в честь удачного набега, все же не собирался. Для счастья мне вполне хватало жара костра, глиняной бутылки с медовухой и какой-никакой веры в то, что сказал физрук. Я не умираю, меня ищут, и что самое ценное, у меня появилась возможность посидеть и расслабиться, не хватаясь за меч при каждом шорохе в темноте.

- Мне уйти? - поинтересовалась лучница.

- Нет, останься, - тихо попросил я. - Я не скучаю. Просто хочется немножко тишины и покоя.

Чуть поодаль парни затеяли возню, пытаясь насильно напоить краденым вином Умника. Даже без брони рослый щитоносец был вдвое крупнее, чем оба его противника, но эльф с орком не сдавались. Двухметровый светловолосый богатырь, похожий на викинга, испуганно пятился назад, что-то бормоча себе под нос.

- Давай, очкарик, попробуй вкусняшки! - наседал Славик, размахивая бутылкой. - Лютый, держи его.

- Да перестаньте вы уже, - сердито подала голос Лита. - Анвер, скажи им.

- Ребят, завязывайте, - скомандовал я. - Лучше расскажите, что у нас в плане добычи.

- Атаман говорит Умника не трогать, - Лютый шутливо пихнул орка в плечо. - Пойдем, посмотрим, что из барахла ты еще не выхлебал.

- А че я-то сразу? - огрызнулся орк заплетающимся языком.- Его там много еще.

Награбленного и впрямь оказалось прилично. Кож и веревок вполне хватило для того, чтобы соорудить что-то вроде навеса для ночевки. Пара шкур заменит мне постель, а все остальное было решено продать скупщикам краденого, чтобы обзавестись маунтами. Без верховых животных нечего и рассчитывать на удачные набеги на богатые села или усадьбы. Долгого боя с постоянно прибывающими силами противника нам не выдержать, так что придется сделать ставку на скорость. Быстро пришли, быстро взяли то, что надо и так же быстро ушли. Сначала обсуждение шло вяло, но потом Славик с Лютым более-менее пришли в себя и активно включились в процесс. Спустя полчаса и десяток бутылок у нас появилось что-то вроде плана. А спустя еще час я без сил повалился на шкуры и захрапел.


ГЛАВА 7

Первым, что я увидел, кое-как разлепив глаза, была зеленая рожа орка. Славик дремал, привалившись спиной к дереву в паре шагов от меня. Чуть поодаль я разглядел и Лютого - эльф распластался на медвежьей шкуре у потухшего костра. Остальные куда-то пропали.

- Сколько сейчас времени? - спросил я, еле шевеля пересохшими губами. - Где вообще все?

- Разлогинились, - подал голос Лютый, с трудом поднимаясь со своего лежбища. - А мы вот решили к тебе вернуться.

- Вернуться? - переспросил я. - А вы-то куда уходили?

- В гребаный реальный мир, - застонал орк, открывая мутные покрасневшие глаза. - Лютый - козел. Мало ему было здесь нахлебаться, так он меня еще и в реале вызвонил. Пошли, говорит, Слава, по пиву. Ну, меня уговаривать не надо, сам понимаешь. После третьего пива этого дауна потянуло в вирт. Тебя проверить. Мы приходим, а ты тут дрыхнешь, значит. И все бы ничего, но длинноухому чучелу приспичило выпить с атаманом…

- Ага, - перебил эльф. - Сейчас он тебе еще расскажет, что это я на весь лес орал: «Вставай, командир, на нас движется отряд имперских бутылок!»

- Ну ладно, было дело, - признался Славик. - Ты мне еще, зараза, сапогом губу разбил. Спать, видите ли, хотел.

- Скажи спасибо, что Хлеборезом не оприходовал, - проворчал я, проверяя, на месте ли меч. - Хотя я вообще-то такого не помню.

Видел бы нас сейчас Шива. Образцового пионервожатого из меня явно не выходило. Пьянствовать со школьниками… докатился. Надеюсь, хоть Лита с Дамирой этого бардака не застали. Или они вообще должны сегодня учиться?

- Лютый, а вам не надо в ш... на работу? - спросил я. - Утро все-таки.

- Так суббота же, - радостно отозвался эльф. - А вчера пятница была. Ну, мы и того… отдохнули. Башка отваливается.

Я удивился. То, что мне приходилось расплачиваться головной болью за чрезмерные возлияния, было вполне закономерным, но ребята?.. Неужели и для них дебафф «Похмелье», висевший у меня в интрефейсе прямо над шкалой здоровья, был чем-то большим, чем простая потеря характеристик?

- Так это… - начал я, - игра же. Не должна болеть.

- Ты чем слушал? - огрызнулся страдающий эльф. - Мы вчера с этим зеленым алкашом еще и в реале накидались. Репа так распухла, что еле в обруч влезла. А организм не обманешь, - Лютый слово в слово повторил аргументы Шивы. - Если там болит, то и здесь болеть будет.

- Может, тебе медовухи глотнуть, - участливо поинтересовался я, - полегчает.

- У-у-у-у, не напоминай, - длинноухий замахал руками. - Как подумаю - все обратно просится.

- Да ты не переживай, - ухмыльнулся Славик. - Тут это дело движком не предусмотрено.

- Слушай, давно хотел спросить: а ты и в реале Славик? - обратился я к зеленокожему, выбираясь из своей берлоги.

- Ну да. А че - круто же, - гоготнул он, помогая мне подняться на ноги. - И думать не надо особо.

- В реале такой же Славик и такой же тупой, - прокомментировал Лютый.

- Оборвал бы тебе уши, да здоровья нет, - орк лениво погрозил другу кулаком. - Какие планы, командир? Пора бы на дело отправляться.

Поковырявшись в инвентаре, под завязку набитом различным барахлом, я выудил оттуда бутылку с чем-то, напоминающим виноградный сок. Лучше бы минералочка, но и так сойдет.

- Подождем остальных, - ответил я, глотнув прохладной жидкости. - Надо распродать лишний шмот и купить коней.

* * *

- Нет, ты посмотри, - восхищенно шептала Лита. - Какой классный!

- Кто - Дирак? - переспросил я.

- Дурак! - Лита шлепнула меня по плечу. - Конь!

Конь и правда был хорош. Серого цвета, крупный, но изящный, с длинными стройными ногами, совсем не похожий на остальных лошадей в загоне. Все они были или гигантскими тяжеловозами, способными переносить на себе закованных в броню паладинов, или тощими смирными кобылками, на которых впору разъезжать седобородым старичкам-магам. Встречались и совсем недорогие образчики местного транспорта, которых я едва мог назвать лошадьми - настолько низенькими и уродливыми они были. Даже откровенно бюджетные ослики выглядели куда бодрее - крохотные, но бойкие, уши - торчком, хвост - пистолетом. Приятные звери, ничего не скажешь. Но конь… Мечта, а не конь. Красавец.

В отличие от его хозяина. Полуогр двадцатого уровня по имени Дирак взирал на нас с Литой с явным неодобрением. Пожалуй, даже слишком явным для НПС. Я буквально физически ощущал исходящие от него волны презрения и агрессии - и мне это не нравилось. И в первый раз за долгое время мой суровый двойник Анвер был со мной полностью солидарен.

- Проваливай отсюда, оборванец! - прорычал полуогр. - У тебя в жизни не будет достаточно денег заплатить за этого коня.

- Да нафиг деньги, давай ему Лютого отдадим? - предложил невесть откуда взявшийся Славик. - Спорим, этому бугаю длинноухие нравятся? Ты, Ленка, тоже подойдешь, кстати.

- Заткнись, - оборвала орка Лита. - И пойдем отсюда. Анвер, выбери себе уже кого-нибудь, одного тебя ждем.

Действительно, все остальные ребята уже обзавелись маунтами. Пожалуй, действительно следовало прикупить животное попроще и отправиться восвояси, но…

Мне очень понравился именно этот конь и очень не понравился его хозяин. Я тоскливо огляделся по сторонам. Помимо Дирака, загон охраняли еще пятеро конюхов-полуогров. Здоровенные - на две головы выше Умника, да еще и пятнадцатый уровень у каждого.

- Проваливай отсюда! - гигант начинал повторяться, и это раздражало еще больше. - Проваливай, или я снесу тебе башку!

- Хочешь подраться? - огрызнулся я.

Над головой полуогра, прямо под именем, мигнула крохотная искорка. Я тут же ее активировал.

Конь моей мечты.

Победите Дирака в поединке, чтобы получить маунта с уникальными характеристиками.

Принять Отклонить

Принять! И дело не только в желании обладать великолепным животным. Мое кровожадное альтер эго бушевало, грозясь вырваться наружу и наделать глупостей. Но в этот раз мы с Анвером были союзниками, и я не хотел упустить возможность познакомиться с ним поближе.

- Еще как хочу, - дерзко ответил я, принимая правила игры. - Но если проиграешь, Серого я заберу себе.

- Идиот! - зашипела Лита из-за моего плеча. - Что ты делаешь? Он тебя в порошок сотрет!

- Слышь, Лютый, атаман-то у нас больной, - грустно прокомментировал Славик. - Ему совсем пить нельзя - буйный становится.

- Я? Проиграю? Тебе?! - захохотал Дирак. - Раздавлю, как клопа!

А ведь может. Запросто. Сам бы я, пожалуй, отказался от драки, но убийца внутри меня уже начал танцевать танец смерти, и не стоило его разочаровывать. Все тело вибрировало, готовясь к предстоящей схватке, а руки сами тянулись к мечу. Я несколько раз глубоко вздохнул и постарался унять в себе подступающее безумие. «Ярость берсерка» - могучий союзник, но ненадежный. Какими бы убийственными ни были мои удары под баффом, нельзя забывать о защите. Чтобы победить противника, чей уровень вдвое выше моего, я должен не бросаться на полуогра сломя голову, а разыграть поединок, как шахматную партию. И первым делом следует заглянуть в меню.

Итак, десятый уровень - плод жутких ночей, проведенных в одиночестве. Все так же много энергии, и все так же мало здоровья, несмотря на то, что очки жизней понемногу прирастают сами по себе, даже если не качать Силу.

Сила: 8

Ловкость: 15

Интеллект: 5

Доступные очки характеристик: 0

Очки здоровья: 98

Очки энергии: 150

Очки маны: 50

Вариант в плане тактики у меня, в сущности, только один: плясать с Хлеборезом вокруг Дирака, пока он не свалится. Или пока не свалюсь я... Последнее куда более вероятно. Конечно, есть перк на ношение Легкой брони, но рассчитывать на то, что кожаный доспех надежно защитит меня, явно не следовало. Также я потратился на второй уровень «Владения мечом» и «Критического удара», но одно очко способностей у меня в запасе еще есть, и сейчас самое время его использовать. Вариантов предостаточно, но как выбрать лучший? Атака или оборона?

В очередной раз я решил вложиться в нападение. С моим более чем скромным запасом здоровья особой пользы от улучшенного блока или баффа «Каменная кожа», на который бы все равно не хватало маны, не будет. Значит, остается только одно: разделывать противника быстрее, чем он меня. И «Тяжелая рука» мне в этом поможет. Умение давало возможность при нанесении критического урона оглушить противника на 0,2 секунды. Немного? Пожалуй, но вероятность крита у меня уже приличная, а это значит, что и стан будет проходить примерно раз на четыре удара. Даже в такой крохотный промежуток времени кое-что можно успеть. Например, отойти или рубануть еще раз - в зависимости от обстоятельств.

- Разойдись! - скомандовал полуогр, расчищая пространство для схватки. - Сейчас я погляжу, какого цвета твои внутренности!

- Хватит болтать, переросток, - отозвался я, принимая боевую стойку.

Я ожидал, что Дирак сразу бросится в атаку и попытается втоптать меня в землю, полагаясь на колоссальное преимущество в силе, но он почему-то не торопился. В руках гиганта появились небольшой сыромятный щит и здоровенный топор, размером мало уступавший двуручным секирам из магазина Балрунда. Я не сомневался, что владелец орудует им с убийственной скоростью - габариты позволяли. Полуогр наступал медленно и осторожно - похоже, разработчики немало времени потратили на оптимизацию искусственного интеллекта. Все неписи, с которыми мне приходилось сражаться раньше, сами кидались на Хлеборез, не пытаясь обойти сбоку или использовать какие-либо подлые приемы, но от Дирака я мог ожидать чего угодно.

В любой непонятной ситуации бей первым. Я кастанул на себя «Крылья ветра» и бросился вперед, а в паре шагов от полуогра резко затормозил. Подошвы сапог скользнули по песку, но маневр удался: топор гиганта с громким гулом описал в воздухе полукруг, едва не разрезав доспех у меня на груди. Я коротко рубанул Дирака в плечо и тут же отступил. Полоска здоровья противника почти не укоротилась, но все же первый контакт остался за мной. Обнадеженный удачей, я едва успел пригнуться и избежать следующего удара. Полуогр непрерывно атаковал быстрыми экономными движениями. Пришлось отходить - на свой весьма посредственный навык блокирования я не рассчитывал. Стоит один раз попасть под эту сверкающую лавину, и будет уже не выбраться. Я загибал полукруг, пытаясь подцепить Дирака сбоку, но он неизменно поворачивался ко мне лицом и продолжал наступать, раскручивая топор все быстрее. Я тихо выругался себе под нос - запас сил у здоровяка был просто бесконечный. Только через полминуты, когда он уже почти зажал меня в угол загона, я с удовлетворением отметил, что паузы между взмахами топора увеличились. Нужно отыграть потерянное пространство до того, как он восстановится и прикончит меня. Еще несколько секунд я выжидал, раскачиваясь в такт движениям оружия полуогра и пытаясь поймать ритм, а потом резко атаковал. Стальное лезвие мелькнуло справа от меня, затем слева, но я все-таки проскочил в открывшуюся брешь и с разбегу вогнал Хлеборез Дираку в живот почти по самую рукоять. Гигант заревел и, разворачиваясь, отшвырнул меня в сторону. Я перекатился назад и вскочил на ноги, не потеряв очков здоровья, да еще и разом отыграв почти половину загона. Теперь зажатым в углу оказался уже мой противник. Впрочем, ненадолго: взбешенный ранением, стоившим ему четверти жизней, полуогр выставил вперед щит и бросился на меня. Пытаться остановить трехсоткилограммовую тушу было бы самоубийством, так что я просто крутанулся на месте и пропустил его, успев на развороте достать кончиком меча в ногу. Мне удалось повторить это еще два или три раза прежде, чем Дирак понял, что состязаться со мной в скорости у него не получится. Эта ошибка стоила ему изрядного количества здоровья, но расслабляться было рано. Даже постепенно истекая кровью из глубокой раны в животе, гигант все еще мог разрубить меня пополам одним ударом.

- Я выброшу твое тело собакам! - прорычал полуогр, снова поднимая оружие.

Теперь мы сражались практически на равных, постоянно перемещаясь и изредка обмениваясь выпадами, большая часть которых приходила в пустоту. Длинные ручищи позволяли противнику сохранять выгодную ему дистанцию, но я нередко отыгрывался на контратаках. Пару раз лезвие топора Дирака все-таки задело меня, но я уже почти привык не обращать внимания на такие мелочи. Если знаешь, что даже глубокая царапина зарастет сама собой за пару минут, терпеть боль как-то проще. Медленно, но верно я продавливал защиту гиганта, по крупицам выбивая из него очки здоровья.

- Атаман-то зажигает! - радостно комментировал Славик. - Лютый, расслабься, никто тебя не отдаст. Щас и отдавать некому будет!

Я краем глаза посмотрел на своих товарищей. Орк чуть ли не подпрыгивал, явно порываясь присоединиться к драке, а эльф задумчиво рассматривал конюхов, скучившихся с другой стороны загона. Скорее всего, прикидывал, сможем ли мы от них убежать, если что-то пойдет не так. Толковый парень, я бы на его месте делал то же самое. Дамира и Умник были похожи на каменные изваяния, а Лита беззвучно шевелила губами, вздрагивая каждый раз, когда топор Дирака проносился в опасной близости от меня. Похоже, Шива не ошибся, и я действительно ей не безразличен. И это… взаимно? Схватка с громадным полуогором - не лучшее время для размышлений о делах сердечных, но мне почему-то очень хотелось немного приободрить девушку, которая так за меня переживала. Выписывая вокруг гиганта очередной пируэт, я помахал ей рукой и улыбнулся.

Не знаю, было ли это совпадением, или непись оказался куда умнее, чем я изначально предполагал - он атаковал именно в этот момент. Никогда не стоит недооценивать противника - даже если он почти побежден. Дирак сделал быстрый шаг вперед и неожиданно врезал мне по лицу краем щита. Похоже, я на мгновение потерял сознание - таким сильным был удар. Следующий полуогр нанес уже топором: тяжелое лезвие вошло мне в бок, опрокидывая на землю и выбивая из легких воздух. Странно, но в этот раз боли я почти не почувствовал. Только удивление: почему я лежу на песке и совсем не тороплюсь вставать? Гигант уже замахивался своим страшным оружием, чтобы добить меня, но его движения казались плавными, неторопливым, словно в замедленной съемке. Где-то далеко закричала Лита.

Слабак! Вставай! Глубоко внутри крохотной атомной бомбой взрывалась чужая ярость. Взбешенный Анвер с ревом крушил жалкие остатки моего затухающего сознания. Раз. Зубы сжимаются, глаза - широко распахнуты. Рука нашаривает меч. Два. Пинок Дираку под колено. Лежа бить неудобно, удар выходит слабым, но полуогр теряет равновесие и топор врезается в землю. У меня есть примерно полсекунды. Три. Острие Хлебореза прочерчивает тонкую красную линию на горле гиганта. Четыре. Когда твое тело разрублено почти надвое, подняться невозможно - но я поднимаюсь. Не для того, чтобы драться дальше - враг и так повержен. Поднимаюсь просто потому, что могу. Пять. Анвер уходит, в очередной раз одержав за меня победу, но я до сих пор слышу его презрительный смех.

Красная полоска тревожно мигала почти на нуле, колени подгибались, но друзья уже неслись ко мне со всех ног. Первыми подоспели Славик и Лютый. Орк с неожиданной аккуратностью подставил плечо, не позволяя снова упасть. Сейчас я, пожалуй, с радостью расцеловал бы даже его зеленую рожу, если бы у меня оставались на это силы.


- Дурак! Идиот несчастный! - шептала Лита, зарываясь пальцами в мои седые волосы. - Ты совсем с ума сошел? Тебе же нельзя умирать!

- Ну, так я и не умер, - я выдавил из себя что-то похожее на улыбку. - Раз уж нельзя.

- Обещай больше так не делать! - потребовала эльфийка, шмыгая носом. - Я чуть с ума не сошла.

- Постараюсь.

Мне становилось лучше. Дамира не выражала своей радости крепкими объятиями или похлопыванием по спине, подобно остальным, но тоже была здесь - я чувствовал мягкие касания ее магии, постепенно восстанавливающей израненное тело.

- А ты крепче, чем кажешься. - Дирак, только что выглядевший более чем мертвым, с кряхтением поднялся с залитого кровью песка. - Славная драка. Конь по праву твой.

Получен предмет:

Именная уздечка.

Что это? Ага…

«Используйте предмет, чтобы вызвать вашего маунта. Чтобы отпустить маунта, используйте предмет еще раз».

Попробуем! Я достал уздечку из инвентаря и прикоснулся к небольшому золотистому кружочку, соединявшему кожаные полоски. Вещица отозвалась едва заметной вибрацией, и я тут же услышал радостное ржание. Конь признал хозяина. Мне хотелось поскорее проверить, каков в деле мой новый питомец, но мои товарищи мигом оттеснили меня от него, и каждый норовил если не прокатиться, то хотя бы потрогать великолепное животное.

- Замечательный! - тихо произнесла Лита, с детским восхищением разглядывая Серого. - Знаешь, я тебя понимаю. За такого и умереть не жалко.

Она не стала расталкивать остальных, предпочитая любоваться парнокопытным произведением искусства на расстоянии. А я, кажется, только сейчас понял, что на самом деле заставило меня рисковать своей шкурой и бросать вызов Дираку.

- Вот, - решительно сказал я, протягивая эльфийке уздечку. - Бери.

От счастья глаза лучницы вспыхнули двумя крохотными огоньками. И тут же потухли. Рука, уже принявшая было подарок, медленно опустилась.

- Нет, - грустно выдохнула Лита. - Тебе нужнее. Он быстрее, чем любой из наших. А тебе нельзя умирать.

Я уже приготовился настаивать, убеждать мою подругу в том, что отказываться нельзя, что она обидит меня, но что-то заставило меня замолчать. Эльфийка была права, и мы оба это знали. Для нее уникальный маунт - не более чем драгоценная игрушка, но мне он мог бы спасти жизнь. Будь я на месте девушки, поступил бы точно так же, не сомневаясь ни секунды.

- Но ты ведь разрешишь мне расчесывать ему гриву? - Лита попыталась мягко разрядить обстановку. - Спасибо тебе. Все равно.

- Сколько хочешь, - улыбнулся я, - и хвост тоже.

- Хорош тут шуры-муры разводить, командир! - Славик деловито хлопнул меня по плечу. - Пора грабить караваны.

- Пора… - эхом отозвался я, и, набрав в легкие воздуха, громко скомандовал. - По коням!

* * *

Дорога серой лентой ложилась под копыта Серого, длинная и скучная. Чтобы хоть как-то развлечь себя, я иногда пускал коня в карьер, но буквально через минуту приходилось переходить обратно на медленный галоп, чтобы не потерять свой отряд. Лита не ошиблась - мой маунт действительно был куда быстрее и выносливее, чем лошадки товарищей. И не только лошадки.

Умник выбрал огромного мохнатого жеребца, который не слишком быстро, но уверенно нес на себе двухметрового воина в полном комплекте имперской брони. Лита с Дамирой остановились на невысоких каурых кобылках, а вот Славик и Лютый в очередной раз не обошлись без дурачеств. И если верховой олень эльфа еще как-то вписывался в наш табун, то гигантский волк, которого оседлал его товарищ, выглядел самым настоящим монстром. В холке он был немногим ниже лошади, а весил, пожалуй, раза в полтора больше. В его пасти запросто бы поместилась моя голова, а острые зубы не оставляли сомнений в том, что хищник для Славика был не только транспортным средством, но и телохранителем. Широкие мощные лапы ступали по камням практически бесшумно, да и скорость волк мог развивать неплохую - на коротких дистанциях даже Серый не без труда опережал его. Правда, имелся и побочный эффект: клыкастый очень быстро выдыхался. И тогда Славик начинал изо всех сил колотить его пятками по покрытым серой шерстью бокам, в наивной попытке заставить зверя бежать быстрее. Волк упрямо огрызался, норовя ухватить наездника зубами за колено, но шагу не прибавлял.

- Вот ведь ленивая скотина! - выругался орк, отвешивая маунту смачный пинок по морде. - Прям как ты, Лютый.

- А не надо столько медовухи жрать, - отозвался эльф. - Я удивляюсь, как у него вообще под тобой хребет не переломился. А мой тоже на тебя похож. Как думаешь, чем?

Длинноухий уже успел разобраться в настройках маунта, и теперь над головой оленя, прямо меж ветвистых рогов, висела табличка «Славик». Орк молча показал другу средний палец и, сердито сопя, полез ковыряться в интерфейс.

- Будешь своему имя придумывать? - поинтересовался Умник. - Я вот Буцефалом назвал.

Я улыбнулся. Могучему гиганту, на котором восседал щитоносец, прекрасно подходила эта кличка. Пожалуй, и мне стоило официально наречь скакуна Серым. Посмотрим…

Маунт

Тип: лошадь

Класс: уникальный

Имя: без_имени

Пользоваться виртуальной клавиатурой с непривычки оказалось сложно, но раза с четвертого я справился, и переименовал коня. Важной особенностью уникального класса была возможность самому настраивать характеристики маунта, а не пользоваться дефолтными, как у всех моих товарищей. Я мог сбросить все очки до нуля и заново перераспределить их. К тому же, Серый будет получать уровень вместе со мной, а ребятам рано или поздно придется раскошелиться на более крутое верховое животное. Сражаться зубами и копытами он умел не очень, зато скорости и выносливости - не занимать. Меня это вполне устраивало, так что базовые настройки я решил не трогать. Потом буду докачивать то, что окажется самым актуальным. Пока же можно просто получать удовольствие от езды верхом. Держаться в седле оказалось совсем несложно, хотя я был уверен, что в реале никогда ничем подобным не занимался. Очевидно, по правилам игры все необходимые навыки гости Небесного края получали при генерации персонажа. Я еще раз мысленно похвалил разработчиков. Не знаю, как у них получилось вложить в мою голову абсолютно незнакомые знания и умения, но они это сделали.

Впрочем, следовало задуматься - а моя ли это вообще голова? Если верить словам Шивы, самому мне где-то в районе тридцати лет. Второй обитатель этой многострадальной черепушки одновременно и старше, и младше. Ему под пятьдесят, он суровый боец с темным прошлым и наклонностями маньяка. Но также ему и всего неделя от роду, от силы - дней десять: примерно тогда я и создал персонажа. Немудрено запутаться. Интересно, мои товарищи тоже испытывали что-то подобное?

- Умник, - заговорил я, - а твой перс вообще сильно похож на тебя настоящего?

- Ну, как бы сказать, - щитоносец густо покраснел, - есть общие черты… Но не то, чтобы очень. А что?

- Просто интересно, - я пожал плечами. - Почти не помню себя в реале, но уверен, что там я совсем другой. Может быть, поэтому мне иногда кажется, что у меня в башке… ну, как два разных человека, понимаешь?

- Неа, - Умник помотал головой. - У меня такого нет. Ну, я здесь немного повыше… и постарше.

Но в остальном - абсолютно такой же, как и там. Я усмехнулся про себя. Вытащить парня из реала несложно, а вот реал из парня - никогда. Можно за одну секунду вырасти в высоченного лба и обзавестись рельефной мускулатурой, но внутри ты все равно останешься самим собой. Нет, мои проблемы с раздвоением личности реальной и личности виртуальной щитоносцу явно не были знакомы. Из глаз светловолосого богатыря на меня смотрел подросток: замкнутый, нервный и, похоже, не слишком-то любимый одноклассниками. От самого себя не убежишь и не спрячешься под чужой маской.

Но могло ли это значить, что и в той, настоящей жизни, я был кровожадным убийцей? Откуда в моей голове взялся этот Анвер? И откуда такая уверенность в том, что он - это не я? Любые попытки хоть как-то пообщаться со своим альтер эго оказывались безуспешными. Седой мечник демонстрировал свое присутствие, только когда я брался за оружие - остальное его попросту не волновало. Но он всегда был где-то рядом: суровый, несгибаемый, готовый в любой момент принять бой с любым противником. Временами мне казалось, что я чувствую на себе его тяжелый неодобрительный взгляд, но почему-то это совершенно не пугало. Так смотрят не на врага, а скорее на нерадивого пасынка или оруженосца, не проявляющего особых талантов в искусстве войны, но из которого необходимо во что бы то ни стало выковать рыцаря. И в этом наши цели совпадали. Дорога обратно в реал едва ли покажется детской прогулкой. Мне придется сражаться. Нельзя рассчитывать на то, что в любой критической ситуации Анвер будет выскакивать из моего подсознания, как чертик из табакерки, и мечом улаживать любые вопросы. Те, кто зачем-то держит меня в виртуальном мире, не смогут делать это вечно. Рано или поздно я выберусь отсюда, и тогда тренированное тело, мастерство и яростный дух моего второго «я» уже ничем не помогут. Придется научиться справляться самому - и лучший учитель всегда со мной. Возможно, кто-то назвал бы это первым признаком шизофрении, но мне было приятно думать, что где-то там, глубоко внутри, седой мечник довольно ухмыляется.

- С тобой все в порядке? - голос Умника вырвал меня из размышлений. - У тебя такой вид, как будто ты сейчас с кем-то в чате сидел. А тебе туда не выйти, я знаю.

- Что-то вроде этого, - задумчиво ответил я. - Чат с самим собой. Забавно, да?

- Не очень, - признался щитоносец. - Иногда я тебя побаиваюсь.

- Иногда я сам себя побаиваюсь.


ГЛАВА 8

Я не сразу согласился с Умником, когда он предложил вместо набега на богатую усадьбу заняться странствующим торговцем. Но аргумент у щитоносца был убойный: золото. Первый вариант сулил немало серебряных монет, ценностей, а то и уникального оружия, но награда за второй квест и вовсе оказалась необходимой для нас - а точнее, для меня - штукой.

- Ты уверен? - в очередной раз спросил Лютый. - Я-то думал, голда только с премиум-акка падает, или за донат. А тут - прям халява. Иди да забирай.

- Точно тебе говорю! - Умник нетерпеливо взмахнул руками. - Мне один парень с форума по секрету рассказал. Торговая повозка, а в сундуках - золото. И потом, не халява вообще-то. Охрана серьезная. Но если навалимся кучей - осилим. Командир-то у нас уже одиннадцатый апнул.

- Круто! - поздравил меня Лютый. - Теперь можешь основной класс выбрать.

Действительно, апнул. Но что это за основной класс? Я-то думал, что уже все знаю про ролевую систему «Небесного Края». А тут - на тебе. Сейчас разберемся.

«Поздравляем! Вы достигли 11 уровня и можете выбрать основной класс персонажа из трех доступных. Каждый класс открывает уникальное древо умений и определяет возможность выбора специализации на 30 уровне. Базовые древа умений остаются доступными для всех классов.

Основные классы: Воин, Маг, Бродяга».

Ничего себе. Оказывается, быть мастером на все руки игра разрешала только до десятого уровня. А теперь пришло время определиться, кто же я такой. Не самый простой выбор. Пока что я вкладывался в умения, так или иначе связанные со скоростью бега или рубкой на мечах, но и в Магической, и в Бродяжнической сфере некоторые познания также имелись. Боевым магом с таким Интеллектом не стать, а вот соотношение Силы и Ловкости у меня скорее подходящее для вора или ассасина, чем для того, кто делает ставку на открытый бой. Надо думать.

«Специализации Воина: Рыцарь, Варвар, Разбойник, Паладин, Кузнец.

Специализации Мага: Боевой маг, Священник, Призыватель, Мастер разума, Мастер зачарований.

Специализации Бродяги: Лучник, Ассасин, Торговец, Рейнджер, Травник».

В описании варианта Бродяги я нашел немало очень и очень вкусных штучек. Особенно мое внимание привлекли абилки, связанные с невидимостью и акробатикой. Умение незаметно исчезать - неплохой вариант для того, кто все время в бегах. Продержаться на свободе достаточно долго, чтобы дать Шиве время найти меня в реале… Наверное, стоило выбрать именно этот класс. Наверное…

Я не хотел. Сначала мне показалось, что это мысли того, другого, но мысли были мои собственные. Создавая Анвера, я выбрал путь меча, и сейчас уже слишком поздно с него сворачивать. Седой убийца плохо годится для того, чтобы прятаться в тени. Его стихия - честная драка. А значит, и моя стихия тоже. За последние дни произошло слишком много странного, чтобы до сих пор верить в совпадения. Если персонаж, в шкуре которого я оказался, должен быть Воином, значит, так надо. Невидимость поможет выиграть время, но задача куда сложнее. Нам с Анвером предстоит схватиться с могущественной Империей . Отбросив сомнения, я выбрал класс Воина и перешел к характеристикам.

Сила: 8

Ловкость: 15

Интеллект: 5

Доступные очки характеристик: 1

На этот раз - в Силу. Энергии у меня и так предостаточно, а вот здоровья маловато. Лишь благодаря счастливой случайности Дирак не прикончил меня с одного удара. Любое везение рано или поздно закончится, и к этому моменту лучше стать потолще в плане жизней. Теперь - к дополнительным умениям. Их можно было взять сразу два - одно из базовых веток, и одно из классового древа Воина. В первой закладке я без сомнений остановился на абилке «Острое лезвие» - специальной атаке, позволяющей гарантированно вызвать кровотечение у цели. В любом поединке - вещь незаменимая. Ткнул противника, а потом просто ждешь, пока он потеряет силы и свалится. Конечно, но практике одного попадания будет маловато, но все равно - очень приятное подспорье в рубке с кем-нибудь, у кого огромное количество здоровья. Вроде того же полуогра. В классовой ветке выбор оказался скромным: всего два перка, зато каждый открывал за собой целую цепочку дополнительных умений.

«Опытный боец» - время перезарядки всех умений, относящихся к базовым Воинским, а также классовых умений Воина, сокращается на 20%».

«Крепкое тело» - благодаря упорным тренировкам персонаж становится менее чувствительным к боли. Урон, наносимый персонажу, уменьшается на 10% вне зависимости от типа».

Все более-менее ясно: первый вариант - прокачка в дамаг, второй - в защиту. Несмотря на всю привлекательность возможности терять меньше здоровья от ударов противника, танком мне все равно не бывать. Если я попаду под боевой молот, десять процентов резиста уже не спасут. Урон у высокоуровневых двуручей превышает мой запас здоровья в разы. Так что - «Опытный боец». Чаще бить ногой, чаще прыгать, чаще вызывать кровотечение. Быстрее убивать.

- Командир, ты все? - поинтересовался Славик. - Караван сам себя не ограбит.

- Это не караван, - поправил орка Умник, - караваны в пустыне. А здесь - обоз, наверное… Торговый.

- Форточку прикрой, а то дует, - огрызнулся зеленокожий. - Образованный ты наш. Не видишь - атаман думает.

- А чего тут думать, трясти надо, - вспомнил я фразу из старого анекдота. - Я правильно понял: пара телег с пешей охраной не выше двенадцатого уровня? В одном из сундуков - золото, а еще что-нибудь есть?

- По идее должно быть, - ответил щитоносец. - Стандартный дроп с ящиков. Серебро, шмотки всякие.

- Мне нужно только золото, - заявил я. - И ровно столько, чтобы хватило на «Маску» и «Могильный камень». Остальное - вам. Годится?

- Четко, по-братски, - похвалил Славик. - Далеко еще? А то скотинка моя устала, а ему еще драться.

- Немножко осталось, - Умник на мгновение ушел в итерфейс. - У меня на карте отмечено, где они будут проходить.

* * *

Обоз мы нагнали, когда солнце уже клонилось к закату. Две телеги, которые тащили низенькие упитанные лошадки, и около десятка охранников, плетущихся в пыли за ними. Во главе ехал всадник в богато украшенной кольчуге. Вероятнее всего - сам хозяин товаров, высокоуровневый и наиболее опасный.

- Разделяться не будем, - решительно произнес я. - Нас и так слишком мало. Атакуем кучей. Первыми выносим самых слабых, потом я беру на себя босса, а вы займитесь остальными. Девчонки, вперед особо не лезьте. Отстреливайте и подлечивайте с безопасного расстояния. Умник - следи, чтобы Дамиру не трогали. Без хила нам долго не протянуть. Все понятно?

- Сделаем, - хмуро ответил щитоносец, поглаживая рукоять меча.

Простой и грубый план, и именно поэтому я не сомневался в его эффективности. Неписи, выглядевшие усталыми после долгого путешествия, почти все были вооружены длинными копьями или двуручниками. Щитов ни у кого из них не наблюдалосьбыло, а урона Славик с Лютым вливали уже очень прилично. Если повезет, мы успеем перебить половину охраны до того, как они поймут, что вообще происходит.

Я дал Серому шенкеля, когда до обоза оставалось не более пятидесяти шагов, и почти сразу же оторвался от остальных ребят. Не лучшая затея, но ради того, чтобы гарантированно ударить первым, стоит рискнуть. Цель я себе уже выбрал. Невысокий эльф в ржавой уродливой кирасе, немного отставший от своих товарищей. Всего лишь шестого уровня, да еще и без шлема. Мой конь нес меня быстрее ветра, но длинноухий все-таки успел что-то почувствовать и начал разворачиваться, когда я рубанул его прямо по незащищенной шее. Голова охранника отделилась от тела и покатилась по камням - прошел крит на силовой атаке. Мои товарищи одобрительно закричали и тоже ринулись бой. Пока что все шло как задумано. Смяв конем еще пару противников, я прямо из седла спрыгнул на телегу и вонзил Хлеборез в спину вознице. Здоровья у него оказалось побольше чем у эльфа, но встать с козел и достать оружие он не успел. Покончив с ним, я перемахнул на второй торговый транспорт. Непись уже бросил вожжи и встретил меня среди мешков и ящиков с кистенем в руке. Без труда заблокировав неуклюжий удар, я пнул его в живот и изрубил быстрее, чем он вышел из стана. Пришло время заняться главарем.

Тот уже спешился и вовсю теснил Умника, пытаясь прорваться к хилерше. Щитоносец пока держался, но торговец, хоть и был персонажем небоевого класса, все же превосходил моего товарища на целых пять уровней и уверенно орудовал длинной тяжелой саблей. Самое время подключится, отвлечь на себя босса и дать остальным добить охрану. После Дирака драка с неписем двенадцатого уровня казалась развлечением. Я кинул на себя «Крылья ветра» и бросился к противнику. До него оставалось не более пары шагов, когда за спиной что-то грохнуло, и ударная волна швырнула меня на землю.

Повернув голову, я увидел, как прямо между повозками открывается портал. Выброс энергии от заклинания оказался настолько сильным, что даже лошади попадали на колени. Один из охранников отлетел к моим ногам, пробитый обломком доски почти насквозь, и лишь по счастливой случайности никто из моих товарищей не пострадал. Из мерцающей дыры в пространстве по очереди выскочили несколько игроков и около десятка имперских солдат. И что-то подсказывало мне, что они здесь явно не просто так.

- Уходим отсюда! К черту сундуки! - заорал я, вскакивая с земли. - Это ловушка!

Пожалуй, стоило просто приказать ребятам прикрывать мое отступление ценою жизни, но… в общем, я не смог. Даже если смерть для них - лишь часть игры, помощь и дружба, которыми они безвозмездно одаривали меня, - настоящие. И единственным, чем я мог хоть как-то отплатить им, была преданность. Вместе - до самого конца, что бы ни случилось.

Наибольшая опасность сейчас угрожала Славику и Лютому, оказавшимся ближе всех к порталу. Орк кое-как прикрывал товарища, раскидывавшего огненные шары, но здоровье у обоих уже просело ниже серединной отметки. Я налетел на зажимавших их солдат, рубя Хлеборезом и раздавая направо и налево оглушающие абилки. Не было никакого смысла пытаться выбить одиночную цель - здоровья у десятиуровневых имперцев предостаточно, но если заставить их встать в блок, у моих друзей появится возможность удрать.

- Лютый, атаман с нами! - радостно заорал орк. - Ну-ка, поднажмем!

Не знаю, было ли это какое-то неизвестное мне умение, или расовая способность - топоры в руках Славика полыхнули темно-красным, и он замахал ими почти вдвое быстрее. На несколько секунд нам даже удалось оттеснить солдат и игроков назад к порталу.

- Пригнитесь! - предупредил нас эльф, заряжая заклинание.

Похоже, длинноухий тоже приберег тяжелую артиллерию для особого случая. Он резко развел руки в стороны, и по врагам, сбивая с ног и прожигая доспехи, хлестнула огненная дуга.

- А вот теперь - бежим, - выдохнул Лютый. - Я пустой. Мана на нуле.

Нас не нужно было просить дважды. Мы со Славиком носили легкую броню, а роба эльфа и вовсе почти ничего не весила, так что мы быстро оставили бронированных солдат далеко позади. Умник, Лита и Дамира совместными усилиями все-таки разделали босса-торговца и тоже отступали.

- На маунтов - и к лесу! - крикнул я, на бегу активируя уздечку. - Встретимся в лагере!

- Я с тобой! - отозвалась Лита, ловко запрыгивая на скачущую во весь опор лошадь.

- Черт! - выругался я. - Ладно! Но не отставай!

Теперь мне приходилось сдерживать Серого, чтобы кобыла эльфийки могла за ним успеть. Я обернулся. Маунтов у преследователей оказалось немного, но все равно всадников было куда больше, чем нас. Похоже, из портала к ним прибыло подкрепление. Но это не страшно. Главное - дотянуть до леса. Там мы с ребятами разойдемся в разные стороны, и пусть имперцы разбираются, кто из нас кто. Уже смеркалось, и в тени все конные фигуры скоро будут выглядеть примерно одинаково, а табличку с такого расстояния все равно не видно.

- Врассыпную! - скомандовал я, когда мы поравнялись с первыми деревьями. - Уводите их как можно дальше, а если зажмут - разлогинивайтесь!

Славик и Лютый тут же начали забирать вправо, Умник с Дамирой - влево. Лита осталась со мной.

- Если попадем в окружение, снова застрелишь меня? - поинтересовался я, натягивая поводья.

- А давай не попадем, - отозвалась эльфийка. - Не тормози, поехали.

Чем дальше мы углублялись в лесную чащу, тем медленнее приходилось двигаться. В конце концов, я просто пустил Серого шагом, позволяя коню самостоятельно огибать препятствия и находить дорогу среди деревьев. Преследователей уже давно не было слышно - по-видимому, они потеряли нас. Через полчаса растительность вокруг стала настолько густой, что мы с лучницей решили отпустить маунтов и продолжить путь пешком. Моя спутница недовольно ворчала, вытряхивая из волос хвою и листья, но упорно отказывалась разлогиниваться. В глубине души я был этому рад. Опасность миновала, но продираться сквозь темный лес в одиночку все равно не хотелось. Кто знает, какие твари выйдут на охоту после захода солнца?

- Старайся ступать тише, - попросила Лита. - Мне кажется, за нами следят.

- Кто? - поинтересовался я. - Имперцы? Из тех?

- Да… Нет. Не знаю! - эльфийка повысила голос. - Просто будь осторожен, ладно?

Теперь нехорошее предчувствие передалось и мне. Я стал идти медленнее, аккуратно перекатываясь с пятки на носок, и следить, куда ставлю ногу - в вечерней тишине хруст упавшей веточки будет слышен на сотню метров. Понемногу темнело, и разобрать что-либо становилось все сложнее, но мне казалось, что в тени деревьев, то справа, то слева от нас бесшумно мелькал едва заметный силуэт. Я достал меч.

- Так вот ты какой. Тот самый Анвер. Озирается, как испуганный кролик.

Вкрадчивый женский голос доносился одновременно со всех сторон. В любой другой обстановке я бы даже назвал его приятным. Но здесь, в глухой чаще, он звучал более чем зловеще. И самым паршивым было то, что я представления не имел, где скрывается наша преследовательница.

- Я здесь. Прекрати вертеть башкой, это раздражает, - раздалось откуда-то сверху. - А когда я нервничаю, я становлюсь ужасно непредсказуемой.

Небольшая фигура в темном коротком плаще сидела на ветке дерева, раскинувшегося прямо над нами. Лица я не разглядел - только глаза, мерцавшие тусклым красным светом из-под капюшона, и белоснежные зубы, оскалившиеся в хищной улыбке.

Ашера

Бродяга 17 уровня.

Не НПС - игрок, причем с явным уклоном в стелс. Такая запросто подберется вплотную и воткнет в спину кинжал, и ты даже не заметишь, пока не будет слишком поздно. Но незнакомка почему-то решила не нападать из режима скрытности. Так уверена в своих силах? Или она здесь не одна?

- Не бойся, трусишка, - ласково произнесла красноглазая, словно прочитав мои мысли. - Кроме нас здесь никого нет. Только я, ты и твоя подружка. И она тут явно лишняя.

Все произошло молниеносно. Наверное, какое-то особое умение из ветки инвиза - или заклинание. Даже «Атака в прыжке» не позволяла перемещаться так быстро. Только что Ашера была наверху, но уже в следующую секунду она оказалась за спиной у Литы. Одно блестящее лезвие вышло у моей спутницы между ключиц, а вторым женщина в капюшоне перерезала ей горло. Всего два удара, и буковки имени над головой у лучницы погасли, а сама она повалилась на землю, не издав не звука.

- Прости. Не люблю, когда кто-то мешает на первом свидании. Кстати, она ничего, - невинно промурлыкала убийца, проведя языком по окровавленному клинку. - Надеюсь, ты не разочаруешь меня, но, чтобы соблюсти формальности, все-таки предлагаю сдаться имперскому правосудию.

Я только сейчас обратил внимание на то, что клыки Ашеры были немного крупнее остальных зубов, а кожа - темной. Не смуглой, а скорее синевато-серой, словно у мертвеца, и лишь неестественно алые губы выдавали в ней существо, по венам которого текла живая кровь. Не слишком высокая, но отлично сложенная и грациозная, как дикая кошка. Изящная черная броня девушки чем-то напоминала мою, но отличалась изысканным исполнением и полностью повторяла изгибы стройного тела, почти не оставляя простора воображению. Я представления не имел о защитных характеристиках этого одеяния, но выглядело оно более чем эффектно. Пожалуй, в каком-то смысле Ашеру можно было бы назвать красивой.

- Сумасшедшая сука, - тихо произнес я.

Мне еще не приходилось драться с настолько проворным противником. Сабли наемницы казались сделанными не из стали, а из жидкой ртути - ее атаки сливались в один бесконечный сияющий поток, одновременно страшный и чарующий. Я даже не пытался увидеть, откуда она ударит в следующий раз, полагаясь исключительно на чутье фехтовальщика. Пользоваться оглушающим заклинанием я не рискнул - шанс на удачное срабатывание каста из-за существенной разницы в уровнях был невелик, и стоило приберечь ману для повторного баффа. Но и «Крылья ветра» не сильно помогли - Ашера все равно двигалась быстрее и вынуждала меня пятиться. Я уже успел испытать на себе смертельную остроту ее оружия - возвращая клинок назад после неудачного выпада, наемница вскользь провела им по моему плечу. Она даже не пыталась вложить в это движение силу - лезвие само с легкостью разрезало броню и оставило на коже глубокую царапину.

Но страха не было. Лишь холодная, расчетливая сосредоточенность. Убийца внутри меня давал противнику раскрыть все карты, отступая лишь для того, чтобы рано или поздно ударить в ответ. С каждым сделанным назад шагом я изучал Ашеру все лучше.

- И это все? - наемница отскочила и прокрутила сабли в руках. - Или ты годишься только убивать крестьян и волков?

- Нет, - коротко ответил я. - Не только.

Первый клинок рассек мне щеку почти до кости, второй глубоко впился в ногу чуть выше колена, но теперь, остановив их бешеное вращение ценой половины здоровья, я мог атаковать. Как бы быстро ни двигалась моя противница, настоящей силы в ней нет. Крепко схватив Ашеру свободной рукой за ворот плаща, я вонзил меч ей в грудь. Наемница громко закричала и растворилась в воздухе.

Все, конец? Победа за мной? Хлеборез - отличное оружие, но снести с одного удара перса семнадцатого уровня?.. Так не бывает. Если раскаченный в стелс противник вдруг исчезает, это вовсе не значит, что бой завершился. У красноглазой стервы наверняка еще не один туз в рукаве. Я замер, изо всех сил вглядываясь в сгущающуюся темноту леса.

- Беру свои слова обратно, - снова заговорила Ашера неизвестно откуда. - Ты неплох. Мне это нравится. Но как победить того, кого не видишь?

Удар из пустоты. Не саблей, даже не кулаком - открытой ладонью. Пощечина. Наемница играла со мной, как кошка с пойманной мышью. Я взмахнул мечом перед собой, но ее издевательский смех уже звучал сзади.

- Я здесь, милый! Чего же ты ждешь?

На этот раз удар пришелся в правый бок. Похоже, била ногой. Выдохнув, я сложился пополам и рухнул на землю.

- Что такое? Не нравится со мной играть? - обиженно воскликнула она. - А как тебе это?

Новый удар. Судя по отвратительному хрусту, Ашера сломала мне нос. Она нападала снова и снова, а я каждый раз поднимался, выплевывая сгустки крови, чтобы через мгновенье опять свалиться. Со стороны могло бы показаться, что все уже закончилось, но это было не так. С каждым пинком, полученным от наемницы, мой двойник становился только сильнее. Я уже давно бы мог дать ему волю, но все же выжидал, по каплям собирая злобу, которую сумасшедшая садистка щедро выплескивала на меня. Смерть Литы, боль, страх перед будущим - все шло в копилку. И только когда она наполнилась доверху, я активировал «Ярость берсерка».

Я прекрасно помнил тот бой с великаном, во время которого впервые использовал эту абилку. Тогда это показалось похожим на красную волну, сметавшую все на своем пути - в том числе и меня самого. Ярость придавала силы, но затуманивала разум, и поэтому я боялся ее. В этот раз все было иначе. Мне удалось удержаться на тонкой грани, по одну сторону которой находилось кровавое безумие, а по другую - я, избитый и обессиленный, готовый вымаливать у Ашеры пощаду. Мир вокруг раздвинул свои границы, словно вместо пяти чувств у меня в одно мгновение появилось пятьдесят. И все до единого служили одной цели - убивать. Даже тихим вечером в лесу достаточно звуков - шелест падающих листьев, стрекотание кузнечиков, шум ветра среди верхушек деревьев… Они пропали. Но тяжелое дыхание наемницы, замершей в десятке шагов от меня, я слышал так же хорошо, как если бы она находилась рядом.

- Чертова стерва, - рассмеялся я, опуская меч. - Тебе ведь самой страшно.

Я не сразу узнал свой собственный голос. Теперь в нем было больше от рычания дикого зверя, чем от человеческой речи. Ашера покинула свое укрытие и начала заходить мне в бок, но каждый ее легкий шаг отдавался у меня в ушах гулким эхом.

- Тебе страшно, - продолжил я, демонстративно поворачиваясь к наемнице спиной. - Ты ранена, и ты устала. Стоило ли тратить столько сил на то, чтобы избить меня голыми руками? Сколько раз еще ты сможешь ударить? Пять? Десять?

- Столько, сколько потребуется, - прошипела красноглазая.

- Не пытайся меня обмануть. Твой запах выдает тебя с головой, - я втянул носом воздух. - Злоба, страх... И боль. Очень много боли.

- Ты ничего обо мне не знаешь! - взвизгнула Ашера, готовясь к атаке. - Ничего!

- Ошибаешься, глупая, - ухмыльнулся я, - теперь я все о тебе знаю. Все твои выкрутасы - дешевка. А кто ты в реале? Давай попробуем угадать…

Не ожидал, что девчонка сломается так быстро. Видимо, мне с первой попытки удалось нащупать ее слабое место. Она начала разбег еще до того, как я успел договорить последнюю фразу. На этот раз Ашера бы била наверняка - двумя саблями в спину, да еще из стелса. Подпустив ее на пару шагов, я резко развернулся и сделал колющий выпад. Острие меча окрасилось кровью, а в следующее мгновенье с наемницы свалилась невидимость. Хлеборез вошел ей под ребра почти на половину длины лезвия, пробив тело моей противницы насквозь. Я медленно провернул клинок в ране и ударом сапога сбросил скорчившееся тело Ашеры на землю.

- Охренеть. Лютый, серьезно, не давай ему больше пить. Че творит…

На этот раз мне удалось сохранить ясность ума под действием «Ярости», но жажда крови никуда не делась. Я прекрасно понимал, что парочка бойцов, явившаяся к месту нашего с наемницей поединка, на самом деле мои товарищи, но желание покрошить их на части от этого меньше не стало. Я еле сдерживал себя.

- Какого черта вы тут забыли? - зарычал я, поднимая меч.

- Тихо, тихо, ты чего? - Лютый отступил на шаг назад. - Ленка нам в чат кинула, что у вас проблемы. Мы вообще-то помогать пришли. Но, я смотрю, ты уже и сам все разрулил, - добавил он, указывая на Ашеру. - Давай, кончай ее, и пойдем в лагерь пить медовуху.

Несмотря на полученный урон, наемница была еще жива. Ноги отказали ей, а полоска здоровья мигала на нуле, но она упрямо пыталась доползти до валявшейся на земле сабли. Больше всего на свете мне сейчас хотелось проломить ей голову сапогом, но она была единственным ключом к той тайне, частью которой являлся и я. Если она по каким-то причинам не разлогинится, я смогу ее допросить. Но позже. Не сейчас.

- Свяжите ее. Охраняйте, пока я не вернусь, - приказал я.

- Блин, а так можно? - переспросил орк. - Она ж выйдет из игры, и все дела. Или через чат вызовет помощь.

- Выполнять!

От моего рева Славик подпрыгнул и вытянулся по стойке «смирно». Лютый посмотрел на меня, как на умалишенного, но спорить не стал и сразу же направился к Ашере, на ходу доставая из инвентаря кожаный ремень. Я же развернулся и побежал. Просто так, без какой-либо цели. Главное - подальше отсюда.



ГЛАВА 9


Сначала я несся сквозь чащу, ломая кустарник и срубая Хлеборезом молодые деревца и просаживая зеленую полоску энергии в ноль. Ярость требовала выхода. Потом, когда растительность слегка расступилась, я призвал Серого и помчался дальше уже верхом, выжимая из уникального маунта все возможное. От ветра, свистящего в ушах, и топота копыт становилось немного легче.

Хотелось уехать как можно дальше. От побежденной Ашеры, от Лютого со Славиком, от сражений. От игрового мира, который постоянно требовал крови, - неважно, врага или моей собственной. От себя. Наверное, только сейчас я в полной мере осознал, что «Небесный Край» больше не был странным приключением длиной в несколько дней. Вирт постепенно вбирал в себя саму мою сущность, навязывая роль, на которую я совсем не годился. Еще полчаса назад я наслаждался единением со своим двойником, но теперь оно казалось проклятием. Я колотил Серого пятками по взмыленным бокам в нелепой надежде на то, что он сможет донести меня до края земли, за которым чудесным образом окажется мой старый мир. Скучный, грязный, с толкучкой в общественном транспорте и нелюбимой работой по восемь часов, пять дней в неделю. Родной дом. Но, увы, такое было не под силу даже моему скакуну, и я просто продолжал мчаться сквозь ночь, пока окружавший меня красный туман не начал рассеиваться.

Через какое-то время Серый замедлил шаг. Не знаю, что заставило меня остановиться и свернуть с дороги. Вряд я мог расслышать что-то среди непрерывного звона подков моего маунта, да еще и с такого расстояния. Наверное, сработало обостренное от постепенно доигрывавшего баффа чутье. Я спешился и углубился дальше в лес, стараясь не издавать лишних звуков.

- Привет, крошка! Куда-то торопишься?

Непись обращался к девушке-игроку в зеленом платье. Глянув на табличку над ее головой, я прочитал:

Шанталь

Травник 31 уровня.

Ничего себе. Такие люди - и без охраны? И даже без оружия. Крохотный ножичек, висевший у ночной путницы на поясе, похоже, служил исключительно для срезания растений и сбора прочих ингредиентов для зелий. Бандитов было всего трое, но для небоевого персонажа они могли представлять серьезную угрозу.

- Может, покажешь, что у тебя в корзинке? - продолжил главарь. - А то мы ведь сами посмотрим.

Восьмой уровень. Двое других - седьмого. Будь у девушки хотя бы посох или боевое заклинание, она бы без особого труда расправилась с головорезами. Но Шанталь лишь пятилась назад, прижимая к груди свою ношу. Она словно не желала, или действительно не умела сражаться. Ситуация начинала все больше и больше напоминать сцену из старой сказки. Если бы травница была НПС, я бы едва ли чему-то удивился. Спасение прекрасной незнакомки из лап негодяев - квест, без которого не обходится ни одна игра. Правда, атмосферу для появления отважного героя несколько портило выражение лица жертвы. Девушка с явным неудовольствием разглядывала бандитов, но страха в ее глазах не было - только легкое раздражение, не более того. Так или иначе, я не собирался оставаться молчаливым наблюдателем.

- Оставьте ее в покое! - произнес я, выходя из тени.

Да уж, выдал, так выдал. Неужели нельзя было придумать что-нибудь попроще? А лучше - зарубить со спины того, кто посильнее, а потом и двоих оставшихся. На что я, собственно говоря, рассчитывал, начиная общение со слов, а не с удара мечом? Уже успел примерить на себя роль прекрасного принца? Неписи обернулись.

- Кто это тут у нас? - заговорил главарь, демонстративно поигрывая в воздухе здоровенным тесаком. - Еще один желающий поделиться своим серебром?

Я сделал несколько шагов вперед и остановился прямо перед бандитом. Если повезет, я убью его раньше, чем остальные успеют подбежать.

- Уберите оружие и проваливайте отсюда, - я взялся за рукоять Хлебореза. - Дважды повторять не буду.

Удивительно, но это сработало. НПС отступил назад, переглянулся со своими товарищами, и все трое, бормоча вполголоса проклятия, удалились в лес. Впору было начинать собой гордиться.

- Спасибо, - поблагодарила меня Шанталь. - Не представляю, как это у тебя получилось, но спасибо.

- Сам не представляю, - я пожал плечами. - Никогда раньше ничего подобного не делал. Что их так напугало?

- Ты, - улыбнулась травница. - Такое бывает, но редко. Вроде бы искусственный интеллект просчитывает шансы на победу, и отступает, если они невелики. Но их было трое, а у тебя всего одиннадцатый уровень… странно.

- Почему они тогда от тебя не убежали? - поинтересовался я. - Ты-то аж тридцать первого.

- Драки и огненные шары - совсем не мое, - девушка развела руками в стороны. - Я даже оружия с собой не ношу, как видишь.

- Зачем тогда вообще играть? - я был немного удивлен. - Так нравится рвать виртуальные травки?

- Не слишком, - призналась Шанталь. - Просто гуляю. Здесь красиво - леса, дороги, замки… В реале такого почти нигде не осталось. Ну и собирательство, тоже есть немного. Девочки любят коллекционировать всякую ерунду. Травки тоже вполне годятся. Пошла искать цветок папоротника, и наткнулась на этих…

- Не стоило выбираться одной. Ночью здесь небезопасно.

- Ой, прости! - девушка вдруг начала хлопать себя по тем местам, где на любой другой одежде были бы карманы. - Я же должна тебе что-то дать за помощь, верно? Серебро подойдет? Две тысячи… Или пять?

- Оставь себе, - я поморщился. - Никогда не собирался заниматься спасением попавших в беду девиц профессионально. И не разбрасывайся деньгами.

- А на что мне их тратить? - рассмеялась травница. - Хорошие зелья стоят немало, а большинство ингредиентов достается мне абсолютно бесплатно.

- Купи себе меч, - посоветовал я. - Или найми охрану.

- Предпочитаю оставить сражения профессионалам вроде тебя, - Шанталь указала на Хлеборез, висевший у меня за спиной. - Ты солдат?

- Нет. Я грабитель, убийца и беглый преступник.

Не знаю, какого эффекта я добивался, произнося эти слова. Странная девушка, отправившаяся в ночной лес без оружия, была в этом мире чужеродным элементом. Ее не интересовали сражения и поиск артефактов - травнице вполне хватало местных красот и растений. Она могла бы складывать свои находки прямо в инвентарь, но, похоже, ей просто доставляло удовольствие носить с собой корзинку. При этом Шанталь абсолютно не казалась ненормальной - напротив, ненормальными скорее были все остальные. Я зачем-то захотел напугать ее, словно прикосновение к чему-то нездешнему вызвало у меня болезненную аллергическую реакцию. И сейчас она уйдет.

- Ну, все мы играем здесь какую-то роль, - вымолвила Шанталь после недолгой паузы. - Но если ты так пытаешься флиртовать со мной - это не лучший способ. Не всем девочкам нравятся плохие парни. Тем более, на бандита ты совсем не похож.

- А кто я, по-твоему?

Вопрос был чисто риторическим, но травница почему-то решила на него ответить.

- Какая разница? Ты помог мне, а потом отказался от очень крупной для твоего уровня награды. Бандиты так не поступают. Ты… странный. У тебя все в порядке?

- Нет, у меня все ни хрена не в порядке, - честно признался я. Умница Шанталь начинала мне нравиться, и от этого грубить хотелось еще больше.

- Ты не обязан мне об этом рассказывать, - девушка аккуратно прикоснулась тонкими пальцами к моей облаченной в перчатку руке. - Но, если у тебя есть время, можешь проводить меня до Элервинда. Чувствую себя обязанной хотя бы купить тебе выпить.

- Почему бы и нет, - я пожал плечами. - Уж чего-чего, а времени у меня предостаточно.

* * *

Всю дорогу до города мы с Шанталь непрерывно болтали. За полчаса, проведенные с ней я, пожалуй, сказал больше слов, чем за последние три дня. Мы даже не пытались придерживаться какой-то определенной темы, беспорядочно перескакивая с одной на другую, но при этом каким-то чудом смогли ни разу не коснуться чего-либо запретного для меня. Или для нее. А такого имелось в избытке. В конце концов, у девушки, проводящей ночь с субботы на воскресенье в виртуальном пространстве, да еще и в компании проходимца, наверняка тоже были свои секреты. Травница оказалась замечательным собеседником. Она изящно заполняла любую неловкую паузу шуткой или вопросом, но для меня самым важным было не это. Шанталь умела слушать. И неважно, что я не мог или не хотел рассказать ей обо всем. Сама возможность говорить - не торопясь, не выкрикивая команды в бою, не обсуждая прокачку персонажа или свое собственное туманное будущее - казалась истинным блаженством. Рядом с этой девушкой я на какое-то время забыл о том, что со мной творилось, и ненадолго вновь стал тем, кем был на самом деле - обычным парнем из реала, пусть даже и потерявшим память. От звуков ее голоса грозный призрак Анвера внутри меня отступал, истончался и почти исчезал. Почти.

Когда вдалеке показались освещенные факелами стены Элервинда, он сразу же напомнил о себе. Все мышцы моего тела напряглись, а чувства вновь обострились. Я вцепился рукой в ремень, на котором висели ножны с мечом. Здесь запросто могли ходить патрули или охотники за головами.

- Что случилось? - тревожно спросила Шанталь. - Ты что-то увидел?

- Город, - хмуро ответил я. - Мне туда нельзя. Меня… меня ищут. Если поймают - будет очень-очень плохо.

- Извини, забыла, - травница на мгновение задумалась, но потом снова заговорила. - Если хочешь, я могу провести тебя внутрь.

- Как? - усмехнулся я. - У тебя есть зелье невидимости?

- Кое-что получше, - заулыбалась девушка. - Невидимость или даже артефакт под названием «Маска» вряд ли поможет, если ты попадешь под Истинное Зрение. Мое зелье работает по-другому. Сейчас, дай мне пару минут…

Моя спутница сошла с дороги на обочину и, усевшись по-турецки, достала из инвентаря небольшую шкатулку, в которой оказалось что-то вроде переносной лаборатории. Несколько минут Шанталь измельчала и смешивала в ступке травы из корзинки, а потом добавила туда содержимое нескольких разноцветных флакончиков. Закончив с крафтом, она сначала сама глотнула из квадратной бутылочки, и лишь затем протянула ее мне.

- Держи. Только не пей все сразу. Действовать будет примерно час.

- А тебе-то зачем? - поинтересовался я, принимая зелье. - Чтобы я не подумал, что ты хочешь меня отравить?

- Не-е-ет, - расхохоталась травница. - Понимаешь, на тебя просто перестанут обращать внимание. Будут видеть, слышать - даже разговаривать, если пожелаешь, но сосредоточиться - не смогут. А еще у него есть странный побочный эффект - на того, кто тоже его выпьет, все это не действует. Ты ведь не хочешь, чтобы я теряла тебя из виду, отойдя на два шага?

- То есть, кроме тебя, меня никто не заметит, - переспросил я, - верно?

- Ага, - кивнула девушка. - Между прочим, мое собственное изобретение.

Я похвалил Шанталь и сделал маленький глоток. На вкус зелье оказалось похожим на яблочный сидр. Отхлебнув еще чуть-чуть, я почувствовал, как оно начинает действовать. Вокруг меня образовалась небольшая, диаметром метра полтора, сфера, невидимая и неосязаемая. Я просто знал, что она есть - во всяком случае, мир по обе стороны от нее казался разным. Сероватым и слегка блеклым снаружи, и необычно ярким внутри. Камни под ногами и моя одежда будто впитали свежих красок, но дальше, за границами действия магического зелья, все выцветало. Совсем немного, но достаточно, чтобы это можно было увидеть даже сейчас, когда дорогу освещали лишь звезды и луна.

- Ты тоже чувствуешь, да? - радостно спросила травница. - Значит, работает. Днем еще заметнее. Извини, но город придется смотреть вот так - почти как в черно-белом кино.

Но мне хотелось смотреть вовсе не на город. Шанталь сияла. Иного слова я просто не мог подобрать. Глаза девушки буквально полыхали зеленым пламенем, подобранное им в тон платье переливалось тысячью крохотных изумрудов, а каштановые волосы, рассыпавшиеся по плечам, словно светились в окружающей нас темноте. Все краски мира, на время похищенные колдовским зельем, сейчас были в ней. Я безумно желал сказать хоть слово, но к горлу подкатывал ком, от которого перехватывало дыхание.

- Ты… ты очень яркая, - вот и все, что я смог из себя выдавить.

- Ты тоже, - рассмеялась травница. - Похоже, я перестаралась с парой компонентов. Идем?

Проходить мимо стражников все же оказалось немного страшно. Но здоровяки с алебардами даже не повернули голов, когда мы прошагали по подъемному мосту, ведущему в город. От ворот мы сразу же направились к центральной площади - Шанталь обещала показать мне собор. В поздний час игроков и неписей вокруг было немного, и все они напрочь игнорировали нас, даже когда я случайно задевал кого-то плечом. Но в большинстве случаев люди и нелюди обходили меня с травницей стороной, как будто ощущая, что мы рядом.

- Они совсем нас не видят? - спросил я, помахав рукой перед носом у высокоуровневого мага, идущего навстречу. - Мы можем вообще что угодно делать?

- Думаю, не стоит проверять, - строго предупредила девушка. - Я не собираюсь вытаскивать тебя из каталажки.

Я рассмеялся. Вот, значит, кем она меня считает. Мелким пакостником, за которого в случае чего можно просто внести залог. Ах, если бы это было так… На мгновение мне захотелось плюнуть на все и рассказать травнице о своих злоключениях. Нет, нельзя. И не потому, что она решит меня выдать. Напротив, добрая и мягкая Шанталь, скорее всего, захочет помочь, а я уже и так слишком многих втянул в эту историю.

- Даю слово вести себя хорошо, - торжественно пообещал я. - Веди, показывай свой собор. Но давай сначала что-нибудь съедим.

Таверны в Элервинде были открыты круглые сутки, и все же мы решили, что на всякий случай лучше перекусить на свежем воздухе, подальше от чужих глаз. Моя спутница какое-то время пыталась честно купить у ночной торговки немного печеных каштанов, но та начинала скриптовый диалог сначала всякий раз, когда травница хотя бы на секунду замолкала. В конце концов, я просто вытащил лакомство у НПС из корзинки под неодобрительный взгляд Шанталь.

- Ты хоть раз за что-нибудь заплатил здесь? - насмешливо проворчала девушка, разворачивая кулек.

- За меч, - кивнул я. - Еще за сапоги и перчатки. Дальше как-то не сложилось.

В отличие от похожих на сладкую картошку каштанов - я никогда не ел их раньше - собор не разочаровал. Колоссальное тяжеловесное здание, выполненное из темного камня, грозно нависало над пустой площадью. Среди декоративных элементов преобладали бессчетные узенькие башенки, тянувшиеся ввысь, и огромные витражные стекла, кое-как освещаемые факелами. И горгульи. Уродливые твари навечно оккупировали каждый угол крыши, вцепившись в камень острыми когтями. Даже в ночной темноте громадина собора смотрелась величественно. Глядя на нее, я испытывал смешанные эмоции. Какая-то часть меня была подавлена этим мрачным великолепием, но к трепету примешивалось восхищение - и не только мое собственное. Никогда бы не подумал, что у Анвера вообще имелось чувство прекрасного. Его совершенно не волновала Шанталь, но суровая красота старого здания вызывала в нем что-то, похожее на одобрение.

- Нравится? - тихо спросила травница. - Жутковато, но все равно…

Я молча кивнул. Любые слова сейчас казались лишними.

Потом мы с моей спутницей пили глинтвейн, в котором плавали кусочки фруктов. В первый раз я мог порадоваться реалистичному порогу чувствительности. Без ночного холода, так и норовящего забраться под плащ, радость от горячего сладковатого напитка была бы неполной. Шанталь же куталась в пуховой платок скорее по привычке из реала - или просто подыгрывала мне. Я сидел рядом с ней на подмороженных ступенях собора и пытался поймать каждое мгновение отведенного нам часа, который уже заканчивался.

- Ну, мне пора, - произнесла девушка, поднимаясь на ноги. - И тебе тоже. Выпей остатки зелья, и спокойно уходи. Не надо меня провожать.

Больше она не сказала ни слова - даже не попрощалась. Может быть, так даже лучше. Не знаю, хотелось ли мне, чтобы травница предложила встретиться когда-нибудь еще раз или хотя бы обменяться контактами. Шанталь явно не стремилась пустить меня в свою виртуальную жизнь, а я ни за что бы не стал настаивать. Но я все равно был искренне благодарен ей за то, что она помогла мне снова почувствовать себя нормальным - пускай и ненадолго, а о большем не смел и мечтать. Когда девушка ушла, я какое-то время еще сидел один, с дурацкой улыбкой наблюдая за тем, как действие зелья заканчивается, и потерянные краски мира снова обретают глубину.

В таком виде меня и нашла Лита.

* * *

- Ты совсем идиот, или притворяешься?

От воплей эльфийки у меня на мгновение заложило уши, но я не стал и пытаться ее успокоить. Все, что она говорила, было безусловной правдой, и я, пожалуй, заслуживал куда более серьезной взбучки.

- Ты хоть понимаешь, что теперь и за нами охотятся? - шипела лучница. - Я как дура бегаю по всем ближайшим респам и пытаюсь разузнать, что с тобой, а ты вот так просто сидишь здесь и хлещешь медовуху?!

- Это глинтвейн…

- Да какая разница! - Лита вновь сорвалась на крик. - Можешь объяснить, зачем ты вообще сюда приперся в три часа ночи? И на кой черт Славик с Лютым караулят ту красноглазую?

Кольчуга эльфийки была пробита в нескольких местах, а на ее щеке медленно затягивался глубокий порез. Похоже, поиски меня прошли не слишком гладко.

- Прости, - тихо сказал я. - Захотелось побыть одному. Мне… было нехорошо.

- А знаешь, как мне было нехорошо? - голос лучницы задрожал, а по щекам вдруг потекли слезы. - Придурок.

Сначала я подумал, что Лита сейчас меня ударит, но вместо этого она встала на цыпочки и, притянув меня к себе, крепко поцеловала в губы.

Да уж, такого я, мягко говоря, не ожидал. Но при этом сказать, что мне не понравилось, было бы неправдой. Скорее наоборот. И именно поэтому поцелуй получился куда дольше, чем того требовало данное Шиве слово. Спустя несколько чрезвычайно приятных мгновений я все-таки нашел в себе силы аккуратно взять девушку за плечи и поставить обратно на землю. Когда объект нравоучений ниже тебя на полторы головы, читать нотации как-то проще.

- Послушай, - начал я. - Ты же понимаешь, что так нельзя.

- Да ну тебя, - фыркнула эльфийка. - Какой-то бесчувственный старикашка.

- А тебе самой не рановато целовать таких старикашек?!

Резкие слова сорвались у меня с языка быстрее, чем я успел хоть как-то их обдумать. Лита дернулась, будто от пощечины. Слезы на ее лице моментально высохли, и теперь оно пылало яростью.

- Ты… - лучница несколько раз открыла и снова закрыла рот, словно подбирая выражения покрепче. - Это тебе Шива растрепал все, да?

Пионервожатый из меня выходил ну просто аховый. Напился со школьниками, поцеловал шестнадцатилетнюю девушку, даже профессиональную тайну физрука - и ту не смог сохранить. Эльфийка еще раз бросила на меня ненавидящий взгляд, развернулась и быстро зашагала через площадь к проходу между домами. Там ее ожидал какой-то высокий рыцарь. Я не сразу узнал Умника, хоть он был и без шлема - за прошедшие несколько часов парень разжился отличной пластинчатой броней. Лита уткнулась лицом в его кирасу и, по-видимому, снова зарыдала. Щитоносец какое-то время нелепо водил руками в воздухе, словно не зная, куда их девать, но потом приобнял девушку за сотрясающиеся плечи и принялся осторожно поглаживать ее кольчужной перчаткой. Я не мог разглядеть в темноте его взгляда, но что-то подсказывало мне, что одобрения в нем было немного. Мне же оставалось только сесть обратно на ступени собора и ждать. Даже если они решат сейчас просто уйти, я не вправе их задерживать.

К счастью, Лита и Умник меня не бросили. Через несколько минут эльфийка разлогинилась, а щитоносец направился в мою сторону. Судя по встревоженному лицу, новости у него были не самые приятные.

- Юрий Владимирович пропал.

- Кто? - переспросил я.

- Ну, в смысле, Шива. Наш физрук, - затараторил мой товарищ. - Мне Ленка сказала, что ты… ой, то есть, вы, все знаете…

- Так, ты мне тут «выкать» перестань, - буркнул я. - В конце концов, никто не гарантирует, что я на самом деле не пятиклассник. Можешь спокойно рассказать, что случилось?

- Шиву поймали! - выпалил Умник, и тут же сбивчиво продолжил. - Мне ребята с форума рассказали. Кто-то видел, как его стража куда-то тащила… Вот.

- Так, подожди, - я помотал головой. - Что за ерунда? Какой смысл его ловить? Он же никуда не влезал, никого не убивал… Он мне вообще говорил, что в онлайн заходит на час в день от силы.

- Не знаю, - щитоносец сокрушенно развел руками. - Я ж говорю - мне рассказали. Но я ему на мобильный звонил - не берет. И на городской тоже. А в онлайне его нет.

- Ну, видишь! - радостно воскликнул я. - Если Шивы в сети нет, то как же его могли схватить? А телефон не берет - так это нормально. Три часа ночи уже. Спит, наверное.

- Я ему и раньше ночью звонил… он разрешил - если что - звонить, - потупился Умник. - Я же староста вроде как. И он всегда брал! Всегда!

- Мало ли что с человеком может случиться? - проворчал я. - Сидит в гостях, водку пьет, а ты тут панику поднимаешь. И потом, какой толк стражникам его ловить? Он же разлогинится - и все дела!

- Да не пьет он, - тихо возразил щитоносец. - В смысле - вообще не пьет. Я тут подумал… а вдруг с ним то же самое случилось, что и с вами… с тобой?

Вот это поворот. Причем такой, о котором я даже не думал. А стоило бы. Если что-то произошло один раз, оно вполне может произойти и во второй - и в этом Умник был прав. С чего я вообще взял, что мой случай уникальный? На память сразу же пришел день, когда я познакомился с Литой и остальными. Тогда дежурный администратор явно знал, что делает. И Фенрир, ни с того ни с сего подаривший мне целую кучу монет - тоже знал. Все это время я считал себя центральной фигурой какого-то заговора, но теперь… Возможно, такое уже случалось и ранее, и я не один оказался заточенным в вирте? Да уж, умом я явно не блещу.

- Умник, - заговорил я. - Ты и правда Умник, а я - полный кретин. Пойдем. Нам нужно срочно найти остальных.

- На воротах стража, - щитоносец озабочено покачал головой. - Как ты вообще сюда попал? И как мы отсюда выйдем?

- Как попал, так и выйдем, - ответил я, доставая из инвентаря остатки зелья Шанталь. - Я, кажется, знаю, у кого есть что нам рассказать.


ГЛАВА 10

- Чуть палец мне не откусила, сволочь, - недовольно проворчал Славик. - Орала больно громко, ну, мы ее и того...

Это вполне объясняло наличие кляпа во рту Ашеры. Наемница сидела на земле, крепко прикрученная к дереву кожаным ремнем, и лишь злобно таращила на нас поблескивающие в темноте красные глаза. Орк с товарищем все это время не отходили от нее ни на шаг, что, впрочем, не помешало веселой парочке неплохо провести время - земля вокруг разведенного ими костра была усеяна объедками и пустой тарой.

- Я вообще ни хрена не понимаю, - задумчиво проговорил Лютый. - Ты три часа где-то шастал, а она все так и сидит. Сто раз могла бы разлогиниться или через чат своих позвать... А что там с Шивой? Умник мне в личку какую-то фигню отписал.

- Я думаю, что с Шивой случилось то же, что и с ним, - подал голос щитоносец, указывая на меня. - В смысле - могло случиться.

- С чего ты взял? - удивился эльф.

- Телефон не берет, и в сети его нет, - ответил Умник. - Я тебе вот что скажу: Анвера нельзя в друзья добавить, ему в настройки и чат не выйти, чтобы подтвердить заявку. Но как-то раз ради интереса я попробовал его в списке игроков найти. Так вот, он там есть, но висит оффлайн. Все время. Соображаешь?

- Ты тут интеллектом не дави, - Лютый недовольно нахмурился. - Понял, не тупой.

Несколько секунд эльф молчал - по-видимому, копался в меню. Я воспользовался паузой, чтобы разузнать, что вообще происходило в мое отсутствие.

- Да ничего особенного, - начал рассказывать щитоносец. - После того, как мы тогда разъехались, я проскакал по лесу еще где-то полкилометра и разлогинился, когда солдаты уж совсем догонять стали. Конь устал - столько железа просто так не потаскаешь. Потом обратно зашел. А Дамирка с концами оффнулась - ее спать загнали, наверное.… А эти двое еще вроде даже кому-то наваляли. Потом пришло сообщение от Литы, что вы тут встряли. Ну, мы все сюда и подорвались, а дальше знаешь.

- Дальше пришла Ленка, опять на всех наорала и помчалась тебя спасать, - встрял Славик. - Мы-то с ушастым остались караулить, а этот кадр, - орк показал пальцем на Умника, - побежал за своей сладкой эльфиечкой.

- Иди ты, - нерешительно огрызнулся Умник и густо покраснел, - ничего она не моя.

- Да, действительно, - снова заговорил Лютый, вынырнув из интерфейса. - И тебя в онлайне нет, и Шивы. А что конкретно написали твои перцы с форума, Кирюха? И кто они вообще такие?

- Ну, ребята знакомые, постарше… - замялся щитоносец. - Они Шиву знают. И один из них видел, как Владимирыча тащили стражники. А он телефон не берет теперь.

- Не пали контору, - предупредил Славик. - Задолбал.

- Ой, да ладно, - Умник махнул рукой. - Он и так уже все знает.

- Ну зашибись, - оскалился орк, - Это ты растрепал?

- Нет, я сам догадался, - я решил заступиться за паренька. - Не понимаю - чего вы шифруетесь?

- Ну, во-первых, игра-то для взрослых, - объяснил Лютый. - Могут и забанить, если узнают. А во-вторых, со школьниками народ не особо хочет связываться. Пару раз такая классная движуха обломалась - до сих пор обидно.

- В общем, такие дела. Физрук ваш куда-то делся, - я сел у костра и протянул ладони к огню. - Предлагаю расспросить об этом нашу новую знакомую.

Когда я указал рукой на Ашеру, она дернулась и что-то промычала. То, что наемница еще была здесь, могло означать только одно: у нее просто нет возможности оффнуться или выйти в чат, чтобы запросить подкрепление. И мне это определенно что-то напоминало.

Дровку? - удивился Славик. - А она тут при чем?

- Кого-кого? - переспросил я. - Как ты ее назвал?

- Ну дроу, пояснил орк. - Эльфийка, вроде Лютого или Литы, только темная.

- Понял, - кивнул я. - Так вот, подозреваю, что эта суровая барышня не простой наемник. Она такая же, как я.

Последовала недолгая тишина, после которой ребята принялись засыпать меня вопросами. Я же поднялся на ноги, подошел к Ашере и вытащил кляп у нее изо рта.

- Я тебя убью.

Дроу сразу перешла к делу, и это вовсе не звучало пустой угрозой. Я не сомневался, что она попытается напасть, как только у нее появится такая возможность. Но пока что она была крепко привязана к дереву.

- Это вряд ли, - произнес я, опускаясь на корточки рядом с ней. - А даже если и так, я все равно оживу ровно через три секунды. Кто ты такая?

- Ты идиот? - засмеялась пленница. - Я охотник за головами. Хочу заработать пятнадцать тысяч серебряных. И шмотки.

- Прости, забыл, - усмехнулся я. - Разумеется, все мы тут обычные игроки. Просто ты наемник Империи, а я - беглый преступник. И один из моих товарищей может быть в плену у ваших. Стандартная игровая ситуация, да? Хорошо, давай поиграем, - я отошел обратно к костру и, достав из ножен Хлеборез, положил его острием в огонь. - Ты прекрасно знаешь, что для всех пользователей Небесного края порог чувствительности крайне высок. То есть, если я сейчас отрежу тебе все пальцы, ты этого даже не заметишь.

- Урод, - коротко выругалась Ашера. - Ты болен.

- Не исключено, - легко согласился я после недолгой паузы, аккуратно вынимая из пламени раскаленный докрасна клинок. - Можешь прямо сейчас начинать писать администрации, чтобы меня забанили за неспортивное поведение. Никнейм - Анвер. Айди, извини, не знаю.

Наемница пыталась сохранить презрительно-насмешливое выражение лица, но, когда я подошел ближе, самообладание ей изменило. Она сжала зубы и пыталась отползти подальше, пока ремни не начали выворачивать ей руки.

- Куда-то торопишься? - издевательски поинтересовался я, медленно приближая Хлеборез к лицу Ашеры. - Хочешь, расскажу один секрет? Когда ты меня метелила, было больно и очень-очень обидно. Как хорошо, что у тебя с болевым фильтром все в порядке.

Не знаю, что бы я стал делать, если бы дроу не сдалась. Одно дело рубить противника, пусть даже женщину, в открытом бою, и совсем другое - хладнокровно прижигать кожу связанному пленнику. Неделя в Небесном крае уже сделала из меня убийцу, но не палача. Я мог сколько угодно разыгрывать из себя Доктора Зло, но дойди дело до пытки… У меня просто не хватило бы духу. По крайней мере - пока.

- Стой! - завопила красноглазая, изо всех сил пытаясь вырваться из пут. - Я расскажу! Шива в Фалленстаре, в Цитадели!

- Молодец, - похвалил я наемницу, отводя меч назад. - Не сомневался, что мы с тобой поладим. У меня осталась буквально пара вопросов…

- Она врет!

От неожиданности я чуть не подпрыгнул, и первой мыслью было от души обматерить напугавшего меня Умника.

- С чего ты взял? - поинтересовался я, поворачиваясь к щитоносцу.

- Врет, - убежденно повторил парень. - Не стоит ей верить. Лучше убей.

- Нет, не вру.

Признаться, от Ашеры я возражений не ожидал. В ее ситуации быстрая и относительно безболезненная смерть была бы лучшим выходом. Но и неизвестно откуда взявшаяся уверенность щитоносца удивляла не меньше.

- Она тебя обманывает! - горячо твердил Умник. - Она не может ничего знать. Это произошло… позже! Позже, чем ты ее победил.

- Дурак, - пленница презрительно ощерилась, - ваш учитель под колпаком уже несколько дней. И вы все тоже. Но у меня есть предложение...

- Не-е-ет, не слушай ее, - простонал щитоносец. - Это все неправда.

-… Предложение, простое и незамысловатое, - невозмутимо продолжила дроу. - Я расскажу все, что знаю, и даже помогу освободить Шиву. В обмен на свободу.

- И ты в это веришь?! - закричал Умник. - Она приведет нас в засаду!

- Заткнись, - оборвала его наемница. - Даже идиоту понятно, что у меня есть некоторые проблемы с логаутом и болевым фильтром. И я не хочу, чтобы ваш чокнутый командир нарезал из моей кожи ремней. Если для этого придется слегка продинамить моих работодателей - да и черт с ним, шкура дороже.

- Звучит убедительно, - вклинился Лютый, - в конце концов, что мы теряем? Нас тут четверо, а она одна. Пусть рассказывает. Прибить ее всегда успеем.

- Ну уж нет, ребят, - щитоносец выхватил меч и решительно направился к пленнице. - Я еще не совсем с ума сошел.

Я еле успел встать у него на пути. На мгновение даже показалось, что Умник готов меня ударить. Но вместо этого он просто окинул нас затравленным взглядом и разлогинился.

- Очкастый двинулся, - проинформировал Славик. - Наглухо.

- Мы с тобой тоже скоро двинемся, - отозвался эльф. - Четвертый час, спать идти пора. Извини, командир, но я, пожалуй, в офф. Глаза закрываются.

- Без проблем, - я пожал плечами. - Я пока пообщаюсь с нашей очаровательной гостьей.

- Безмерно польщена, - Ашера хищно улыбнулась. - И все же советую согласиться на мое предложение. От этих ремней основательно портится характер, а вечно держать меня привязанной вы не сможете.

- Аккуратнее с ней, ладно? - предупредил меня Лютый. - И ни в коем случае не развязывай ее пока мы не придем. А там видно будет.

Попрощавшись с товарищами, я подкинул в костер еще несколько веток и достал из инвентаря шкуры, заменявшие мне постель. Ребята обещали вернуться утром, так что у меня было еще несколько часов вздремнуть. Допрос подождет. Подумав, я все-таки решил поделиться с пленницей частью теплых вещей. Не то, чтобы меня всерьез волновал ее комфорт, но стоило ли опускаться до дешевого садизма, заставляя ее всю ночь просидеть на холодной земле?

- Какой ты милый, - промурлыкала она мне на ухо, когда я подошел, чтобы укутать ее одеялом, сшитым из пары волчьих шкур. - А знаешь, вдвоем нам было бы теплее.

- Ничего, как-нибудь переживем, - проворчал я. - И не вздумай выкинуть что-нибудь - у меня чуткий сон.

- При всем желании не могу, - сокрушенно вздохнула Ашера. - А вот ты мог бы делать со мной все, что хочешь - я абсолютно беспомощна.

- Помолчи, - попросил ее я. - Не заставляй меня засовывать кляп тебе в рот.

- Ну и зануда, - разочарованно протянула пленница. - Когда мы с тобой дрались, ты мне нравился куда больше. А сейчас - мямля. Ты случайно не импотент?

- Угадала, - буркнул я, стараясь сохранять спокойствие, - теперь можешь смело засыпать.

- Эххх, - наемница заерзала, устраиваясь поудобнее. - А я ведь почти поверила, что ты будешь меня пытать. У тебя тогда такие глаза были… честно, это заводит.

- У тебя с головой все в порядке?

Я плюхнулся на свою постель, но спать почему-то больше не хотелось. Не знаю, чего добивалась Ашера, пытаясь меня разозлить, но ей это определенно удавалось, и она явно не собиралась останавливаться на достигнутом. Пленница стряхнула с головы капюшон, демонстрируя взъерошены пепельные волосы.

- Развяжи меня.

Да уж, прямолинейности ей было не занимать. Я продолжал понемногу выходить из себя, но этот гнев мало напоминал тот, который я испытывал, сражаясь с ней. Теперь к нему примешивалось что-то еще.

- Я не буду пытаться тебя убить. Тем более, мои клинки до сих пор валяются где-то там, - продолжила она. - А без них я мало на что гожусь. Я выполню свою часть сделки. Честно.

- Не мели чепухи, - возразил я. - Хочешь сказать, что ты вот так просто возьмешь и протащишь нас в замок? Зачем тебе это?

- А тебе не приходило в голову, что у меня тоже могут быть свои счеты с Империей? - дроу ответила вопросом на вопрос. - И под Империей я имею в виду вовсе не виртуальную страну, как ты понимаешь. Думаешь, я занимаюсь ловлей системных глюков вроде тебя из любви к серебру и дракам?

- Именно так, - подтвердил я. - Правда, не уверен насчет серебра. Но подраться ты любишь.

- Да, есть такое, - рассмеялась Ашера. - И в этом плане ты меня полностью удовлетворил.

- Ну, если тебе нравится, когда в тебя тычут мечом…

- Ну почему же обязательно мечом?.. - радостно оскалилась пленница, но тут же выражение ее лица вдруг стало серьезным. - Знаешь, даже забавно. У нас с тобой так много общего, а ты совсем не пытаешься мне поверить. Говорю же, я не по своей воле работаю на админов.

- Хорошо, - кивнул я, - пусть так. Тогда расскажи мне все, что знаешь. Поспать, видимо, ты мне все равно не дашь.

- Расскажу, не вопрос, - ответила дроу. - Только рассказывать-то мне почти нечего. Я здесь два месяца. Без перерыва. И, как и ты, почти ничего не помню о своей жизни в реале. Когда я в один прекрасный день не смогла выйти из игры, меня обработали быстро. И безболезненно - никаких драк, никаких погонь, просто пришел добрый дядечка из техподдержки и спокойно все объяснил. Сказал, что произошла трагическая случайность: ошибка в работе программного обеспечения. Там, в реале, я впала в кому, и отключение обруча могло привести к непредсказуемым последствиям. Он говорил, что такое уже было несколько раз, и что они быстро все исправят - нужно только чуть-чуть подождать. Я тогда выслушала все без истерик - в самом деле, чего тут страшного? Просто поиграть чуть подольше. А еще он попросил меня сохранить все в секрете, чтобы не поднимать панику в онлайне.

- Логично, - прокомментировал я, - если бы об этом узнали, у них такой бы отток народа пошел. А это бабки, причем огромные.

- Верно, - Ашера подтянула ноги к груди. - Холодно, блин… Так вот, дальше он пообещал, что они вытащат меня, как только смогут. А еще через некоторое время обратился с просьбой помочь им с поиском таких же, как я. Ну как, с просьбой - он был очень мягким и вежливым, но я как-то сразу поняла, что отказа он не примет. И я… я просто испугалась. Вот и все.

- И много нас? - поинтересовался я. - В смысле - застрявших?

- Не знаю, - призналась пленница. - Ты - второй, за кем меня послали. За все это время.

- А что случилось с первым?

- Я поймала его. А он не смог со мной справится. Я сдала его солдатам, и с тех пор больше не видела.

Я промолчал. Звучало складно. Кома, продолжительностью два месяца и обстановка строгой секретности. И, что самое главное, админы в этой истории вовсе не выглядели кровавыми фашистами. Их можно упрекнуть разве что в сокрытии потенциально опасной информации с целью сохранения доходов, но кто бы на их месте поступил иначе? Чтобы полностью исключить вероятность залипания игроков в вирте, пришлось бы остановить все сервера на неопределенный срок. Ашера, конечно, та еще психопатка, но на забитую жертву она все же не тянула.

Значит, там, в реале, я уже неделю лежу без сознания… И единственный способ связать с родными - через администрацию. Вот такая история, и я был почти готов в нее поверить. Но кое-какие несостыковочки оставались.

- Ты веришь в это все? - с нажимом спросил я. - В то, что они тебе говорили? Про кому, про все остальное?

- Тогда верила. Они мне даже привет от мамы с папой передавали… а я даже не знаю, есть ли вообще у меня родители, - дроу пожала плечами. - Поэтому нам и нужен Шива. Он явно глубоко копал, раз за него так плотно взялись. Он сможет узнать, как все обстоит на самом деле.

- Нам? - я ухмыльнулся. - С каких это пор появилось какое-то «мы»? Я что-то не заметил.

- Потому что ты болван, который годится только на то, чтобы махать мечом! - неожиданно заорала пленница. - Как можно не понимать очевидного? Без меня вы не вытащите вашего друга. А ты попадешься и будешь сидеть в клетке, пока окончательно не спятишь, идиот!

- Ты это по себе знаешь?! - я одним прыжком преодолел расстояние, разделявшее нас с Ашерой. - Значит, клетка?

Клетка! - закричала дроу, рванувшись в своих путах. - Там много места, теплая постель, еда, напитки и слуги-неписи. Но она закрывается снаружи, и выхожу я только на охоту. Хочешь себе такую же?

Не знаю, было ли все это спланировано заранее, или оказалось приятной неожиданностью для самой пленницы. Ремень, которым она была привязана к дереву, с треском лопнул, и Ашера бросилась на меня. От неожиданности я не успел даже выставить руки для защиты, и она повалила меня на траву и уселась сверху.

- Попался, - прошептала наемница, крепок прижимаясь к моему рту губами.

Даже сквозь броню я ощущал жар ее тела. Глаза дроу полыхали в темноте безумным алым пламенем. Она точно так же смотрела на меня, когда я вонзил в нее меч, но сейчас это было… другое. Я ни капли не доверял Ашере, но вместо того, чтобы отшвырнуть, лишь сильнее притягивал ее к себе, словно ее желание, смешанное пополам с яростью, передавалось и мне. Когда она впилась в мою шею острыми ногтями, я крепко обхватил ее тонкие запястья и перевернул девушку на спину, придавив к земле.

- Если попробуешь навредить мне, - тихо прорычал я, - оторву тебе голову.

- Отрывай…

* * *

Жарко. Похоже, солнце встало уже высоко и сейчас изо всех сил светило в лицо, нагло заявляя о себе даже сквозь сомкнутые веки. Но открывать глаза я не хотел совсем по другой причине. Ночью все было просто: только я и обнаженная девушка рядом - ничего больше. Мы с Ашерой… нет, на занятие любовью это было мало похоже. Безумная, болезная страсть двух измученных существ, в исступлении терзавших друг друга. Я даже не пытался понять, зачем она на меня набросилась, но разобраться в своих собственных мыслях оказалось ничуть не легче. Тянуло ли меня к ней что-то, кроме осознания того, что наши с ней судьбы так похожи, и тепла ее тела? На несколько часов дроу стала мне немыслимо близкой, хоть мы и были врагами… Или уже не были? Смогу ли я убить пленницу после того, что между нами произошло, если она вдруг будет угрожать мне или моим товарищам? Сейчас, при свете дня, все эти непростые вопросы навалились на меня с новой силой, и я вынужден буду на них ответить, как только окончательно проснусь.

- Можешь не притворяться, - Ашера нежно потерлась о мою заросшую бородой щеку. - Я же вижу, что ты не спишь. И твои друзья тоже видят.

Мои друзья?! Я резко вскочил, едва успев кое-как прикрыться шкурой. К счастью, Литы с Дамирой среди присутствующих не было. Умника тоже - Славик и Лютый пришли вдвоем. Эльф пытался сохранить невозмутимое выражение лица, явно пытаясь понять, почему дроу не сидит привязанная к дереву, а лежит в моей постели. А вот его зеленокожий товарищ, похоже, не утруждал свою голову какими-либо мыслями и просто широченно улыбался во всю рожу, обнажая два ряда острых желтых зубов.

- Вад, а я тебе говорил, что атаман трахнет эту стерву, - радостно заржал он, тыкая длинноухого кулаком в бок. - А ты мне не верил. С тебя ящик пива.

Орк в первый раз назвал одноклассника настоящим именем, но тот не обратил на это никакого внимания.

-Как я погляжу, допрос прошел успешно, - выдавил Лютый. - Может, объяснишь, что тут вообще происходит?

- Тебе что, мама не рассказывала про пестики и тычинки? - Славик показал мне большой палец. - А ты, командир, красавчик. Все правильно сделал.

Ашера вылезла из-под одеяла и проследовала к потухшему костру, не утруждая себя тем, чтобы одеться. Мне пришлось сделать над собой усилие, чтобы не пялиться на нее. Она выглядела… в общем, выглядела. И я не один так думал - судя по жадному блеску глаз, ребята были со мной более чем согласны.

- Славик, иди ты на хрен со своими тычинками, - проворчал покрасневший до корней волос эльф. - Не хочу никого обидеть, но еще вчера эта очаровательная девушка пыталась нас убить. Мы теперь что, на одной стороне? Или вы так просто… развлекаетесь?

- Хотел бы я сам знать, - буркнул я, выходя в интерфейс, чтобы надеть броню. - Но в одном она права: своими силами нам Шиву из Цитадели не вытащить.

Особенно теперь, когда мы разом лишились лучника, танка и хила. Лита не пришла, и, честно говоря, я в каком-то смысле был этому рад. Если бы она увидела меня с Ашерой, и без того непростая ситуация стала бы адски сложной. Умник, по-видимому, тоже обиделся на меня из-за вчерашнего. А Дамира, скорее всего, предпочла поддержать подружку в реале, а не погружаться на целый день в вирт для того, что спасать одного бородатого неудачника.

- У тебя есть план? - спросил я у дроу. - И, прошу тебя, надень на себя хоть что-нибудь. Это… отвлекает.

- Как скажешь, милый, - Ашера лучезарно улыбнулась и моментально облачилась в черную блестящую кожу. - Давайте перекусим - я умираю с голоду. Ты выжал из меня все соки.

- Ай, молодца, - гоготнул орк, доставая из инвентаря здоровенную зеленую бутыль. - Предлагаю скрепить взаимопонимание совместной трапезой или, иными словами, накатить за знакомство.

Я ожидал, что дроу пошлет Славика куда подальше, но она достала небольшой, но изящный серебряный кубок и с готовностью подставила его для напитка. Мы с Лютым тоже не стали отказываться и присоединились… ну, скажем, к завтраку.

- Обалдеть, - темная эльфийка довольно зажмурилась, попробовав вино. - И сразу бафф приличный вешается. Где раздобыл? Такое стандартно почти никогда с мобов не дропается.

- Так в сундуке, - охотно пояснил орк. - Помнишь, я вчера уходил на часик где-то. Метнулся обратно к раздолбанным телегам, а там такое счастье валяется. И еще по мелочи… короче, под завязку инвентарь забил.

- Ай-ай-ай, - я шутливо погрозил зеленокожему пальцем, - покинул ответственный пост. Можно сказать, почти подвел коллектив.

- Да ладно, Лютый тут и один неплохо посидел, - возразил мой товарищ. - И это, я ж, можно сказать, только из-за коллектива и старался. И тебе подарочек тоже принес.

Я только сейчас обратил внимание на новую одежку Славика. Богатая кольчуга хозяина обоза сидела на невысоком кряжистом орке не слишком хорошо, но уровень защиты обеспечивала просто отменный. Сабля босса перекочевала на пояс к Лютому. Мне же они подарили кожаные перчатки с серебряными вставками, которые не только серьезно превосходили мои по показателю защиты, но еще и давали целых пятнадцать процентов к урону одноручными мечами.

Слушай, атаман, есть у меня еще одна вещичка, но ее отдавать жаба ну просто до смерти давит, - с явной неохотой произнес Славик, когда я надел обновку. - А с другой стороны - тебе нужнее. Даж не знаю…

- Покажи хоть, - попросил я. - Может быть, оно мне совсем не подойдет.

- Да прям - не подойдет… - проворчал орк. - На, смотри.

Кольцо супружеского единства.

Зачарование: +20 единиц здоровья.

Ох, и полезная же штука! Как и любой ловкач, я уже не раз успел почувствовать на себе губительный эффект небольшого количества очков Силы. И, если недобор урона с лихвой компенсируют отличное оружие и грамотно подобранные перки, то со здоровьем - просто беда. А тут - такая плюшка. А так как умирать мне ну совсем никак нельзя, то и вовсе необходимая.

- Славка, - заговорил я, - забирай весь мой лут со следующей вылазки, но колечко я оставлю себе. Без него мне хана. Идет?

- Ладно уж, - грустно согласился орк, провожая взглядом уплывающее в мой инвентарь сокровище. - Все равно я решил в тяжелую броню раскачиваться, справлюсь и без дополнительных жизней.

- На фига? - удивился Лютый. - Без щита ж все равно танковать толком не сможешь.

- А хрен ли делать? - оскалился зеленокожий. - Кирюха, козлина, слился, а кому-то ж надо урон принимать. Или ты со своим высокоразвитым Интеллектом на копья полезешь?

- Справедливо, - кивнул эльф. - Ну, буду тогда на тебя бафф кидать - я тут качнул «Силу огня». Дает семь процентов к максимальному здоровью. И маны всего пятнадцать жрет.

- Тогда на всех кидай, - сказал я, отхлебывая из стакана, - потом стой сзади и отпаивайся зельями. И вот еще что… Ашера, ты ведь вообще все очки на левел-апах в Ловкость закинула?

Когда дроу молча кивнула, я помялся, потом достал зачарованное кольцо и протянул ей.

- Надевай. У тебя здоровья вообще, считай, нет, а рубиться придется много. На одном стелсе далеко не уедешь.

- Ну ты и дамский угодник, а, - орк всплеснул руками. - Ленке коня хотел отдать, этой - колечко мое козырное. Бабы тебя погубят, отвечаю, командир.

- Не паясничай, - прервал разошедшегося друга Лютый. - Если Анвер ей верит, то и мы будем. А у Бродяг с жизнями вообще туго, сам знаешь.

Ашера улыбнулась и, поднявшись на ноги, подошла ко мне и сняла с руки перчатку.

- Мне подарили колечко, - радостно улыбнулась она, разглядывая артефакт. - Ну, надевай тогда сам. Сделай девушке приятно.

Я поморщился, но спорить не стал. Если уже ей так нравится выделываться, можно один раз и подыграть. В конце концов, мы же теперь союзники… вроде как. Я взял узкую кисть девушки и надвинул кольцо ей на безымянный палец.

Я согласна! - громко заявила Ашера, и мою правую руку внезапно чем-то обожгло.

Выругавшись, я сдернул перчатку. Кольцо, точная копия того, что я подарил дроу, красовалось и на моем пальце. Том же самом. Но это было еще не все…

«Семейное положение изменено.

Заключен брак с: Ашера, Бродяга 17 уровня.

Получены постоянные бонусы:

Благословление брака: когда ваш супруг рядом, ваше здоровье восстанавливается на 15% быстрее;

Супружеские узы: когда ваш супруг рядом, вы получаете на 7% урона меньше, но 3% от нанесенного вам урона также наносится и вашей второй половине;

Кровная месть: когда член вашей семьи погибает в бою, вы на 60 секунд получаете дополнительные 30% к урону и скорости атаки;»

- Славик, твою ж!.. - выругался я. - Ты мне что за кольцо подсунул?!

- Вот это попадалово, - заржал Лютый. - А развестись-то разве что в городе у стряпчего можно. То есть, в твоем случае - никак.

- Объявляю вас мужем и женой! - торжественно произнес орк и, глотнув прямо из горла бутылки, добавил. - Можете поцеловать друг друга. Это я тебе больше говорю, дровка, а то командир, похоже, от такого счастья разум совсем потерял.


ГЛАВА 11

Я поправлял сбрую на Сером уже минут пять. Разумеется, это выглядело по-идиотски, тем более, что она и без того было закреплено идеально. Игроделы избавили пользователей от необходимости самостоятельно чистить и седлать коня, но я был готов заняться чем угодно, лишь бы не присоединяться к импровизированному банкету, устроенному зубоскалом-орком в честь моей так называемой свадьбы. Не то, чтобы я всерьез разозлился на эту выходку Ашеры, но и особого восторга она у меня не вызывала. Дроу с радостью осушила с ребятами еще пару кубков, непрерывно отвечая на вопросы, которыми они ее так и засыпали, а потом решительно отобрала у них бутылку и спрятала, запретив расходовать высокоуровневый бафф даже на столь значимое событие. Ребята не стали спорить, охотно переключившись на медовуху. Моей новоявленной супруге понадобилось всего каких-то полчаса, чтобы очаровать парочку старшеклассников.

- Почему ты так суров, милый?

Я не заметил, как Ашера подошла ко мне сзади.

- Ты не рад тому, что мы теперь семья? - продолжила она, легонько куснув меня в шею. - Или я тебе не нравлюсь?

Дроу умела задавать провокационные вопросы. Я обернулся и посмотрел ей в глаза. Сейчас, при свете дня, они уже не отсвечивали красным, а приобрели мягкий пурпурный оттенок. Когда Ашера улыбалась, она совершенно переставала напоминать смертельно опасного убийцу, которым была на самом деле. Абсолютно обычная девушка, даже симпатичная, несмотря на заостренные клыки и синеватую кожу. Трудно было поверить, что еще вчера она едва не переломала мне все кости.

- Спроси чего попроще, - буркнул я. - За мной охотится вся Империя, я ни хрена не помню из реальной жизни, а молодая жена может в любой момент воткнуть саблю в спину. Тебе не кажется, что сейчас не лучшее время думать о делах сердечных?

- Глупый, - дроу нежно сдула с моего лица прядь волос, - как раз сейчас - самое лучшее для этого время. Потому что уже завтра тебя могут посадить в комфортную одиночную камеру о-о-очень надолго. У нас один день, максимум два. А потом - все.

- А что потом? - спросил я. - Шиву… не казнят же его, в самом-то деле? Это невозможно.

- Невозможно, - кивнула Ашера. - Наша проблема в другом. Мне дали три дня на твои поиски. Потом я должна вернуться, или сработает Черная Печать.

- Это что еще за штука? - я нахмурился. - Звучит не слишком привлекательно.

- А выглядит еще хуже, - дроу покачала головой и закатала жесткий рукав брони. - Смотри.

На ее руке, чуть ниже локтя, я увидел что-то вроде татуировки - череп в пентаграмме. Верхняя часть рисунка словно выгорела, оставив лишь темные шероховатые линии, похожие на ожоги, но нижние две трети сохранили цвета - красный и белый.

- Это таймер, - догадался я. - Один день уже прошел, два осталось… А что будет, когда вся картинка почернеет?

- Я сгорю, - коротко ответила Ашера. - И рассыплюсь в пепел. При активации заклятие наносит около десяти тысяч единиц чистого урона.

Так, значит? Десять тысяч. И из них любящему мужу достанется триста - то есть, в три раза больше, чем у меня вообще есть. Наверное, я должен был ее ненавидеть, но у меня почему-то не получалось. Даже мой не слишком дружелюбный двойник вел себя на удивление спокойно. Более, того, ему определенно нравился изящный ход, позволяющий одним движением обыграть врага и превратить его в преданного союзника.

- Ты просто прелесть, - я снял перчатку и ласково погладил супругу по щеке. - Мы обязательно попробуем успеть все за оставшееся время. Но если у нас не получится… Ты даже представить не можешь, с каким удовольствием я буду смотреть, как ты умираешь. Надеюсь, это произойдет не слишком быстро.

- Не слишком, - Ашера накрыла мою руку своей. - Мне уже приходилось… Если тебе станет легче, это действительно больно.

* * *

Поначалу план, который предложила дроу, казался безумно сложным. Но когда она для наглядности кончиком сабли изобразила на пепле костра некое подобие карты, стало понятнее. Если не вдаваться в подробности, идея была примерно следующей: обзавестись союзниками, обзавестись наилучшим из доступного снаряжением, повесить на себя все мыслимые баффы и атаковать Цитадель на закате следующего дня.

- Подожди, можно еще раз? - орк помотал головой. - Ты предлагаешь просто взять и отправиться к бандитам и попросить помощи? Так вроде ж все лагеря под колпаком, разве нет?

- Лагеря, - терпеливо начала разъяснять Ашера. - Но не игроки. Все респы сейчас контролятся неписями, а на ключевых, вероятно, дежурят еще и админы. Но респов несколько сотен, а игроков - десятки тысяч. И следить за каждым попросту невозможно. Вообще, с внутриигровой безопасностью в последнюю неделю творится какая-то фигня. Раньше такого не было…

- Анвер в игре ровно неделю, - заметил Лютый. - Думаешь, это не случайно?

- Не знаю, - дроу покачала головой. - Я выполняла кое-какие задания для администрации, но большую часть времени просто сидела взаперти. Раз уж они даже меня отправили на охоту, значит, дело совсем плохо. И я подслушала пару разговоров… В общем, происходит что-то необычное. Из-за этого и усилены все заставы и патрули.

- А может, это просто мои братишки на южных границах шалят? - заулыбался Славик. - Сила Орды и все такое?..

- Не исключено, - Ашера кивнула и, подумав, продолжила. - Но дело явно не только в этом. Мой любимый муж становится действительно популярным. Я уже не раз встречала на улицах низкоуровневых игроков с именами вроде Анвир, Анрев, Анверр или что-то вроде того. И все, как на подбор, в черной кожаной броне самого различного пошива, седые, бородатые и с полуторниками за спиной.

- Блин, как же все сложно-то, а? - эльф недовольно тряхнул головой. - Я до сих пор не пойму, сколько и чего именно тебе известно.

- К сожалению, не так уж много, - дроу печально вздохнула. - У меня есть админский доступ ко многим плюшкам, но не к информации. Кое-какие имена, локации, связи… предположения, не более того.

- Ну и как это нам поможет? - эльф разочарованно пнул сапогом сухую ветку. - Уверен, если такие глюки с залипанием в вирте творятся достаточно давно, кто-то должен об этом знать. Топовые игроки, может быть, главы гильдий и кланов. И бандитов это тоже касается. И потом, за голову Анвера такая награда назначена… Точно сдадут.

- Это возможно, - согласилась Ашера. - Но не стоит переоценивать опасность. Перед тем, как отправится на охоту, я немного поболталась по базарам и тавернам в Фалленстаре. Я уже говорила, что встречала двойников Анвера - и это еще не все. Несмотря на стремительно растущую награду, многие хотят найти его вовсе не поэтому. Для вольного народа он самый настоящий герой. О моем муже буквально ходят легенды!

- Что за ерунда? - поморщился я. - С чего вдруг?

- Ты сбежал из самой Цитадели, перебил в бою два десятка стражников, выбрался из города, где тебя искали чуть ли не все игроки, включая топовых. Потом устроил со своей бандой из тридцати бойцов налет на имперский банк. А еще ты сорокового уровня или выше.

- Чушь, - я рассмеялся. - Кто вообще может в такое поверить? И кому может быть нужно распускать подобные слухи?

- Я не знаю, - дроу задумалась. - Кто-то готовит крупную операцию. Но это не Империя, не орки и уж точно не бандиты. Всю последнюю неделю вирт лихорадит по полной. Не думаю, что нам стоит во все это влезать, но вот устроить под шумок налет на Цитадель - вполне реально.

- Поддерживаю, - я поднял руку. - Разборки кланов и фракций я лично видел в гробу. Вытащим Шиву, а там разберемся, что он успел накопать. Только как-то до сих пор сложно поверить, что он оцифровался так некстати. Что, если этот процесс можно вызвать искусственно?

- А было бы круто, - подал голос Славик. - Живи себе в лесу, пей медовуху, воруй-убивай. И в школу ходить не надо.

- Дурак, - я еле сдержался от того, чтобы отвесить орку подзатыльник. - Тебе учиться еще, да и вообще… Дел в реале никаких нет, что ли?

- Да там сплошное уныние, - пожаловался зеленокожий. - Сам-то, небось, тоже сидел в офисе или в институте от звонка до звонка… Интересно было?

- Понятия не имею, - огрызнулся я, - сам ведь знаешь, что я ничего не помню.

Возразить Славику мне было попросту нечего. Помимо ряда неудобств, вирт подарил мне новый мир, крепкое тело, острый меч, быстрого коня и приключения. Может ли моя старая жизнь сравниться с таким? Едва ли. И все же она настоящая. Я без сожаления бы оставил «Небесный Край» ради того, чтобы очнуться у себя дома с проклятым обручем на голове. Такие игры не для меня. Опереточные злодеи, фальшивые герои с глазами подростков, картонные мечи и замки из песка… Не хочу, пусть даже все это выполнено в полном 3D и со спецэффектами. Не хочу, потому что обман, в котором главный обманщик - я сам. Герой, любимец женщин и прирожденный лидер.

- Что, муженек, получил? - Ашера захохотала и взъерошила мне волосы. - Так что не раскисай. Сегодня нам предстоит сделать тебя королем преступного мира всей Империи.

* * *

Заброшенная деревянная церковь возвышалась над нами темной молчаливой громадиной. Крыша в большинстве мест провалилась, обнажая стропила, чем-то напоминавшие кости доисторического гиганта - такие же белые, сухие и безжизненные. Но мертвенная тишина, царившая внутри, была обманчива: периодически из заколоченных накрест окон доносились звуки, от которых кровь стыла в жилах.

- Нам обязательно туда идти? - поморщился я. - Что-то не очень похоже на тихое и укромное место.

- Не обязательно, - неожиданно легко согласилась Ашера. - Я пообещала лидерам кланов, что мы встретим их внутри. Через час они будут здесь, и наверняка обрадуются тому, что их будущий лидер мудро решил не лезть в пекло, а провести собрание на свежем воздухе.

- Милая супруга, - тяжело вздохнул я, - если тебе так хочется моей смерти, может, просто не будешь тянуть и прирежешь меня своими бритвами? Обещаю, в этот раз я не буду тебе мешать.

- Извини, дорогой, я пробовала - у меня не получилось, - улыбнулась дроу. - Теперь очередь милых обитателей этой церквушки. Вдруг им повезет больше?

- Полагаю, выбора у нас нет? - кисло осведомился я, доставая меч. - Скажи хоть, что там?

- Нежить, - коротко ответила моя спутница. - Толпа скелетов, пачка зомби, пара слабеньких некромантов и гвоздь программы - высший вампир двадцать пятого уровня. Ну, плюс-минус.

Лучше не придумаешь. И, что самое паршивое, нам придется залезть в этот кишащий умертвиями гадючник вдвоем - Славика с Лютым мы отправили за снаряжением. Радовало хотя бы то, что с серебром проблем не возникло - администраторский доступ давал Ашере более чем изрядный запас монеток. Если бы ими можно было закидать вампира…

- Ну что, повеселимся? - крикнула дроу, выбивая ногой рассохшуюся дверь.

Первые потоки скелетов хлынули на нас так, будто их закачивали в церковь под давлением. Моя спутница несколько раз прошлась саблями по толпе нежити и тут же ушла в инвиз. Теперь выдерживать весь натиск приходилось мне одному. Я медленно отступал назад, стараясь не подпускать своих худосочных противников на расстояние удара их оружием. Хлеборез убивал скелета с одной силовой атаки. Меня тоже зацепили несколько раз, но пока что на мизерный урон от ржавых мечей можно не обращать внимания. Низшие мертвецы страшны лишь своим количеством, но здесь, на поляне перед церковью, у них не было шансов окружить меня. К тому же они еще и получали какие-то повреждения от солнца, иногда пробивавшегося сквозь хмурые тучи. Я продолжал рубить, усеивая траву сухими костями, и через какое-то время враги попросту закончились. А мне нежданно-негаданно свалился двенадцатый уровень.

- Поздравляю, - Ашера возникла из воздуха в паре шагов от меня, - пока справляемся неплохо.

- Ты сама-то где пропадала? - проворчал я, опираясь на меч. - Я думал, эти уродцы будут вылезать вечно.

- Минус один некромант, - улыбнулась дроу. - Внутри скелетов почти не осталось, но зомби… с ними будет тяжелее. Медленные, но здоровья - вагон. Я еле успела прибить колдуна до того, как они до меня добрались.

Что ж, самое время поднять уровень и двигаться дальше. Очко характеристики я закинул в Ловкость, в классовой ветке взял перк «Веерный удар», позволявший при силовой атаке наносить урон всем врагам спереди, а вот среди базовых воинских допспособностей ничего интересного уже не осталось. А что насчет умений Мага и Бродяги?

«Удар ветра» сделал доступными заклинания «Порыв ветра» и «Щит ветра» еще на седьмом уровне, но раньше я не обращал на них внимания, полностью поглощенный прокачкой боевых навыков. Сейчас же у меня появилась возможность всерьез задуматься о приобретении еще одного магического.

«Порыв ветра: персонаж фокусирует и выпускает силу стихии, отталкивающую противников и наносящую им небольшой урон. Враги более низкого или равного персонажу уровня будут отброшены назад и сбиты с ног. Существует также возможность оглушения, шанс и продолжительность которого зависят от разницы между уровнем персонажа и уровнем цели, а также от значения Интеллекта персонажа. Также «Порыв ветра» может немного отклонять стрелы или боевые заклинания.

Требуемое количество маны: 50

Перезарядка: 15 секунд.

Щит ветра: персонаж генерирует перед собой полусферу из потоков воздуха, обеспечивающую защиту от боевых заклинаний и в меньшей степени - от стрел или ударов оружием.

Требуемое количество маны: 12 в секунду

Перезарядка: не требуется».

Полезные штуки. Правда, маны жрут больно много, а у меня ее всего-то пятьдесят. Ни на бафф, ни на стан уже не останется. А если немного поднять Интеллект или найти артефакт, увеличивающий мою убогую синюю полоску? В общем, на будущее - неплохой вариант, но пока что рановато.

В навыках Бродяги тоже оказалось не густо. Можно апнуть перк Легкой брони или взять «Счастливчика», дающего пятипроцентный шанс избежать входящего урона при атаке. Учитывая то, сколько мне еще придется сражаться с превосходящими силами противника, лучше бы иметь верную защиту, пусть и сравнительно небольшую, чем призрачный шанс вообще не получить удар, но…

«Выживший: в случае падения значения здоровья персонажа ниже 20% от максимального, оно будет автоматически полностью восстановлено один раз в сутки».

А вот это - вещь! И располагается на ветке прямо за «Счастливчиком». Берем! Но - только на следующем уровне, а пока довольствуемся малым. Пять процентов удачи. Немного, но все равно приятно.

- Ты там что, уснул? - Ашера помахала у меня перед лицом рукой. - Пойдем, вампирюшка уже заскучал - не будем его разочаровывать.

- Он сразу за входом? - спросил я. - Ты уже сталкивалась с чем-то подобным?

- Кровосос на втором этаже, под куполом, - дроу указала на полуразрушенную верхушку церкви. - Он в комнатушке один, и это хорошо. А плохо то, что места там немного, а урон у него просто атомный. Как несложно догадаться, вампир восстанавливает жизни от нанесенных повреждений.

- Шикарно, - поморщился я. - Будет обидно, если весь твой хитрый план рухнет из-за того, что нами пообедает оживший мертвец.

- Со мной рядом мой муж, - улыбнулась Ашера, - а значит, бояться нечего.

- Как скажешь… дорогая, - я взвалил меч на плечо и двинулся к входу в обитель нежити. - В таком случае, просто пойдем и завалим эту тварь.

- Отлично, только не забывай про зомби. Они куда хуже скелетов, - крикнула мне вслед дроу, - Некроманта я беру на себя.

Два десятка шагов до церкви я преодолел довольно бодро, но внутри мужества у меня чуть поубавилось. Заколоченные окна и щели в стенах давали совсем немного света, а я, в отличие от своих мертвых противников, которых влек ко мне запах живой плоти, мог полагаться только на зрение и слух. Стоило мне чуть продвинуться вперед, как полумрак вокруг захрипел и зашевелился. Я орудовал Хлеборезом неторопливыми размашистыми движениями. Острый клинок с легкостью рассекал гниющие тела и обрубал тянущиеся ко мне склизкие руки, но даже потеряв половину конечностей, зомби норовили хотя бы подползти и укусить за ногу. Ашеру я больше не видел - похоже, она снова ушла в инвиз, пробираясь к некроманту вдоль стен. Сам темный маг пока еще не вступил в схватку, предпочитая управлять своими подданными из-за полуразрушенного алтаря.

Ходячие трупы постепенно брали меня в кольцо, рыча и отталкивая друг друга. Я потерял уже почти треть здоровья от непрерывно сыпавшихся на меня ударов. Силы в мертвых руках, сжимавших убогое оружие, было немного, но суммарный урон оказывался весьма и весьма ощутимым. Я прикончил уже полтора десятка оживших покойников, а их, казалось, только прибывало. Зеленая полоска постепенно таяла, а меч тяжелел после каждого взмаха. Левое плечо вдруг пронзила резкая вспышка боли, и я сначала подумал, что какой-то удачливый зомби наконец смог пробить мой доспех. Но тяжелая рана была нанесена не мне. Я лишь краем глаза увидел, как вспыхнул и снова погас посох некроманта. Ашера. Она не проронила ни звука, когда мощнейшее атакующее заклинание ударило ее, но я чувствовал боль дроу, как свою собственную.

- Держись! - закричал я, бросаясь вперед, прямо в толпу мертвяков.

Все-таки даже в онлайне бой - это не просто размахивание оружием и планомерное вливание противнику урона. Зеленая полоска была почти на нуле, но я все равно с ревом ломился сквозь ряды нежити, и враги валились, как кегли. Несколько зомби попытались повиснуть у меня на руках, но я с легкостью стряхнул их и продолжил прокладывать путь к темному магу, давя сапогами гнилые головы. Есть цель, есть мой меч и все, что нужно сделать - это совместить их в пространстве. Даже боевой транс Анвера был уже не нужен - мне вполне хватало и собственной ярости. Я просто шел вперед, не обращая внимания на проседающие жизни. Некромант даже не успел повернуться, когда я приблизился и двумя руками воткнул Хлеборез ему в бок, опрокидывая на пол. Непись попытался подняться, но уже не смог. Я поочередно всадил в него все оглушающие абилки, чередуя их с силовыми атаками. Против одиночной цели, не носящей брони, такое комбо оказалось смертельным: колдун выпустил из слабеющих пальцев посох, захрипел и обмяк, а вместе с ним закончило существование и его мертвое войско. Ходячие трупы рухнули, как будто из них разом вынули батарейки. Мне же осталось только за шиворот выдернуть незадачливую супругу из-под тел поверженных врагов.

- Мой герой, - радостно улыбнулась Ашера, бросаясь мне на шею и щедро измазывая меня следами жизнедеятельности зомби. - Ой, знаешь, а тут вампир, и сейчас он будет нас убивать.

Наверное, окончательная смерть всех прислужников заставила босса выбраться из своей берлоги. Он медленно спустился откуда-то из-под купола в облаке густого тумана, почти мгновенно заполнившего весь зал. Высшая нежить, двадцать пятый уровень. Ни оружия, ни каких-либо ярких спецэффектов вроде пылающих красных глаз или острых когтей, длиной с мой палец. Простой серый балахон, скорее похожий на саван покойника, босые ноги и тощие руки с крупными узловатыми кистями. Если бы не буквы над головой, его бы запросто можно было принять за человека - только лысого, зубастого и очень-очень уродливого.

- Сейчас бы хоть зельем отпиться, - прошептал я, боясь спровоцировать неподвижно стоящего в десяти шагах от нас непися. - С двух ударов ведь положит. А потом еще и сожрет.

- Прыгай и сразу оглушай, - так же тихо отозвалась Ашера. - А дальше - кромсаем всем, чем есть, пока кто-нибудь из нас не загнется.

Но ее плану не суждено было сбыться. Когда я уже приготовился к прыжку, вампир просто выставил ладонь вперед, и меня будто ударило в грудь чем-то тяжелым, отбрасывая на столб, поддерживающий свод церкви. Старое дерево не выдержало столкновения с моим телом и с оглушительным треском сломалось. В груди что-то хрустнуло, и без того просевшая полоска здоровья стала вдвое короче. С трудом выкарабкиваясь из-под обломков, я увидел, как дроу перенеслась за спину кровососу и вонзила в него обе сабли, а потом отлетела назад, когда тот развернулся и атаковал. Прихрамывая, я бросился к противнику и на бегу скастовал «Удар ветра». Как ни странно, заклятье сработало, и это дало мне возможность с размаху рубануть вампира по бледной шее. Темная, почти черная кровь хлынула из раны, заливая клинок, мгновенно впитавший могильный холод. Мне даже не нужно было читать крохотные буковки, выскочившие прямо надо жизненными показателями. Дебафф замедлял не только движения. Мысли тоже в одно мгновение стали вялыми и неповоротливыми, словно я не спал двое суток. Ашера уже поднялась на ноги и спешила на помощь, но пассивная магия живого мертвеца действовала и на нее. Я видел, что моя спутница тоже мучается от полученных повреждений, но ее глаза вновь исступленно полыхнули красным в полумраке церкви. Не знаю, было ли это результатом включения какого-нить баффа, или дроу всегда становилась такой, когда сражалась… или занималась любовью. Связь, которая возникла между нами даже до того, как зачарованное кольцо оказалось на моем пальце, являла собой нечто большее, чем просто приятные циферки в описании постоянных бонусов брака. Я не только разделял с ней боль и полученный урон, но и подпитывался ее силой, так же, как и она моей. Мы угадывали движения друг друга за доли секунды до того, как наносили удар или блокировали атаку вампира. Схватка из тщательно спланированной и изящной партии превратилась в грубое и жестокое противостояние. Кровосос был сильнее и быстрее любого из нас, и к тому же понемногу восстанавливал здоровье всякий раз, когда ему удавалось зацепить меня или Ашеру острыми как бритва зубами. Но мы противопоставляли его мощи ярость и волю, умноженные на два, и в этом искусственный интеллект не мог с нами соперничать. Даже потеряв почти все очки жизней, мы продолжали нападать, нещадно кромсая холодную плоть своими клинками. Я уже не чувствовал пальцев, намертво примерзших к рукояти меча, но даже пытаться убежать уже было слишком поздно. Дроу тоже дралась из последних сил, и если она еще могла поднимать оружие, значит, мог и я.

Последний удар мы нанесли одновременно - я и вампир. Его желтые кривые ногти вонзились мне в грудь, а Хлеборез рассек голову мертвеца вдоль почти до самой шеи. Это должно было стать смертельным для нас обоих, но мой противник рассыпался серым пеплом, а сам я потерял равновесие, сделал два неуклюжих шага вперед и, сбив с ног измотанную и израненную Ашеру, рухнул рядом с ней на пол и громко расхохотался.

- Знаешь что, - кое-как выдавил я, крепко сжимая в объятиях удивленную девушку, - тебе никогда не приходило в голову, что пять процентов - это на самом деле очень-очень много?


ГЛАВА 12


- Браво. Браво. Браво.

Высокий человек в богатой одежде не спеша двигался к нам, аккуратно перешагивая через убитых зомби. Не знаю, давно ли он и его спутники наблюдали за нами, но, похоже, они видели достаточно.

Рикард

Торговец 38 уровня

- Впечатлен, - продолжил незнакомец, хлопая в ладоши. - Наш друг убивает высшего вампира и тут же, не теряя времени, хватается за прелести красотки-дроу. Я почти готов поверить во все истории, которые о тебе рассказывают!

В отличие от своей вооруженной до зубов свиты, игрок не носил никакой брони. Рикард явно был из тех, кто предпочитает разрешать любые споры мирным путем. Впрочем, тяжелая шпага с вычурным золотым эфесом, висевшая у него на поясе, все же не выглядела бесполезным украшением. В смуглом лице торговца было что-то азиатское - наверное, из-за длинных и тонких висячих усов и крохотной бородки. После гибели повелителя нежити в церкви сразу стало гораздо светлее, и я смог увидеть даже глаза игрока - темные, почти черные, с хитрой веселой искоркой. Рикард как-то сразу располагал к себе, хотя в том, что он тот еще жулик, сомневаться не приходилось.

- Прошу меня извинить, если помешал вам… кхм… восстановиться после боя, - заулыбался торговец. - Старая привычка приходить на место встречи чуть раньше положенного. Никак не могу от нее избавиться…

Понять, что он на самом деле имеет в виду, было несложно. Заведомо являться на переговоры можно только с одной целью: проверить, нет ли засады. Сам командир отряда с легкостью притворялся спокойным и расслабленным, но его спутники недоверчиво озирались по сторонам, крепко сжимая рукояти мечей и топоров.

- Мы просто немного здесь прибрались, - ответил я, поднимаясь на ноги. - Что до историй обо мне… как видишь, часть из них безбожно врет.

Только теперь я до конца понял план Ашеры. Слухи, которые распространяли неведомые интриганы, шли нам на пользу, но во всех эти историях лжи было куда больше, чем правды. Неизвестно, насколько много Рикард знал об истинном положении вещей, но он наверняка ожидал увидеть нечто более впечатляющее, чем одинокий седой мужик двенадцатого уровня. Победа над вампиром не могла полностью компенсировать слабенького персонажа и крохотный отряд, но все же придавала мне в глазах возможных союзников какой-никакой вес. Как и моя спутница. Ашера умела выглядеть очаровательной - разумеется, когда хотела.

- Непостижимо, - торговец прошелся рядом с нами, не сводя с девушки глаз. - Как тебе это удалось? Семнадцатый уровень, и такая красавица… Как она вообще на тебя посмотрела?

Я промолчал. Ситуация явно требовала подыграть Рикарду, но у меня совершенно не было желания отвечать на подобный вопрос, так что я просто стоял, выдерживая его пристальный взгляд.

- В последнее время в лагере только и разговоров, что о тебе, - продолжил игрок, - награда за твою голову уже перевалила за двадцать тысяч монет. Треть моих бойцов с радостью перешла бы к тебе в банду…

- Трети будет слишком мало, - перебила торговца Ашера. - У нас есть план, для исполнения которого понадобятся силы нескольких кланов. Я позвала вождей вольного народа - всех, кому можно доверять.

- О! «Красные волки»? - поинтересовался Рикард. - «Лесные братья»?

- И те, и другие, - кивнула дроу.

- Даже так? - игрок явно был удивлен. - «Черные ястребы»? «Ночной шелест»? «Урук-Хай»?

- Только орки. «Ястребы» и «Шелест» - нет.

- Могу я спросить - почему?

- Не можешь.

- Что ж, - произнес торговец после недолгого молчания. - Похоже, вы действительно задумали что-то серьезное. Мои ребята в деле. В конце концов, стоящей заварушки у нас не было уже давно.

* * *

- Что это за чудила? - спросил я, когда Рикард отошел обратно к своим соратникам.

- Глава «Стражей полуночи», одного из самых крупных кланов вольного народа, - ответила Ашера. - Хорошо, что он на нашей стороне. Это поможет убедить остальных.

- Я думал, у лидеров клана всегда топовый уровень, - удивился я, - а у него только тридцать восьмой. И вообще, может, объяснишь мне, о чем вы вообще говорили? О других бандитах?

- Да. Я позвала сюда всех, кто не связан с Империей и администрацией, - кивнула дроу. - «Ночной шелест» и «Черные ястребы» - очень сильные группировки, одни из самых старых, но я не доверяю их лидерам. А клан Рикарда и другие появились сравнительно недавно, и, насколько я знаю, среди них нет ни имперских шпионов, ни игроков-администраторов.

- Не нравится мне это все, - поморщился я. - Столько народу… Кто-нибудь обязательно донесет.

- Нужно рискнуть, - Ашера взяла меня за руку. - Сейчас здесь только высокоуровневые, а им эта награда вообще ни о чем. А потом что-нибудь придумаем.

- Ладно, - устало вздохнул я. - В конце концов, мы все равно не сможем вечно бегать. Только объясни мне, почему Рикард так странно разговаривает? Он что - учитель литературы?

- Он играет, - улыбнулась дроу, - как и все мы. А для того, чтобы выигрывать, нужно играть лучше всех.

* * *

Церковь изменилась. Без заполнявшей ее нежити она вновь стала тем, чем была раньше - просто заброшенным зданием, убогим, но не лишенным какого-то особого очарования старины. Убитые зомби на полу один за другим таяли в воздухе, а прах вампира исчез, как только Ашера забрала с него лут. Лучи солнца задорно пробивались сквозь каждую щелочку в древних стенах, и даже дерево, из которого они были сделаны, казалось, заиграло новыми красками. Я еще раз мысленно похвалил свою спутницу: она выбрала идеальное место встречи.

Лидеры кланов постепенно прибывали, заполняя зал для проповедей. Я насчитал уже несколько десятков - людей, эльфов, орков… Все не ниже двадцать пятого уровня. Дроу не ошиблась - награда за мою голову их не интересовала, как и я сам. А вот с нее большая часть игроков-мужчин просто не сводила глаз. И неудивительно: стройной фигурой девушки в мастеровой кожаной броне нельзя было не залюбоваться.

- Ты пользуешься успехом, - прошептал я, наклоняясь к уху моей спутницы. - Не знаю, что насчет меня, но за тобой они, похоже, пойдут даже в ад.

- Славно, - тихо проворчала Ашера. - Если ради этого мне придется переспать с каждым из них, я готова.

- Дорогая моя, у тебя попросту не хватит времени, - рассмеялся я. - И не забывай - ты все-таки замужняя девушка.

- О, кажется, я слышу нотки ревности, - кокетливо ответила дроу. - Как это мило.

Я криво ухмыльнулся, но промолчал. Пребывание в вирте слишком затянулось. Еще несколько дней и я, пожалуй, сам поверю, что у меня нет никакой другой жизни, кроме жизни матерого седого головореза по имени Анвер. И Ашера… С каждым часом, проведенным вместе, становилось все сложнее понять, кто же она такая. Сумасшедшая садистка и страстная любовница, грозный противник и преданный союзник, умница и интриганка… Все это было в ней. Сколько еще масок у моей спутницы в запасе? Впрочем, сейчас это не имело особого значения. Большая игра началась, и нам оставалось только попытаться сыграть лучше других.

Все, кто пришел на собрание вольного народа, отлично знали свои роли. Я с удивлением заметил, что не один Рикард изъясняется на какой-то архаичный манер. Вожди кланов и их свита были игроками со стажем и, похоже, давно успели перенять у НПС кучу средневековых фраз и словечек. Прокачка персонажей и сбор ценных артефактов, конечно, важны, но люди приходили в «Небесный Край» не только за этим. Вирт давал возможность на какое-то время перевоплотиться в совсем другого человека - или не человека. Кто они там, в реале? Студенты, продавцы, руководители и рядовые сотрудники - игра уравнивала всех, превращая ничем не примечательных граждан в отважных воителей и могущественных магов. Сейчас наши гости замирали в предвкушении не просто очередного дня, проведенного в теле цифрового аватара, а особенного события, и это заставляло их еще больше вживаться в образ, и не только выглядеть, но и говорить как самые настоящие воры, разбойники и убийцы.

- Слушай меня, вольный народ!

Ашера запрыгнула прямо на кафедру и подняла обе руки вверх, требуя тишины и внимания. Разговоры разом стихли. Я постарался занять героическую позу, но это, в общем, оказалось ни к чему: все взгляды были прикованы к моей спутнице.

- Долгие годы мы скрывались от ищеек Империи,- воскликнула дроу. - Леса принимают всех: бродяг, воров, убийц, мошенников и конокрадов. Но разве мало среди вас тех, кого заставили свернуть с праведного пути нищета, грабительские налоги или лживое имперское правосудие? Нет! Крестьяне, из которых безбожные землевладельцы выжил последние соки, бывшие солдаты, оставленные без каких-либо средств к существованию, а также те, чьи судьбы были изломаны только потому, что они осмелились возразить власть имущим - вот те, кто называет себя вольным народом! И я хочу спросить вас - кто же настоящий преступник: бедняк, который берет в руки меч, чтобы добыть пропитание себе и своим близким, или сборщик налогов, готовый отнять последнее у голодающего?

Ашера сделала эффектную паузу и, дождавшись, когда одобрительный гул стихнет, продолжила.

- Этот человек, - дроу указала на меня, - пришел в наши места совсем недавно. Империя встретила усталого путника со свойственным ей гостеприимством: стражники схватили его у городских ворот и без суда бросили в тюрьму за бродяжничество. Но Анвер оказался не из тех, кто легко сдается! Годы покрыли серебром его голову, но рука воина не ослабела. Он не только смог вернуть себе свободу, но и продолжает водить за нос лучших сыщиков Империи и охотников за головами. Толстые торгаши дрожат в своих теплых постелях от одного звука его имени! Меч Анвера не знает промаха, и он всегда готов поднять его на защиту обездоленных! Едва встретив, я не смогла не отдать этому человеку свое сердце, и я спрашиваю тебя, вольный народ: сможешь ли ты полюбить моего мужа так же, как полюбила его я? Пришло время забыть раздоры, и собрать кланы под единым знаменем. Так покажем же рабам Империи, чего стоит гнев свободных людей!

- Проклятье, девчонка права! - заорал Рикард, поднимая кулак.

За ним восторженный крик подхватили и остальные бандиты. Со своего импровизированного постамента Ашера слезала под грохот аплодисментов.

- Все, я свое дело сделала, - прошептала дроу, целуя меня. - Теперь просто скажи пару слов - и они наши!

Я не стал даже пытаться вскарабкаться на древнюю кафедру, которая запросто могла бы рассыпаться под моим весом. Не стоило портить благоприятное впечатление, произведенное Ашерой, нелепым падением. Я просто набрал в легкие побольше воздуха и заговорил, стараясь перекрыть шум толпы.

- Вожди и бойцы вольного народа! Я не мастер говорить красивые слова, подобно моей супруге. Я также слабо подкован в политике и тонкостях взаимоотношений кланов. Но у меня есть серебро, оружие и доспехи для моих соратников. Впрочем, деньги нам не понадобятся. Там, куда мы направляемся, я намерен платить вот этим! - громогласно закончил я, вырывая из ножен Хлеборез.

* * *

И снова в путь. На этот раз - во главе отряда из нескольких десятков игроков. Пока что с нами были только лидеры кланов и их телохранители, но в указанном месте лейтенанты уже собирали рядовых бойцов. Первой целью был Арсенал в Элервинде - место, где хранилось лучшее вооружение, когда-либо выходившее из имперских кузниц. По словам Ашеры, даже топовые мастера и торговцы не всегда имели на продажу что-то подобное, но самое главное - оружия было много. Вполне достаточно для того, чтобы снарядить все наше войско.

- Отлично, черт побери! - радостно выкрикнул Рикард, догоняя меня на крупном кауром жеребце. - Давненько я ждал возможности как следует встряхнуть горожан. Но захватить Арсенал?.. Анвер, ты или храбрец, или безумец!

Торговец ошибался. Задача, хоть и сложная, вовсе не была невыполнимой. Я неплохо изучил карту и знал, что точек возрождения игроков в Элервинде всего две: одна у ратуши в центре, другая- у южных ворот. Неписи-стражники спаунились только в казарме и в караулке, которая и вовсе стояла за городскими стенами. Для штурма Арсенала с лихвой хватало и половины наших сил, а остальных я планировал отправить на блокирование противника прямо на респах.

- У нас достаточно людей, - я пожал плечами. - Если не будем копаться - справимся за пятнадцать минут.

- Да! - с жаром согласился предводитель «Стражей». - Самому многочисленному клану не под силу проделать такое, но вместе… Теперь, когда у нас есть Принц Воров, возможно все.

- Принц Воров? - усмехнулся я. - У меня что, новое прозвище?

- Ну, королей вольный народ не выбирает, - Рикард пожал плечами, - но почему бы не быть принцу? Пожалуй, тебе стоит надеть что-то положенное твоему статусу. Корону ты носить не станешь, но вот это подойдет.

С этими словами торговец протянул мне амулет на цепочке. Артефакт, выполненный в виде оскалившейся головы волка, оказался холодным на ощупь и неожиданно тяжелым. Матовый и тусклый - не золото, и даже не серебро. Сталь.

Гнев хищника.

Требуемый уровень: 12

Зачарование: + 3 к Силе

Зачарование: + 10% к урону оружием ближнего боя

Активное заклинание: Зов крови

Ваш персонаж и все союзники в радиусе 20 метров получают +5% урону и +10% к скорости атаки.

Продолжительность: 60 секунд

Стоимость маны: 20

Вот это подарок! Вместе с обручальным кольцом, Гнев хищника увеличивал мое здоровье почти в полтора раза, да еще и давал приятный прирост к Силе и урону. Плюс бафф. Конечно, маны на него мне постоянно будет не хватать, но если пару-тройку уровней вложиться в Интеллект, выйдет очень даже вкусно.

- Мой супруг благодарит тебя, - заговорила Ашера, скакавшая по правую руку на черной как ночь кобыле, и тут же незаметно толкнула меня в бок.

- Спасибо тебе, друг мой - спохватился я. - Я не забуду твой щедрый дар и твою помощь. Когда мы возьмем Арсенал, ты и пять лейтенантов «Стражей полуночи» будете первыми выбирать оружие из трофеев… Но я хотел бы попросить еще об одной услуге.

- Все что угодно для тебя, мой Принц, - довольно улыбнулся Рикард. - В разумных пределах, конечно же.

- У меня и моей супруги достаточно серебра, - я похлопал по переметной сумке на седле Серого. - Но золота почти нет. Не уверен, что рядовые бойцы кланов хорошо примут нас, особенно учитывая мой невысокий уровень. И, признаюсь, мне бы не хотелось афишировать свое присутствие. Не лучше ли нам будет остаться… инкогнито, под «Маской». А называть ты меня сможешь… ну, к примеру, Волк.

Торговец ответил не сразу - я даже уже начал прикидывать, что делать в том случае, если он откажет. Но, к счастью, его лояльность прошла проверку на прочность успешно.

- Как пожелаешь, лорд Волк, - произнес Рикард, вручая мне сразу несколько «Масок». - А теперь, с твоего позволения, я вернусь к своим.

Я пришпорил коня и вырвался немного вперед. Роль Принца Воров была по-своему приятна, но все же утомительна. Хотелось надеяться, что играть ее мне осталось недолго. Главное - освободить Шиву. Он наверняка успел откопать что-то по-настоящему важное, раз за него взялись.

- Ты быстро учишься, - тихо сказала дроу, поравнявшись со мной, - мой Принц.

- Перестань, - проворчал я. - Если и ты будешь разговаривать, как персонаж из «Властелина Колец», я спрыгну с самой высокой колокольни башкой вниз. Как думаешь, наберется десять тысяч урона?

- Как тебе будет угодно, - Ашера рассмеялась. - Пока что все идет хорошо. Теперь главное, чтобы твои друзья не подвели.

- Не подведут, - спокойно ответил я, прикладывая руку козырьком, - кажется, это они там. Нормальному человеку в этой глуши делать нечего.

Точка, появившаяся на горизонте, стремительно вырастала, и уже через пару минут превратилась в телегу, запряженную парой лошадей. Славик и Лютый не смогли утащить все необходимое в инвентаре и где-то раздобыли грузовой транспорт. Скорее всего, не слишком законным способом.

- Отбой, ушастый, это свои! - заорал орк, вешая обратно на пояс пару новых позолоченных топоров. - Атаман с женкой под «Маской».

- Ты так не пугай в следующий раз, блин, - проворчал сидевший на козлах эльф, когда я подъехал ближе. - А то я смотрю - скачет целая толпа с уровнем хорошо за двадцать, а ваших имен не видать. Все получилось?

- Лорд Волк теперь командует объединенными силами кланов! - громко заявила Ашера. - Так что будь добр обращаться к нему с должной степенью почтительности.

-О-о-о! - Лютый скривился и закатил глаза, - прошу меня простить… Ваше Высокопревосходительство.

Я оскалился и незаметно от остальных показал эльфу кулак, от чего тот стал гримасничать пуще прежнего. Славик какое-то время не мог сообразить, почему я вдруг из атамана Анвера превратился в лорда Волка, но мудро предпочел не задавать лишних вопросов.

- Остальные не появлялись? - поинтересовался я.

- Никак нет, - Лютый помотал головой. - Я пробовал прозвониться - все молчат. Как сквозь землю провалились. Умник, правда, пару раз даже в онлайне мелькнул.

- Это и есть твоя хваленая шайка из тридцати головорезов? - расхохотался Рикард, натягивая поводья. - Могу я узнать, что в телеге?

- Оружие, доспехи и серебро, - отозвался я. - И, похоже, еще медовуха... Милости прошу, милорды.

Милорды не заставили себя уговаривать. Если вожди кланов хотя бы пытались сохранить некое подобие дисциплины и солидности, то рядовые бойцы и лейтенанты, понемногу стягивавшиеся на место встречи со всех сторон, ломились к сундукам и сверткам с оружием безо всякого стеснения. Люди и нелюди ворчали и активно распихивали друг друга - в основном, низкоуровневые, не успевшие самостоятельно обзавестись годным снаряжением. Игроки тридцатого уровня и выше покупными предметами интересовались мало - у большинства из них были артефактные клинки, изрядно превосходившие обычные.

- Отдадим малышам, - Рикард повертел в руках простенькую саблю и выкинул ее в толпу рекрутов «Стражей полуночи», - мы свое возьмем, когда доберемся до Арсенала. Ума не приложу, где ты достал столько денег. Скажи, Волк, дно твоего кармана выходит прямо в имперскую сокровищницу?

- Пусть это будет моим секретом, - я многозначительно улыбнулся. - Проследи, чтобы каждый получил свою долю.

Если вдуматься, сумма, к которой Ашера имела служебный доступ, была не такой уж и огромной. Большая часть серебра осядет в закромах у вождей и лейтенантов, а низкоуровневым новобранцам достанутся крохи. Оружия и доспехов оказалось всего по несколько десятков комплектов. Также мои товарищи прикупили зелий и свитков с баффами и боевыми заклинаниями, но совсем мало. Однако внешне ящики, доверху набитые всякими плюшками, выглядели весьма эффектно.

- В очередь, сукины дети! - орал орк.- Больше двух слотов в одни руки не даем!

Рекруты и младшие бойцы кланов наседали на телегу, грозясь ее опрокинуть. Славик колотил особо ретивых рукоятью алебарды, но это мало способствовало порядку. Все запасы были подчистую сметены за какие-то пять-семь минут. Урвавшие лакомый кусочек игроки радостно сжимали в руках обновки, а их менее удачливым соратникам оставалось лишь завистливо вздыхать.

- Выдвигаемся! - скомандовал я. - В Арсенале оружия хватит всем!

Подготовка к маршу заняла почти полчаса: собрать в путь такую толпу оказалось непросто. Маунты были не у всех - около половины новобранцев пятого-шестого уровня пришлось оставить в наскоро разбитом среди лесов лагере. Группа из пары десятков всадников во главе с Ашерой отправилась вперед - им предстояло заняться стражей на воротах и обеспечить основным силам беспрепятственный проход в Элервинд. Остальных повели мы с Рикардом. Несколько сот бойцов - наша маленькая армия, которой предстояло сделать то, чего еще никто никогда не делал.

- До сих пор не могу поверить, - восторженно твердил вождь «Стражей полуночи», подгоняя коня. - Арсенал. Важнейший объект Империи. Проклятье, ты просто чокнутый!

- Думаешь, мы не справимся? - ухмыльнулся я. - Нас в полтора раза больше, чем игроков в городе.

- Справимся! Но это же к черту ломает весь баланс! - от волнения торговец перешел с высокого слога на типично геймерский. - Арсенал по сути своей не может быть захвачен!

- А кланы вольного народа по сути своей не могут объединиться, - я расхохотался и пришпорил Серого. - Попробуем сыграть против правил.

- Завтра все форумы будут обваливаться от гневных комментариев, - предупредил Рикард. - Кого-нибудь наверняка забанят.

- Опасаешься за аккаунт? - поинтересовался я. - Не исключено, что это противоречит каким-нибудь правилам. Я их даже не читал.

- К черту правила! Ради такого стоит рискнуть!



ГЛАВА 13


По мере того, как мы приближались к Элервинду, мое беспокойство возрастало. Я еще раз подумал, что отправить вперед отряд невидимок было мудрым решением. Если стражники успеют закрыть ворота, наш план рухнет. Стены достаточно высоки, а к штурму мы совершенно не готовились. Но пока что все шло хорошо. Никакого движения на башнях или у подъемного моста. Только у караулки по эту сторону рва лениво околачивались несколько вооруженных неписей.

- Этих не трогаем, - приказал я. - Если только сами полезут под копыта. Двигаем сразу в город.

- Возьми кристалл, - поморщился Рикард, протягивая мне блестящий магический камень. - Нельзя же все время так орать. Он уже настроен на всех командиров отрядов.

Я поблагодарил торговца и экипировал предмет. Тут же под компасом появилось несколько имен - по одному на каждую группу нашего войска. Первой в списке стояла Ашера.

- Ты меня слышишь? - обратился я к ней. - Как у вас дела?

- Соскучился, сладкий? - голос дроу в моих ушах звучал немного приглушенно, словно она стояла шагах в десяти. - Посмотри наверх.

Подняв голову, я увидел на башне знакомый силуэт. Ашера отсалютовала мне саблей и столкнула вниз что-то большое и блестящее.

Тело стражника, зазвенев броней, свалилось почти под копыта Серого, заставив меня от неожиданности резко натянуть поводья. Где-то за спиной раздались крики - имперцы пытались остановить всадников, но головная часть отряда уже грохотала копытами по подъемному мосту, влетая в город следом за мной.

- Урук-Хаи - на респ, остальные - к Арсеналу! - закричал я.

Группа орков тут же отделилась от нас и свернула налево, к точке возрождения. Я остановил коня и, спешившись, помчался к входу в башню. Прямо в дверном проеме валялись два мертвых тела. Судя по характерным ранам - на спине и на горле - они даже не успели понять, что произошло. Отряд инвизеров работал быстро и смертоносно. На винтовой лестнице мне пришлось перешагнуть еще через нескольких стражников с точно такими же повреждениями.

- Все идет, как ты и задумал, дорогой! - Ашера запрыгнула мне на руки, не стесняясь присутствия других бойцов. - Смотри сам!

- Вообще-то, большую часть плана придумала ты, - ответил я, со смехом ставя девушку обратно на каменный пол. - Молодцы, отличная работа. Когда наши войдут, поднимайте мост.

- Будет сделано, лорд Волк! - отозвался один из игроков. - Рычаг под контролем.

Я подошел к краю башни и, опершись на зубцы, принялся наблюдать за ходом боя.

Всадники вошли в город. Дорога, ведущая к воротам, была усеяна изрубленными телами стражников. Неписи выскакивали из крохотной караулки раз в несколько секунд и со всех ног неслись вслед за моими бойцами, но механизм, поднимающий мост, уже пришел в движение. Цепи натянулись, задрожали, и деревянная громадина отделилась от поверхности земли и медленно устремилась вверх. Бронированные увальни какое-то время тупо толпились у кромки рва, но потом искусственный интеллект завершил расчеты, и стальной ручеек заструился вдоль городских стен, спеша ко второму входу.

- Ребята на северных воротах, что у вас? - поинтересовался я через кристалл. - Мост ваш? Целы?

- Наш, - отозвался незнакомый голос. - Потеряли четырех человек… и одного эльфа. Стражи почему-то оказалось вдвое больше, чем ожидалось. Но сейчас все тихо, мост поднят, а мы крепко засели в башне. Постарайтесь не растащить весь Арсенал без нас.

- Держитесь, - приказал я. - Если будет совсем туго - запрашивайте подкрепление. Резервы еще есть. Насчет барахла не беспокойтесь - хватит на всех.

Дальние ворота я разглядеть не мог, но то, что творилось на ближайшей точке возрождения и в центре, было видно неплохо. Орки ворвались на респ и в один момент перебили всю охрану. Хлопнул портал, перебрасывая группу быстрого реагирования - как и предупреждала Ашера. Но кучка игроков и неписей, рассчитанная на поимку одного меня, физически не могла выстоять против целого клана. Секиры и топоры зеленокожих, а также мощные челюсти их маунтов, перемололи имперцев в считанные секунды. Конечно, потом они вернутся, и их будет в разы больше, но к тому времени мы уже успеем покончить с Арсеналом.

У ратуши тоже кипел бой, и там нашим приходилось блокировать сразу два объекта: казармы стражи и центральный имперский респаун. Кое-как помогало только то, что написи и игроки возрождались по одному, а бойцы кланов могли наваливаться сразу кучей. На удержание я отправил почти всех стрелков и копьеносцев. Среди стен и коридоров Арсенала от их оружия будет немного толку, но снаружи они справлялись неплохо. Боевые маги, лучники и арбалетчики заняли все высоты вокруг площади и планомерно уничтожали противника заклинаниями, болтами и стрелами. Высокоуровневые враги кое-как преодолевали смертельные метры, но даже им не удавалось пробиться сквозь ощетинившуюся копьями двойную шеренгу. Пришло время заняться нашей основной целью - Арсеналом.

Оставив десяток бойцов охранять мост, мы с Ашерой спустились вниз и вызвали маунтов. На путь до центра Элервинда ушло не более пяти-семи минут - улицы почти опустели, и только иногда мы натыкались на убегающих игроков или неписей. Отряд Рикарда вырезал все живое на своем пути, а оставшиеся уже не представляли никакой опасности. Кое-где горели дома, но тушить их было некому. Город пал.

- Вовремя, - крикнул вождь «Стражей полуночи», когда мы прибыли на площадь перед Арсеналом. - Я уже собирался начинать без вас.

- Командуй, - ответил я, спрыгивая с Серого. - С такими терминаторами мне связываться не приходилось.

И не больно-то и хотелось. Ростом охранники ворот не уступали великану, которого я убил в первый день своего пребывания в «Небесном Крае», но, в отличие от него, оба они имели максимальный пятидесятый уровень и носили броню, толщиной не меньше моего пальца. Но самым жутким и противоестественным было то, что гиганты, несмотря на свои размеры, оказались людьми. Тот, в лесу, несмотря на одежду и оружие, все же воспринимался как двуногое дикое животное. Но паладины в золоченых доспехах, сторожившие вход в Арсенал, выглядели абсолютно так же, как я или любой другой человек. Различие было только в размерах. Не знаю, уродливая ли магия или фантазия разработчиков сделала такое с обычными стражниками, но мне это определенно не нравилось. Из них словно вынули даже то подобие одушевленности, которым игроделы наделили рядовых неписей. Дирак, брат Николас, торговка, у которой я стащил каштаны - все они имели свой характер, пусть и определенный несложными скриптами. У бронированных гигантов осталось только одно - их функция. Защищать Арсенал. Мы могли обратить в руины весь город, и они бы не тронулись с места. К сожалению, наш путь лежал туда - за ворота, которые паладины закрывали своими огромными телами.

Повинуясь команде Рикарда, первыми в бой бросились новобранцы. Я не сразу понял, зачем торговец решил действовать именно так, но когда охранники смели первую волну атакующих, синхронно ударив по мостовой гигантскими стальными молотами и выпустив поток белого пламени, я разгадал его план. Вождь «Стражей» отправлял малышей на смерть небольшими группами, заставляя паладинов сливать могучие абилки, способные выбить даже высокоуровневых игроков. И только когда гиганты переключились на обычную атаку, вперед пошли все остальные. Танки в тяжелой броне приседали, когда страшное оружие охраны Арсенала опускалось на их щиты, но им удалось переключить внимание противников на себя, давая возможность нападать остальным. Я включил бафф, доставшийся мне вместе с Гневом хищника, но сам в атаку не лез. Даже отраженного в стороны от танка урона вполне хватило бы, чтобы снести мои скоромные сто шестьдесят два очка жизней. Молоты паладинов поднимались и опускались, снося по половине красной полоски самым крепким «Стражам полуночи», но хилеры зорко следили за состоянием соратников, своевременно подлечивая и накидывая на них усилки. Под дружными ударами наших бойцов гиганты медленно, но верно проседали, и ни фантастический класс брони, ни колоссальный запас здоровья уже не могли им помочь. Мы трамбовали их оружием и магией еще где-то минут семь, пока они, наконец, не рухнули. Никто даже не пытался забрать с убитых неписей лут - доспехи и оружие были частями их тел так же, как сами паладины были частями Арсенала.

Настало время двигаться дальше. Едва зайдя внутрь, мы сразу же погрузились в мертвенную тишину. Толстые каменные стены совершенно не пропускали звуков. Уже через несколько шагов шум боя с улицы почти пропал, и я слышал только шорох десятков ног, ступавших за мной по гранитным плитам. Некоторым из нашего отряда уже приходилось посещать Арсенал ранее, но никто не рассказывал о том, что внутри это громадное здание было… таким. Больше похожим на храм или библиотеку, чем на хранилище оружия. В его молчании притаилась опасность. Не охрана и не смертельные ловушки - что-то другое. И я чувствовал это куда острее, чем остальные.

- Идем. Времени мало, - громко скомандовал я, пытаясь приободрить не столько своих спутников, сколько себя самого.

Когда за поворотом нам попались первые стражи, я ввязался в драку с искренним облегчением. Махать мечом оказалось куда проще, чем вслушиваться в мрачную и давящую тишину. Похоже, разработчики в принципе не допускали вероятности проникновения врага на территорию Арсенала: внутри неписи оказались на порядок слабее, чем охрана на воротах - двадцать пятый уровень и совершенно стандартные габариты. Мы разделали их за полминуты и устремились вперед, туда, где коридор раздваивался.

- Нам нужно в левое крыло, - прошептала Ашера.

- Рикард и «Стражи полуночи» - направо. Остальные - за мной, - приказал я. - Убиваем все, что движется и берем все, что плохо лежит. Но постарайтесь не забить инвентарь простым барахлом. В дальних хранилищах должно быть зачарованное.

Толпа игроков одобрительно загудела и, разделившись на два потока, хлынула в недра Арсенала. Сопротивления мы почти не встречали. Патрулей становилось все меньше, а небоевые неписи - мастера, торговцы и архивариусы - не пытались сражаться и лишь прятались по углам. Даже дежурный игрок-администратор топового уровня не смог надолго задержать продвижение маленькой армии вольного народа. Наш отряд понемногу таял - кто-то был убит в схватках, но большая часть уже вовсю грабила оружейные комнаты.

- Отлично, - Ашера потянула меня за руку. - Сейчас на нас никто не обратит внимания. Идем.

Мы миновали еще несколько изгибов коридора, и даже самые дисциплинированные бойцы покинули нас, поддавшись притяжению артефактных предметов, тускло мерцавших на стеллажах и манекенах. Я и сам дернулся было к стойкам с полуторниками, но дроу упрямо волокла меня дальше - в самый конец коридора, где тьма сгущалась настолько, что даже развешанные на стенах факелы не могли ее разогнать. Через несколько десятков шагов Ашера остановилась и провела по стене ладонью.

Сначала мне показалось, что пол перед нами провалился. Каменные плиты одна за другой уходили вниз, но потом останавливались, образуя крутую лестницу, которая казалась бы бесконечной, если бы не светящийся где-то внизу огонек. Тягостное ощущение, охватившее меня на входе в Арсенал, навалось с утроенной силой. И на этот раз я точно знал, откуда оно исходит. Там, в глубине подземелья, притаилось Зло. Не человеческий гнев, не ярость хищного зверя и даже не мертвенная холодная тяжесть, которую я ощущал в присутствии высшего вампира. Просто Зло - реальное, осязаемое, настолько концентрированное, что его потоков, казалось, можно было коснуться рукой. Почти одушевленное. Тихо шептавшее тысячью голосов в моей голове. Притягательное. Отталкивающее. Выходящее за рамки виртуального. Настоящее. Невыносимо хотелось развернуться и убежать - куда угодно, лишь бы не видеть этот жуткий провал с незримым чудовищем внизу, но одновременно с этим какую-то часть меня влекло во тьму с непреодолимой силой.

- Пойдем, - я выдохнул и, крепко взяв Ашеру за руку, шагнул на первую ступеньку.

Пальцы дроу оказались неожиданно холодными и мокрыми от пота. Похоже, она чувствовала то же, что и я. Когда мы прошли половину пути, мою спутницу начало ощутимо потряхивать.

- Что там? - поинтересовался я. - Нам вообще обязательно туда идти?

- Да, - еле слышно выдавила Ашера. - Без этого… все зря.

На большее сил у нее не хватило. Я и сам с трудом переставлял ноги, но нужно было спускаться дальше, шаг за шагом приближаясь к проходу, который кое-как освещал лишь одинокий факел. Даже огонь в этом жутком и странном месте был каким-то другим - блеклым, желтоватым и словно стекающим с обгоревшей пакли на пол вместо того, чтобы стремиться ввысь.

Но стоило нам сойти с лестницы и протиснуться в узкий проем в сплошной каменной стене, как вокруг вдруг стало светло. Несколько тысяч свечей вспыхнули одновременно, озарив подземелье, оказавшееся не таким уж и большим - всего двадцать-тридцать шагов в длину и вдвое меньше - в ширину. Еще одно хранилище, только почти пустое: полтора десятка комплектов брони, развешанных на стенах и примерно столько же образцов оружия - топоры, мечи, кинжалы и пара луков.

- Что это за место? - пробормотал я, скользя взглядом по артефактам. - Почему они все здесь?

- Это системные ошибки, - всхлипнула Ашера. - Очень… плохие вещи, очень опасные. Поэтому их тут и спрятали.

Не знаю, что конкретно моя спутница имела в виду под «системными ошибками», но в зловредности заточенных в подземелье предметов сомневаться не приходилось. Обычно бесстрашная дроу сейчас беспомощно вцепилась в меня, словно пытаясь скрыться от того, что было прямо перед нами, там, в конце комнаты.

Меч. Большой - на целых две ладони длиннее Хлебореза, массивный и немыслимо уродливый. Навершие эфеса, грубо выполненное в форме головы какой-то птицы, переходило в непропорционально длинную рукоять, покрытую полуистлевшими полосками чего-то, что некогда было кожей. Часть насквозь проржавевшей крестовины и вовсе отсутствовала, а оставшаяся выглядела так, будто вот-вот отвалится. Клинок прямой, но как будто изломанный, с кучей крупных зазубрин и неровностей, покрытый ржавчиной, трещинами и провалами, которые вполне могли бы быть сквозными отверстиями. Но не были. Их наполняла пустота. Не копоть, не сажа и не запекшаяся кровь - именно пустота. Черное, вязкое и бесконечное ничто, внутри которого исчезал даже свет. Все артефакты, которые скрывало подземелье Арсенала, излучали какую-то недобрую силу, но этот… Меч воплощал саму Тьму. Несмотря на жалкий облик, его мощь полыхала в полумраке невидимым пламенем, ужасающим и манящим одновременно. Я уже не нуждался в указаниях Ашеры - было и так понятно, что мы пришли сюда именно за ним

- Бери, - простонала дроу. - Мне… больно на него смотреть. Спрячь!

Я бы с большей радостью взялся за смертельно ядовитую змею, чем за рукоять этого кошмарного порождения фантазии программиста, но при этом я так же отчаянно желал обладать им. Тьма, тоненькими ручейками струившаяся от меча, сливалась с моей собственной, подпитывая и взращивая ее, против воли заставляя меня испытывать какую-то сумасшедшую радость. Анвер и оружие на стене, казалось, были двумя половинками целого, и теперь, когда половинки встретились, им хотелось объединиться. Я с удивлением и ужасом наблюдал, как моя рука сама медленно поднималась и тянулась к мечу.

?????????? ?????????? КлЫК ?????? ???????.

Базовый урон: 0000000000

Требуемый уровень: 0000000000

Требование к ????????: 0000000000

Зачарование: 0000000000

Зачарование: 0000000000

Зачарование: 0000000000

Зачарование: 0000000000

Активное заклинание: ??????????

???????????? 0000000000 ?????????? 0000000000 0000000000 ??????????

Продолжительность: 0000000000 ????????

Активное заклинание: ??????????

???????????? 0000000000 ?????????? 0000000000 0000000000 ??????????

Продолжительность: 0000000000 ????????

Активное заклинание: ??????????

???????????? 0000000000 ?????????? 0000000000 0000000000 ??????????

Продолжительность: 0000000000 ????????

Стоимость маны: 0000000000

«Получены постоянные бонусы:

?????????? ??????? ? ?????? ??????? ??????? ??????? ???? ??? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????

?????????? ? ?????? ? ?????? ??????? ??????? ??????? ???? ??? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ?? ????? ??????? ??????? ??????? ??????? ????????????? ?????? ???????

??? ??????? ? ?????? ? ?????? ??????? ???? ??? ??????? ???? ??? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ??????? ???????»

Как только мои пальцы коснулись рукояти, меч ожил. Тугая волна боли, похожая на электрический разряд, прокатилась по руке и разорвалась в груди, снеся почти половину здоровья. Сердце пропустило несколько ударов, я с хрипом выпустил из легких воздух и не мог вдохнуть, пока Ашера не подхватила меня сзади, не давая осесть на пол.

- Держись, - шептала дроу, гладя мои волосы, - прошу тебя, держись. Ты справишься.

От прикосновений ее прохладных ладоней к разгоряченной голове становилось чуточку легче. Держись… Если бы я мог, я бы с радостью бросил проклятую железку на пол, но она словно приросла к руке. В какой-то момент я начал ощущать длинный уродливый клинок так, будто он был частью моего тела. Меч вытягивал из меня последние силы, и тут же щедро делился своими. Безграничная темная энергия хлестала из него, перемалывая мою сущность в мелкое крошево, сжигая в пепел, из которого восставал торжествующий Анвер. Только его несгибаемая воля могла противостоять немыслимому могуществу оружия - сам бы я не справился. Седой воин незримо возник рядом со мной, принимая часть удара на себе, помогая обуздать страшную Силу, способную разорвать в клочья одного, но уступавшую власти двоих. Черный поток промчался сквозь нас и затих. Не исчезнув полностью, но лишь затаившись до того, как вновь настанет его время. А меч… меч будто разом утратил всю свою грозную мощь, превратившись в обычную ржавую железку, сохранившую лишь блеклый отзвук того, что было в нем заключено.

- Черт бы меня побрал. Я-то думал, что это все сказки.

Рикард появился в хранилище буквально из ниоткуда. Впрочем, даже если бы сюда вломились «Стражи рассвета» полным составом, я бы этого все равно не заметил. Победа над темной Силой артефакта далась тяжело - я едва держался на ногах. И, строго говоря, я не был уверен в том, что победил. Вокруг стало светлее, и даже дышалось как будто легче. Ашера перестала испуганно прижиматься ко мне, да и торговец вовсе не выглядел подавленным - встревоженным, но и только. В этом месте больше не было Зла, царившего здесь ранее, но теперь Зло притаилось внутри меня самого.

- Никогда не верил, что это место действительно существует, - продолжил Рикард. - То самое хранилище.

- О чем ты? - тихо спросила дроу.

Видимо, произошедшее сильно измотало и ее - обычно Ашера врала куда более умело. Впрочем, притворяться, что мы с ней оказались здесь случайно, было бы просто глупо. Но вождь «Стражей» намеренно проигнорировал очевидную ложь.

- Подземелье Арсенала, - терпеливо объяснил он. - Тайная комната, где спрятаны некоторые… особенные предметы. Артефакты, способные сломать весь баланс игры. Собственно, поэтому их здесь и собрали. Но почему-то не уничтожили.

- Значит, мы можем просто их забрать, - я пожал плечами, - всего и делов.

- Разумеется, - Рикард чуть склонил голову. - Надеюсь, лорд Волк помнит о своем обещании?

- Я не забываю и не отказываюсь от слов, данных своим союзникам, - ответил я. - Чего ты хочешь?

- Я и пятеро моих людей имеем право первыми выбирать трофеи, - торговец хитро улыбнулся. - Ты не против, если я выберу прямо сейчас? Я хочу его, - заявил вождь, указывая на меч в моих руках.

- Нет! - зашипела дроу. - Ты не можешь…

Ничего подобного. Он очень даже мог. Потребовать мой меч. Мой. Меч.

Если я чему-то и научился за последние несколько часов, так это тому, что урон, уровни и прочие показатели - всего-навсего цифры. Рикард командовал целым кланом, я - союзом кланов, а моими действиями (что уж там) управляла Ашера, которую я, в свою очередь, одолел в поединке. Реальную силу и власть давало что-то другое - и этого чего-то у меня сейчас было в избытке. Каждый играл в свою собственную игру, но я больше не хотел подыгрывать. Никому. Ни хитрому вождю «Стражей полуночи», ни моей спутнице. Меч призывно встрепенулся, призывая одним махом решить все проблемы. Два удара. Я успею убить Рикарда даже быстрее, чем обезглавленное тело Ашеры свалится на землю. Потом поднимусь наверх и просто уйду отсюда. А если кто-то попытается встать у меня на пути… что ж, это его проблемы. Двадцатый уровень, тридцатый, сороковой - какая разница, если в твоих руках сосредоточена мощь, способная к чертовой матери разворотить весь Элервинд и оставить на его месте дымящиеся руины? И всего-то нужно лишь на мгновение перестать удерживать в себе дремавшую Тьму, и дальше она все сделает сама. Вот так. Просто.

Просто? Ну уж нет. Я крепко обхватил пальцами левой руки правую, уже готовую нанести удар. Я не пойду на поводу у Рикарда или Ашеры, но и слушаться какой-то проклятой старой железки не собираюсь. Если из двух вариантов ни один не годится - нужно выбирать третий. Артефакт был лишь ключом к чему-то большему. Жутким и притягательным, вызывавшим оторопь и непреодолимое желание им обладать у всех, кто находился с ним рядом. Мои союзники, казалось, готовы были вцепиться в глотку мне и друг другу. А я - я мог с этим справиться? Самое время проверить.

- Ты хочешь мой меч? - насмешливо спросил я. - Хорошо. Вот он, бери.

Я протянул оружие торговцу. Не за лезвие, как того требовали правила приличия и ритуал - за рукоять. Всего серебра и золота «Небесного Края» не хватило бы для того, чтобы заставить меня взяться за уродливый ржавый клинок, источавший смерть.

Сначала я подумал, что Рикард подожмет хвост и попросту сбежит. Но алчность оказалась сильнее страха. Собрав все свое мужество, вождь «Стражей» шагнул мне навстречу и, крепко ухватив меч, вырвал его из моей руки. Я не был уверен, что у него это вообще получится - настолько противоестественным казалось происходящее. За артефакт Тьмы стоило сражаться: оружием, руками - даже зубами, если понадобится. Но я его отдал. Сам. Без сопротивления, без идиотских попыток отвертеться, без каких-либо угроз со стороны торговца. Без сожалений.


- Стой! - простонала дроу, в бессильной ярости заламывая руки. - Что же ты делаешь?! Тряпка!

- Знай свое место, женщина, - тихо сказал я.

Ашера явно хотела огрызнуться - но так и не смогла, и просто таращилась на меня, безуспешно пытаясь натянуть на лицо маску презрения. Даже Рикард, который только что одержал надо мной маленькую победу, больше не выглядел торжествующим.

И только я улыбался. Потому что на этот раз мне удалось сыграть лучше всех.



ГЛАВА 14

Операция завершилась блестяще - мы успели смыться из горящего Элервинда за какие-то несколько минут до того, как администраторы подготовили по-настоящему эффективные ответные действия. Блокирование аккаунтов игроков-бандитов, повышение уровня стражников и даже создание пяти новых респаунов для них не смогли достаточно быстро помочь нашему противнику, а когда прикрытие на улицах и воротах было почти полностью перебито, мы уже выходили из Арсенала, подчистую вынося все, что имело хоть какую-то ценность. Покидали город мы так же, как и попали внутрь - единым конным отрядом, прорубаясь сквозь цепь стражников, ожидавших нас по ту сторону подъемного моста. Уйти живыми удалось не всем - почти треть наших положили там, на воротах, но дело было сделано: лучшее оружие Империи осталось в руках и инвентарях воинов вольного народа. Мы с Ашерой и Рикардом скакали в самой середине отступающей армии, так что нам опасность почти не угрожала, а вот Славику с Лютым повезло меньше. Товарищи слишком долго ковырялись в хранилищах, а потом решили еще и ограбить таверну, где и были благополучно убиты некстати подоспевшими солдатами. Впрочем, это не сильно расстроило боевую парочку: спокойно отреспаунившись в ближайшем бандитском лагере, они прибыли на место сбора даже раньше нас и тут же распечатали бочку с выпивкой.

- Говорю тебе, мы с ушастым человек двадцать прибили! - орк важно поднял вверх палец. - Только толпой и могут, волки позорные.

Я рассмеялся. Как ни странно, в лесном убежище, наполненном почти тысячей игроков, я чувствовал себя в безопасности. Разумеется, среди них были имперские шпионы или те, кто имел завязки с администрацией «Небесного Края» - просто не могло не быть - но о том, кто скрывается под маской лорда Волка, знали только избранные, а вожди обычно не болтливы. Немного расслабляло и наличие в окружавшей меня толпе нескольких Анвиров, Анверров и прочих им подобных бородатых товарищей.

Гуляли все. На праздник, который вольный народ устроил, чтобы отметить успешный налет на Арсенал, явилось чуть ли не втрое больше игроков, чем на сам штурм. В вечерней темноте сияла добрая сотня костров, на каждом из которых жарились олени, кабаны или хотя бы кролики. Откуда-то нарисовалось несколько телег с медовухой, и половина бойцов уже была изрядно навеселе. Самая большая и громкая компания расположилась в центре - там Рикард и другие лидеры кланов наперебой рассказывали о нашем безумном предприятии. За меня пили уже третий или четвертый раз, но сам я предпочел устроиться подальше от общего веселья втроем со Славиком и Лютым.

- Ну елки, командир, опять всю движуху пропускаем, - расстроено проворчал орк, опрокидывая в зубастую пасть очередную кружку. - Это ж, считай, твоя победа, а ты тут на отшибе сидишь. Даже твоя дровка туда умотала.

- Так сходите, развейтесь, - предложил я ребятам. - Вас с радостью примут у любого костра. Например, вон у того, где эльфийки в бронелифчиках, - я указал рукой на соседствовавшее с нами сборище юных длинноухих красоток. - Или даже уже без бронелифчиков…

Бесстыжие девчонки заметили мой жест и замахали руками, приглашая нас присоединиться к их компании.

- Блин, мужики, кажись, нас зовут, - засуетился Славик, пытаясь спрятать за спину свиной окорок величиной с его собственную голову. - А ничего такие, симпатичные. Может, того?..

- Вот какой ты, значит, - заулыбался Лютый. - Девок лапать собрался? А командира кто охранять будет? Думаешь, среди всей этой шайки-лейки нет предателей?

- И то верно, - орк всплеснул руками. - Вдруг чего? Крысы везде есть, чтоб их. Ух, попадись они мне…

Славик пригрозил невидимому врагу пудовым кулаком, вызвав взрыв хохота за соседним костром. Лютый, последние три минуты не сводивший с полуголых соплеменниц глаз, резко отвернулся и покраснел. Какое-то время ребята сидели в абсолютном молчании, а потом, не сговариваясь, вскочили и быстрым шагом отправились навстречу приключениям. Я не стал возражать. В конце концов, если админы найдут нас здесь, два игрока тринадцатого уровня едва ли смогут мне чем-то помочь. У меня же появилось время побыть наедине с самим собой и заодно раскидать два левел-апа, свалившихся мне во время атаки на Арсенал.

Сила: 9+3

Ловкость: 16

Интеллект: 5

Доступные очки характеристик: 2

Пожалуй, вложусь в Интеллект. В последнее время мне основательно везло на артефакты, дающие Силу или здоровье, а уж Ловкости и так уже было более чем достаточно. Брать однозначно полезный, но крайне требовательный к мане «Порыв ветра», пожалуй, рановато, но приготовиться к нему стоит заранее. А пока - «Выживший», восстановление здоровья лишним не будет, особенно в моем положении. В классовых умениях я продолжил качать ветку нападения, взяв перк «Рубака». Теперь каждый мой критический удар будет не только оглушать противника на короткое время, но и вызывать кровотечение. При том, что вероятность крита в перспективе можно будет довести чуть ли не до ста процентов, этим умением явно не стоит пренебрегать. А вот теперь можно и приодеться.

У меня в инвентаре осело немало отличных шмоток из Арсенала, в том числе и из той самой комнатки в подземелье, хотя большую часть драгоценных артефактов пришлось раздарить вождям кланов в награду за верную службу. Топор-кровопийцу с пассивной способностью вытягивать очки жизни из врагов и передавать их владельцу я отложил для Славика. Когда он возьмет двадцать третий уровень, любые проблемы, связанные с отсутствием щита, для него исчезнут. Сбившиеся (или кем-то специально сбитые) показатели оружия позволят орку одним удачным ударом восстанавливать себе сотню пунктов здоровья - и это даже без учета бонуса Силы, который у моего зеленокожего соратника весьма серьезный. Для Лютого нашелся неплохой амулет, увеличивающий урон любыми огненными заклинаниями почти вдвое. А вот этот лук отлично подойдет для Литы…

Лита. Радостный настрой, появившийся у меня от копания в топовых плюшках, разом куда-то делся. Я захватил один из важнейших объектов Империи, обзавелся тысячей соратников и даже умудрился жениться, но потерял друга. Причем потерял глупо, не сумев сдержать злые и обидные слова, которые на самом деле вовсе не хотел говорить. И… Нет, я мог обманывать кого угодно, но только не себя самого. Самоотверженная и храбрая девушка была для меня не просто союзником и боевым товарищем. За дни, проведенные вместе, я успел к ней привязаться, и сейчас мне ужасно не хватало этой маленькой своенравной ворчуньи. Появление Ашеры перевернуло все с ног на голову. Нас с дроу объединяло многое - общая судьба, общий враг, Черная Печать, отсчитывающая последние сутки… В конце концов, секс. Но были ли мы с ней близки? Нет, не были. Все это время меня не покидало ощущение, что она водит меня за нос, изящно заставляя делать то, что нужно… нам? Или все-таки ей? Я не мог не восхищаться смелостью и упрямством Ашеры, и даже когда она в открытую использовала меня, это вызывало какое-то невольное уважение. Она все делала отлично - дралась, убивала, врала, интриговала. Занималась любовью. И я доверял ей, но мое доверие было вымученным, фальшивым, как и наш с ней виртуальный брак.

- Я присяду?

Ох и Ашера. Стоило только о ней подумать - и вот она, тут как тут. Дроу возвышалась надо мной с любимым серебряным кубком в руках. Даже в темноте я отлично видел ее глаза: пурпурные, чуть прищуренные, хитрые и внимательные . Заинтересованные.

- Садись, - равнодушно ответил я. - Это костер вольного народа, любой может погреться. Вот вино, а вот оленина. Угощайся.

- И это все, что мне может предложить собственный муж? - насмешливо поинтересовалась Ашера, опускаясь на землю напротив меня. - Еда и тепло?

- А что тебе еще нужно? - я устроился поудобнее, подстелив под себя меховой плащ. - Трофеи? Мое почтение?

- Как насчет того, чтобы просто обнять меня? - дроу пододвинулась и села рядом, крепко прижимаясь боком. - Ты прекрасно знаешь, что мы не такие, как все здесь. Мне холодно.

- Как скажешь.

Я аккуратно укрыл девушку полой плаща. Едва ли она на самом деле мерзла, но почему бы и нет. В том, что подобные нежности были лишь частью ее очередного многоходового плана, сомневаться не приходилось, и все же я не стал ее прогонять. Какая-то часть меня искренне радовалась простому человеческому теплу, которым дроу делилась со мной. Черная Печать и обручальное кольцо обеспечивали ее преданность по крайней мере на ближайшие сутки - а значит, и мою преданность тоже.

- Зачем ты это сделал? - тихо спросила Ашера. - Зачем отдал меч Рикарду? Сначала мне показалось, что ты попросту струсил, но… нет, ты совершенно его не боялся. Скорее наоборот. Но что же тогда там произошло?

- Ты все равно не поймешь, - я нахмурился. - В конце концов, я же не спрашиваю тебя, почему ты сама его не взяла.

- Спасибо, - голос дроу неожиданно потеплел, и она прижалась губами к моей щеке. - Спасибо, что не спрашиваешь. К черту все. Я тебе верю. Без этого нам сейчас совсем никак нельзя. Уже завтра все может кончиться.

- Нет, - твердо возразил я и, обхватив ладонями лицо девушки, повернул ее к себе. - Завтра все только начнется. Мы вытащим Шиву и выясним, что ему удалось накопать - а он просто обязан что-то знать, раз с ним такое сделали. Лично я собираюсь выбраться в реал и поотрывать головы тем, кто запер нас здесь. А для этого придется постараться.

- Знаешь, а ты изменился, - улыбнулась Ашера, опустив голову мне на плечо. - Быстро, но все равно как-то незаметно. Ты больше не боишься. Как будто внутри у тебя что-то… такое. Сильное. А я боюсь.

Точнее и не придумаешь. Что-то внутри меня. Что-то из подземелья Арсенала, настолько огромное, что для страха и сомнений попросту не оставалось места. Что-то, что мне совсем не нравилось. Я снял перчатку и протянул руку к огню. Абсолютно обычная мужская кисть. Крепкая, широкая, с длинными сильными пальцами, покрытая бледной, чуть суховатой кожей, на которой ярко выделялись вздувшиеся вены. Темные, как будто кровь, текущая по ним, была не алой, а черной…

- Ну уж нет, - я резко отдернул руку назад. - Бояться я больше не собираюсь. Хватит с меня. Мы все равно не сможем прятаться вечно. Даже крыса, загнанная в угол, показывает зубы. А я сейчас очень большая и очень злая крыса. И мне, честно говоря, наплевать на то, что со мной случится. Завтра я постараюсь убить как можно больше этих уродов. Как знать - вдруг повезет, и кому-нибудь из них будет больно.

- Да! - с жаром воскликнула Ашера, обвивая меня руками за шею. - Но это все завтра. А сейчас мне хочется напиться и заняться любовью. И не обязательно в такой последовательности.

- Не самый паршивый способ готовиться к атаке на Цитадель, - рассмеялся я. - Что-то вроде разминки.

- Так давай разомнемся! - дроу выпорхнула из моих рук и в мгновение ока перемахнула через костер. - Потанцуем? Поймай меня!

Барабанный бой загремел за мгновение до того, как она закончила фразу. Сначала заговорил самый большой барабан - ровные, редкие и могучие удары. Их будет слышно за километры отсюда. Потом вступили другие. Из всех концов лагеря, один за другим, ловя ритм, вплетая в него собственные рисунки - рваные, дерганые, все быстрее и быстрее. Первобытное веселье, перенесенное в вирт - так гулял вольный народ. Что бы там не говорили - мы не меняемся. Вино, сияние костров и грохот примитивных инструментов действовали на игроков «Небесного Края» точно так же, как и на их далеких предков. Люди и нелюди поднимались и стягивались в центр - туда, где слышался голос большого барабана.

Несколько мгновений я сидел неподвижно, всем своим видом старательно изображая безразличие, но потом резко вскочил и бросился к Ашере. Вернее, к тому месту, где она только что была. Дроу ускользнула от меня и сейчас стояла в десятке шагов впереди, издевательски хлопая в ладоши в такт музыке. Стопроцентная раскачка в Ловкость. Я не смогу догнать ее… если она сама не захочет.

Включив «Крылья ветра», я снова рванул за Ашерой. Она могла бы запросто убежать, но, похоже, ей нравилось дразнить меня, то ускоряя шаг, то замедляясь ровно настолько, чтобы я почти мог схватить ее за руку. Почти. Пару раз я чуть не полетел на землю, обманутый ее хитрыми маневрами, но мне никак не удавалось подобраться достаточно близко для точного прыжка. Мы неслись через лагерь, расталкивая беснующийся лесной народ, но почти никто не обращал на нас внимания. По сравнению с тем, что творили мои хмельные подданные, наши с Ашерой игры были самой невинной шалостью.

- Не поймаешь! - хохотала дроу на бегу. - Обожаю, когда ты так сердишься!

Я и правда понемногу начинал выходить из себя. Узкая спина моей супруги, облаченной в темную кожу, мелькала между деревьями передо мной, и она, казалось, могла бежать так вечно. В отличие от меня- зеленая полоска стремительно таяла, а дыхание становилось все тяжелее. Мы отдалились от лагеря уже на несколько сотен метров, и я начинал подумывать о том, чтобы залепить Ашере в спину оглушающее заклятье, когда она неожиданно растаяла в воздухе.

Невидимость. Разумеется, куда же без нее. Хотелось надеяться, что в этот раз дроу обойдется без рукоприкладства. Я поморщился, вспоминая прошлую ночь. Кто знает, что взбредет в безумную голову темной эльфийки. Во всем, что не казалось тактики и стратегии, она была не слишком… адекватна. А драться, пожалуй, любила не меньше, чем… в общем, я бы ничему не удивился. Но, к счастью, игривое настроение Ашеры не обязательно подразумевало членовредительство.

- Здесь действительно холодно, - замурлыкала она из ниоткуда. - И, если я замерзну, ты будешь виноват.

Кожаные перчатки без пальцев, принадлежавшие моей супруге, вдруг возникли в паре шагов передо мной и, немного повисев воздухе, свалились на землю.

- У меня уже мурашки по коже, - пожаловалась дроу, поочередно выбрасывая из невидимости свое снаряжение. - Не заставляй жену ждать!

Ашера демонстративно снимала с себя один предмет за другим, но каждый раз шорох опускавшейся на траву вещи раздавался у меня за спиной. Сабли, потом броня, и, наконец, сапоги были разбросаны по крохотной полянке в течение минуты. Значит, так? Умение уходить в инвиз могло обмануть зрение и даже слух, но и оставшихся чувств мне хватит с лихвой. Улыбнувшись, я стащил с руки перчатку и аккуратно прикоснулся к обручальному кольцу. Бонусы и циферки? Ерунда.

Молниеносный прыжок вбок, и вот я уже крепко прижимаю обнаженное тело Ашеры к земле. Она делает вид, что сопротивляется - или действительно сопротивляется, но это не имеет значения. Я сильнее. Когда я начинаю целовать ее в шею, дроу коротко вскрикивает и впивается ногтями мне в спину. Не помню, чтобы я снимал броню, но ее уже нет. Ничего, так даже лучше, правильнее. Боль. Недорогая плата за то, что идет за ней следом. Тьма из подземелья Арсенала, Анвер, Черная Печать, завтрашний день - все исчезает. Остаемся только мы. Не понимаю, как она еще может что-то говорить, но она все-таки находит в себе силы оттолкнуть меня и спросить:

- Как? Как ты нашел? Я невидима!

Это неправда. Она ли отключила умение, или оно отключилось само? Может быть, я просто могу видеть ее как-то иначе. Не глазами.

Я не отвечаю. Биение сердца. Ее. Моего. Или это барабаны?

* * *

Прошло несколько часов. Или несколько минут. Для меня и Ашеры время потеряло всякий смысл. Так же, как и в прошлый раз. Каждому из нас было от чего прятаться в объятьях друг друга, и мы снова сблизились. До полного слияния, до невозможности. Она и я. Поток, в котором в равной пропорции смешались боль и страх дроу и темная пустота, заполнявшая меня до краев. Нас охватила страсть - чистая, незамутненная, не знающая лжи и сомнений. В поцелуях Ашеры и ее горячем дыхании было больше правды, чем во всех ее словах. И я верил.

Когда все закончилось, мы еще какое-то время лежали рядом, не в силах оторваться друг от друга. Почувствовав, как дрожат плечи девушки, я поплотнее укутал ее плащом, но это не помогло. Ашера плакала.

- Не хочу завтра, - шептала она, пытаясь спрятать лицо у меня на груди. - Не хочу. Если у нас не получится, я просто сойду с ума. Почему здесь нельзя умереть? В смысле - совсем умереть. Если бы я могла, я бы убила себя… и тебя - только чтобы мы не достались им.

- Прекрати, - я кончиками пальцев стер с лица дроу слезы. - Убивать нам завтра придется много, это правда. Но тебя я убить не дам.

- Пообещай, - Ашера умоляюще посмотрела на меня. - Делай со мной все, что хочешь, только не отдавай им.

- Обещаю, - улыбнулся я. - В крайнем случае, попрошусь жить к тебе в клетку. Я не буду занимать много места.

- Клетка, - печально выдохнула дроу. - Это же все равно тюрьма - даже с тобой рядом. Я так не смогу. Смешно как-то выходит. Я думала - это я сильная, а получается совсем наоборот. Расплакалась, как маленькая. А вот ты не такой. Даже если тебя запереть - ничего не изменится. Все, что тебе нужно, ты носишь с собой, вот здесь, - девушка положила ладонь мне на грудь. - И рано или поздно ты все равно убежишь. А я… я там окончательно съеду с катушек.

Мне нечего было ей ответить. Безумно хотелось как-то отшутиться, убедить Ашеру в том, что на самом деле все не так плохо, что даже поражение в завтрашней схватке не грозит нам ничем особенным, но любые слова сейчас сделали бы только хуже. Я не мог понять ее, но тоска и ужас, с которыми она говорила о возможном плене, казались более чем осязаемыми. Для дроу свобода была всем, за что стоило сражаться. Я же хотел драться просто потому, что устал убегать. Но теперь у меня появилась причина не только вступить в бой, но и непременно его выиграть. Завтра. А сейчас я хотел только одного.

- Иди ко мне, - тихо произнес я, опуская руку на бедро Ашеры. - У нас еще есть время. В любом случае.

Сначала мне показалось, что это просто гроза. Небо озарила яркая вспышка, и мгновение спустя что-то громыхнуло. Но не сверху, а из лагеря - словно все барабаны вольного народа ударили одновременно и сразу же стихли. А еще через несколько секунд послышался гул. Сотни голосов кричали одновременно, но их перекрывал грохот. Молнии сверкали одна за другой. И только когда одна из них вспыхнула в нескольких десятках шагов от нас, я понял, что происходило на самом деле.

- Порталы! - закричала Ашера. - Они идут!

Мне не нужно было объяснять дважды. На нас напали - знакомые силуэты солдат мелькали среди деревьев, спеша по направлению к лагерю.

На то, чтобы полностью снарядиться у нас с дроу ушло меньше половины минуты - все таки надевать броню в вирте попроще, чем в реале. Имперцы не заметили нас в темноте и сейчас мы могли напасть на них сзади.

- Сначала игрока, - тихо скомандовал я, на бегу доставая Хлеборез. - Потом остальных.

На наше счастье, группой командовал маг. Он умер быстрее, чем успел скастовать хотя бы одно заклинание. Не сговариваясь, мы ударили ему в спину одновременно - силовыми атаками, без всяких абилок. Суммарного урона от двух сабель и полуторного меча хватило, чтобы разом снести волшебнику двадцатого уровня все здоровье, а вот с бронированными пехотинцами пришлось повозиться подольше. Никакой тактики, никакого фехтования - просто резня. Мы налетали на неповоротливых здоровяков с тыла, бешено вращая клинками. Почти половина небольшого отряда была перебита в мгновение ока, и оставшихся оказалось явно недостаточно для того, чтобы остановить нас с Ашерой.

- К черту их! - закричал я, опрокидывая на землю очередного противника. - Нужно пробиваться к нашим!

Оставлять за спиной недобитых врагов опасно, но там, в лагере, остались друзья и союзники. Скорее всего, нападение было тщательно спланировано заранее, и подобные атакующие группы заходили со всех сторон. Возможно, кто-то даже телепортировался сразу в центр. Я только сейчас вспомнил о магическом кристалле. Имена командиров отрядов до сих пор висели в списке под компасом, но сейчас половина из них уже была выделена серым, а остальные гасли одно за другим. Похоже, в лагере, шла самая настоящая бойня, но вождь «Стражей полуночи» каким-то чудом уцелел.

- Рикард! - заорал я, активировав артефакт. - Что у вас там происходит? Что это?

- Целенаправленное и жестокое истребление, мой Принц, - голос торговца звучал абсолютно невозмутимо, будто вокруг и не кипело сражение. - Подозреваю, что нас предали.

- Кто предал? - я ускорил бег, жестом приказывая Ашере следовать за мной. - Ты еще жив?

- Я уже жив, друг мой, - усмехнулся вождь. - Первый портал открылся чуть ли не у меня перед носом, и оттуда сразу же повыскакивали «Орлы Императора» - всего десяток, но… в общем, спроси у своей возлюбленной, кто они такие. Потом я поймал «Цепную молнию» и теперь веду прямой репортаж с респауна. И знаешь, здесь становится людно.

- «Орлы»? - переспросил я. - Что за чертовщина?

- Старейший клан, - вместо Рикарда ответила дроу. - Первый, появившийся в «Небесном Крае», если быть точнее. Говорят - с самого альфа-тестирования. Всего пара дюжин игроков, но у половины - администраторские полномочия. Топовый уровень и шмот, естественно, у всех. Дальше продолжать?

- Нет, - проворчал я, крутанув мечом в воздухе. - Самое время нанести старожилам визит.

- Ты псих, - кисло заметил торговец. - Думаю, там не только они. Там все. В смысле - вообще все. Ты простишь, если я разлогинюсь? Все равно навесить портал отсюда некому, да и толку?.. Удачи тебе, мой Принц, еще встретимся. Самое главное мы сегодня сделали.

- Стой! Рикард! - я стиснул в руке кристалл, словно это могло вернуть вышедшего из игры союзника. - Да чтоб тебя!

- Он прав. - Ашера резко остановилась и схватила меня за руку. - Нам туда нельзя!

- Это еще почему? - я попытался вырваться, но дроу не отпускала. - Там много наших. Мы справимся!

- Нет, - девушка притянула меня к себе и крепко стиснула в объятиях, - не глупи. Ты пойдешь прямо в капкан. «Орлы» не собирались в игре уже почти полгода. Это не просто карательная операция. Они ищут тебя. Ты должен был быть там, у костра, где убили Рикарда. Именно туда перенесли самую сильную группу.

- Порталы, - кивнул я. - Они прекрасно знали, где сидят вожди кланов. - Кто-то выдал нас с потрохами.

- Кто угодно, - фыркнула Ашера. - О том, что лорд Волк - это ты, знало около пятидесяти человек. И кто-то из них слишком много болтал. Я предполагала, что так и будет, но не думала, что так скоро. Когда я ловила того, другого, админы не сильно напрягались. Похоже, ты кажешься особенным не только мне.

- Премного благодарен, - я в раздражении привалился спиной к дереву и сложил руки на груди. - И что ты предлагаешь? Бросить всех наших и сбежать?

- Именно так, - тихо ответила дроу, тревожно оглядываясь по сторонам. - Они же просто игроки. Завтра мы соберем всю армию заново.

- Сомневаюсь, - поморщился я, садясь на корточки. - Если все так серьезно, админы не ограничатся разгромом вольного народа. Игроков, штурмовавших Арсенал, могут просто напросто забанить.

- Но не всех же сразу? - возразила Ашера. - Пойдем. Скоро солдаты начнут прочесывать лес.



ГЛАВА 15

История начинала повторяться. Чуть больше суток назад я почти так же тащился через лес, не имея ни малейшего понятия о том, что делать. Только в тот раз рядом со мной была Лита, а Ашера шла по пятам, намереваясь нас прикончить. Теперь дроу сама стала такой же беглянкой, как и я, а преследовала нас вся имперская гвардия. Иногда нам приходилось прятаться за деревьями или в небольших оврагах, скрываясь от солдат и игроков, но здесь, в паре километров от места сражения, патрулей было немного.

- Устала? - поинтересовался я у Ашеры, протягивая ей руку. - Если хочешь, можем немного отдохнуть.

- Зеленая полоска полная, - тоскливо отозвалась дроу, - если ты об этом. Но спасибо за заботу.

Когда в нескольких десятках шагов от нас в темноте замерцал огонек и показались фигуры преследователей, мы нырнули за поваленное дерево и пригнули головы. Хорошо, что наши «Маски» еще работали: ночью лиц без факела или магического огня не разглядеть, но табличка с именем предательски выскочит, даже если кто-нибудь обратит внимание хотя бы на силуэт.

- Да чтоб он сдох! - выругался один из игроков, приближаясь к нашему укрытию. - Мне уже спать хочется, и в гробу я видел все эти ночные прогулки.

- Кто сдох - Анвер? - переспросил второй. - Или ты сейчас про кого?

- И про этого козла тоже, - злобно выругался первый, ставя фонарь в полуметре от моей головы. - Сильвер задолбал. Это же игра. Я пришел сюда, чтобы получать удовольствие, а не для того, чтобы полночи искать по лесу того, кого здесь просто не может быть.

- Ну, а кто сказал, что быть хранителем легко? - философски заметил третий игрок, усаживаясь на бревно. - И с чего ты взял, что Анвера здесь нет?

Я незаметно высунулся из-за дерева. Сейчас охотники за головами сидели к нам спиной, и я не боялся быть обнаруженным.

Hellraiser_666

8 уровень

Хранители

Рекрут

Похоже, ворчун с забавным ником являлся новобранцем одного из имперских кланов. Строгий вождь или лейтенант отправил его с товарищами на поиски, и парень явно не пребывал в восторге от необходимости плутать по ночному лесу вместо того, чтобы зачищать подземелья и набивать опыт.

- Да, с чего это? - поддержал третьего игрока второй - гном седьмого уровня по имени Людвиг. - Сказали же, что он должен быть в лагере, среди вождей бандитских кланов.

- А вот и нет, - Хеллрейзер сделал многозначительную паузу и поднял палец вверх. - Он все знал с самого начала. «Орлы» выскочили четко где надо, а его там нет. И не было - он давно удрал. Ну, они, ясное дело, начали крутить и валить всех подряд - глаза-то разбегаются. У этого мужика куча двойников. По большому счету, никто толком не знает, как он выглядит. Объявление-то все читали, да, но все равно кто-то говорит, что на самом деле Анвер - это такой высоченный мужик с длинными усами, ну, типа монгола…

- Точно, я слышал, - вклинился третий. - Мне друг рассказывал - его сегодня днем у Арсенала покромсали. В смысле, друга, а не Анвера. Так вот, друг его видел. Только ни фига он не монгол с усами.

- А кто тогда? - удивился Людвиг.

- На самом деле Анвер - это девчонка-дроу, - торжествующе закончил игрок.

- Да иди ты, Паша, - Хеллрейзер раздраженно толкнул товарища плечом. - Я думал - что-то серьезное, а ты опять про баб.

- Баба, не баба - какая разница? - мрачно подытожил Людвиг. - Анвер сам себя не поймает. Так что хорош сидеть. Отдохнули - и хватит. Идем.

Мы с Ашерой еще какое-то время тихо сидели в своем укрытии, дожидаясь, пока непрерывно галдевшая троица удалится на безопасное расстояние. Когда их голоса стихли в лесной чаще, пришло время двигаться дальше. Мы старались держаться низин - в болотистых впадинах меньше шансов наткнуться на преследователей. Несколько раз нам приходилось брести по колено в мутной зеленоватой воде, но здесь хотя бы можно было не беспокоиться по поводу возможного нападения: в такое место полезет только отчаявшийся беглец или конченый псих, но никак не любитель виртуальных приключений.

- Игра нового поколения с полным погружением, - проворчал я, с омерзительным хлюпаньем выдергивая завязшую в трясине ногу. - Еще немного, и мы действительно погрузимся. Круто, да? Днем разграбить Арсенал, а ночью утонуть в болоте. Блеск.

- Не болтай, - сердито отозвалась дроу. - Мне здесь вообще почти по пояс. Мог бы взять жену на руки.

- Я что, похож на маунта? - огрызнулся я, оборачиваясь.

Ашере действительно приходилось несладко. Ее красивая броня была целиком перепачкана грязью. Как и все остальное. Оружие, лицо и даже волосы моей спутницы покрывал ровный слой липкой болотной жижи. Похоже, она уже успела окунуться в трясину с головой, споткнувшись в темноте о корягу или кочку. Но, несмотря на взъерошенный и потрепанный вид, жалкой я бы ее не назвал. Глаза дроу слегка подсвечивали красным, она явно была измотана, но все же упрямо переставляла ноги, стараясь не отстать и отвлекаясь только на то, чтобы отодвигать мешавшие ветки. Повинуясь внезапному порыву, я остановился и, аккуратно взяв девушку за плечи, поцеловал ее прямо в измазанные грязью губы.

- Ой, - от неожиданности Ашера даже слегка отшатнулась. - Что это вдруг за нежности?

- Просто так, - я пожал плечами. - Почему бы и нет?

- Все хорошо, - улыбнулась дроу. - Это действительно... помогает. Болото все еще гадкое, но идти веселее. Спасибо.

Я протянул своей спутнице руку и дальше мы двинулись уже бок о бок. Так было немного легче, хоть и медленнее. Топь постепенно заканчивалась, сменяясь обычным хвойным лесом. Когда под ногами перестало хлюпать, мы остановились, чтобы немного перевести дух. Радовало то, что одежда высыхала за какие-то пару минут - разработчики «Небесного Края» пожертвовали реалистичностью ради комфорта игроков, да и о мозолях или простуде нам думать не приходилось. Но ночной холод и усталость доставались нам с Ашерой в полном объеме. Даже здесь мы в чем-то оставались обычными людьми, и потребность в сне, воде и пище никто не отменял. Если не поесть и не отдохнуть, уже скоро мы начнем терять здоровье и характеристики.

- Тут есть деревенька неподалеку, - сказал я, мельком глянув на карту. - Там нет ни форпоста, ни стряпчего, даже магазина - и того нет. В общем, глушь. Пара десятков домов, лесопилка и трактир… У меня весь инвентарь забит самым разным оружием и шмотками, но нет ничего, на чем можно спать.

- Обеими руками «за», - проворчала дроу, выливая воду из сапога. - В такое время игрокам там делать нечего, а неписи нас не тронут. В крайнем случае, просто перережем их всех. Я серьезно. Убить готова за нормальную постель.

- Давай попробуем обойтись без этого, - усмехнулся я. - Лучше вздремнуть лишние двадцать минут.

Через полчаса мы вышли на дорогу. Ехать верхом - не лучшее решение, но мы все-таки решили рискнуть и вызвали маунтов. Здесь, вдали от крепостей, городов и бандитских лагерей, шанс наткнуться на кого-либо был минимальным - тем более поздно ночью накануне рабочей недели. Силы и так уже были на исходе. Я еле держался в седле. Странное ощущение накатывало на меня волнами, то полностью исчезая, то почти заставляя меня потерять сознание.

- Эй, что с тобой? - тревожно спросила Ашера, когда я, отключившись в очередной раз, чуть не свалился под копыта коня. - Потерпи немного, деревня уже близко.

- Ничего, - я слабо улыбнулся, возвращая равновесие, - я в порядке.

Увы. То, что со мной творилось, явно было ненормальным. Дорога перед глазами расплывалась и пропадала, и даже собственное тело на мгновение показалось мне бесплотным. Я вытянул вперед руку. Перчатка не сразу обрела присущий ей цвет и первые несколько секунд как будто просвечивала. Я помотал головой, и иллюзия рассеялась, оставив после себя лишь гнетущее беспокойство.

Угроза. Где-то совсем рядом. Наверное, постаравшись, я бы даже смог сказать, откуда и с какого расстояния она исходит, но не стоило этого делать. Тот, кто преследовал нас, так же хорошо ощущал мое присутствие, как и я его. И чем больше я думал о нем, тем сильнее становилась наша связь.

- Нужно сойти с дороги, - хрипло произнес я, натягивая поводья. - Сейчас же.

Все-таки Ашера была отличным спутником: не тратя ни секунды на лишние расспросы и возмущения, она свернула с тракта и устремилась за мной, подгоняя кобылу, пока мы не въехали в лес. Там я спешился и сразу же укрылся за небольшим пригорком, жестом приказывая дроу последовать моему примеру.

- Ты что-то услышал? - прошептала девушка, ложась на землю рядом. - Погоня?

- Не услышал, - ответил я. - Просто знаю. Не высовывайся. Если они заметят нас, даже инвиз не спасет.

Ашера кивнула и замолчала. Сначала мы наблюдали за дорогой в полной тишине, но потом вдалеке раздался звон подков. Самих преследователей мы увидели, впрочем, не сразу: ночью громкие звуки разносятся на километры, а сам отряд показался на залитом лунным светом тракте только спустя несколько минут.

Всадники. Не только на лошадях - среди маунтов были и лоси, и олени, и другие создания, названия которым я не смог бы даже придумать. Группа оказалась не такой уж большой - всего дюжина бойцов, но я еще раз подумал о том, что мы крайне вовремя убрались с тракта. Разглядеть таблички над головами нам не удалось, но по одной только скорости верховых животных стало понятно, что уровень охотников существенно превышает наш с дроу. Маунты преследователей, казалось, летели над землей, касаясь ее конечностями исключительно для проформы. Даже Серый не выдержал бы и минуты в гонке против этих нереальных созданий. Впереди отряда на огромном коне скакал неизвестный игрок в плаще с капюшоном. Сначала я вообще не заметил его, посчитав тенью одного из всадников, но потом понял: он, как и мы с Ашерой, был под «Маской». Артефакт мешал сосредоточиться на наблюдении, и все же я не сомневался в том, что странное излучение, заставлявшее меня терять силы, исходило именно от командира отряда. Я снова почувствовал, как все вокруг тает, постепенно заполняясь пустотой, сквозь которую проступала совершенно другая картина…

…Луна, звезды, темная дорога, вьющаяся среди деревьев. Но я вижу их плохо, не целиком, словно что-то мешает, закрывая большую часть поля зрения. Шлем, или, скорее, маска - не тяжелая, просто неудобная. Я бы с радостью снял ее, но нельзя. Мои ноги крепко сжимают горячие бока коня. Я спешу. Внутри меня - компас, но указывает он вовсе не на север. Остальные спрашивают - в чем дело? Я молчу. Боюсь спугнуть это ощущение. Он рядом. Близко. Достаточно близко, чтобы я смог увидеть его - но я не вижу. Чертова маска. Нельзя снять. Натягиваю поводья, останавливаюсь, беспомощно кручу головой. Там! Нет, показалось… Остальные ругаются. Отлично, ищите без меня. Не хотите? Тогда заткнитесь, и поехали дальше. Уроды. Ненавижу…

Вязкая, как патока, темнота расступилась и выплюнула меня обратно. Я закашлялся и попытался сесть, но так и не смог, и только перевернулся со спины на бок, жадно глотая ртом воздух. Крупная дрожь, сотрясавшая мое тело, никак не могла стихнуть, пока Ашера не прижала меня к себе, согревая дыханием.

- Господи, да что же с тобой такое? - шептала дроу, покрывая мое лицо поцелуями. - Ты холодный, как лед! Я думала, ты никогда не очнешься!

Кое-как повернув голову, я посмотрел туда, где только что проезжали наши преследователи. Но дорога была пуста.

- Сколько… на сколько я отключился? - спросил я, еле ворочая языком. - Где они?

- Уехали, - моя спутница облегченно вздохнула. - Всадники остановились как раз перед тем, как тебя начало трясти. А потом ты вдруг затих, а они двинулись дальше…

- Хорошо, - я протянул дрожащую руку и потрепал девушку по щеке. - Теперь все хорошо. Они нас не заметили.

- Что это было? - Ашера перчаткой вытерла холодный пот, выступивший у меня на лбу. - Как ты узнал про погоню? Это все связано, да?

- Еще как связано, - кивнул я. - У этих ребят есть что-то или, скорее, кто-то для того, чтобы охотиться на нас. Он засек меня за несколько километров. Радует только то, что и я его заметил. Правда, это имеет не самый приятный побочный эффект - как видишь…

Потеря сознания спасла меня. В тот момент моя связь с игроком под «Маской» стала настолько мощной, что он просто подошел бы и взял меня голыми руками. Я был абсолютно беззащитен, и даже мое второе «я» ничем не могло мне помочь. Бесстрашный и могучий Анвер оказался не в силах противостоять тому, что делал с нами охотник. Странное чувство. Не страх, нет. Но при этом куда хуже, чем тогда, в Арсенале. В подземелье, наполненном мрачной и темной Силой, мы вместе вступили в схватку со Злом и подчинили его своей воле. Но сейчас мой двойник не мог сражаться, словно желая покориться неизбежному, и это несколько выбивало меня из колеи. За последнее время я уже успел привыкнуть к незримой поддержке, которую он всегда оказывал. Кем бы ни был враг, драться с ним мне придется самому. Но что я мог поделать с тем, кто одной лишь силой мысли почти стер меня из этого мира? Охотник потерял след, когда я отключился. А в следующий раз? Буду просто валяться и рассчитывать на то, что Ашера в одиночку перебьет «Орлов Императора»?

- Пойдем, - проворчал я, с трудом поднимаясь на ноги. - Надеюсь, они нам больше не встретятся. И вот еще что: если я снова свалюсь - убегай. Ты все равно с ними не справишься.

- Иди к черту, - спокойно возразила Ашера. - Во-первых, у админов найдется умелец, который шарахнет тебе на десять тысяч урона, а во-вторых… просто иди к черту.

- Приятно слышать, - я криво ухмыльнулся. - Ладно, двинули. Медленно, по лесу вдоль дороги. Никаких маунтов.

Брести между деревьями в полной темноте - сомнительное удовольствие, но я больше не хотел рисковать и выходить на тракт. Небо постепенно затягивали тучи, и вскоре мы вообще перестали что-либо видеть. В каком-то смысле это и помогло нам заметить деревню. В ней горело только одно окно - по-видимому, трактир, куда мы и держали путь. Я приободрился и прибавил шагу. Небольшая удача, но сейчас для счастья мне вполне хватало и того, что преследователи были далеко - по крайней мере, я почти перестал ощущать присутствие Охотника. Далекий огонек стремительно приближался, и уже через полчаса мы с дроу огородами пробрались в деревню и постучали в дверь трактира.

- Кого там черти носят? - раздался недовольный голос, и где-то на уровне глаз Ашеры распахнулось маленькое смотровое окошко. - Надеюсь, вы разбудили меня по важной причине, или, клянусь Всевышним, я повыбиваю вам все зубы.

- Еще раз скажешь что-нибудь такое, - рявкнула дроу, - и я спалю твой сарай вместе с тобой!

- Нам нужна комната и постель, - тихо пояснил я, осторожно оттягивая назад разбушевавшуюся супругу. - Мы хорошо заплатим.

- Вот это я понимаю, - непись распахнул дверь и радушным жестом пригласил нас внутрь. - У меня как раз есть комнатка на втором этаже. Большая, широкая постель, - добавил трактирщик, подмигивая. - Всего 30 серебряных, и она ваша до утра. Желаете перекусить?

- Нет, - я помотал головой. - Спать. Остальное - потом.

- Как вам будет угодно, милорд, - получив деньги, хамоватый хозяин забегаловки разом подобрел и приобрел чуть ли не великосветские манеры. - Проходите и располагайтесь. Если я вам понадоблюсь - только свистните.

- Лучше бы ты просто его прирезал, - проворчала Ашера, поднимаясь по лестнице. - Терпеть не могу таких уродов.

- Он же НПС, - рассмеялся я. - Простенький искусственный интеллект и скриптовый диалог. Вот и все.

- Да какая разница? - дроу пинком открыла дверь, ведущую в комнату. - Никто не смеет так разговаривать с моим мужем.

- О-о-о, ну, как скажешь, - я приобнял девушку за плечи. - Но не нужно защищать мою честь. Я вполне могу справиться и сам.

- К черту неписей, - отрезала Ашера, заваливаясь на кровать. - Хочу тебя. Прямо сейчас.

Сабли моей спутницы с грохотом свалились на пол, и несколько секунд спустя туда же отправились и перчатки. Она могла бы в одно мгновение убрать вещи через инвентарь, но, похоже, ей нравилось меня дразнить. В заторможенных и усталых движениях было немного изящества, но, даже смешно стаскивая с себя обувь, Ашера оставалась… Ашера оставалась Ашерой. Мне бы не хватило и тысячи слов для того, чтобы хоть как-то ее описать.

- Ты когда-нибудь устаешь? - с улыбкой спросил я, отворачиваясь, чтобы прикрыть дверь. - М-м-м?

Она не ответила. Я подошел ближе и, взяв с табурета ржавую керосиновую лампу, осветил ее лицо.

Ашера спала. Похоже, силы окончательно оставили дроу, как только ее голова коснулась подушки. Она лежала на огромной кровати чуть наискосок, раскинув руки в стороны. В одном сапоге. Примерно половина креплений ее брони была разомкнута, соблазнительно открывая плечо и левую грудь, но остальные так и остались застегнутыми. Во сне суровое выражение лица моей спутницы смягчилось, и грозная валькирия исчезла, уступая место обычной усталой девушке с почти человеческой внешностью. Я с мучительной болью в сердце подумал о том, что завтра для нее все действительно может кончиться. За себя я не боялся - Ашера была права, когда говорила, что мне плен не страшен. Неделя, месяц, год - какая разница? Я не один. Лита, Дамира, Умник и неразлучные веселые пьяницы Лютый со Славиком. Они всего лишь школьники, но я не сомневался в том, что рано или поздно они найдут способ освободить меня и Шиву - что бы ни случилось. С дроу все куда сложнее. Она сильная, в чем-то намного сильнее меня, но при этом безумно хрупкая. В клетке ее просто не станет - и плевать, что в вирте нельзя умереть. Мне захотелось прижать Ашеру к себе и больше никогда не отпускать, но я боялся ее разбудить.

Пусть отдыхает. Я аккуратно укрыл девушку одеялом и кое-как устроился на оставшейся трети кровати, подложив себе под голову броню. Голова буквально раскалывалась от нелегких мыслей, но, вопреки ожиданиям, сон навалился на меня почти сразу.


ГЛАВА 16

…Вечер. Или, может быть, уже ночь. На улице темно, но людей пока еще немало. Кто-то попадается мне навстречу, кого-то я обгоняю. Иду быстро, широким шагом. Моросит мелкий противный дождь. В тусклом свете фонарей даже не капли - водяная пыль. Не холодно, но как-то зябко, неприятно. Я надвигаю на голову капюшон. Слева - дома, огромные бетонные коробки. Серые, длинные и абсолютно одинаковые. Кажется, можно идти вдоль них вечно, и они никогда не закончатся и не изменятся. Перед тем, как свернуть в арку, я успеваю посмотреть направо. Автомобили, припаркованные вдоль обочины проезжей части. Четыре легковушки и один микроавтобус. Грязные, мокрые и далеко не новые, обшарпанные, а передняя даже помятая. У одной из них горят фары. Стекло опущено. Ветер приносит негромкие звуки музыки. Кажется, я знаю эту песню. Запах бензина и сигарет. Водитель курит.

После арки снова налево. Дверь с кодовым замком. Я не смотрю вниз - пальцы сами привычно ловят знакомые кнопки. Вверх по узкой, кое-как освещенной лестнице. Мимо почтовых ящиков, к лифту. В кармане звонит телефон. В тишине коридора стандартная мелодия звучит неожиданно громко. Слишком громко…

Я просыпаюсь. Полоски в левом нижнем углу, компас - в правом верхнем. Абилки, инвентарь и журнал - снизу. Добро пожаловать обратно в игру.

Странный сон. Вроде бы ничего плохого, но чем-то он мне не понравился. За все время своего пребывания в «Небесном Крае» я еще ни разу не видел снов. Никаких сомнений: память вытащила из подсознания кусок моей прошлой жизни. Самый обычный, абсолютно ничего не значащий. Никакой полезной информации - ни номера дома, ни названия улицы. Такие постройки и машины могли быть в любом крупном городе. Зацепок нет.

Я повернул голову. Ашера все еще спала - только поменяла позу, перевернувшись набок и поплотнее закутавшись в теплое одеяло. На улице тихо, где-то внизу храпит трактирщик. Все в порядке. Или нет? Протерев руками глаза, я встал с кровати и сразу же экипировал броню и меч. На всякий случай. Я уже научился доверять своей интуиции - очень немногие вещи здесь происходили случайно. Если мне вдруг приснился странный сон о прошлом, значит, на то есть причина. Что-то подстегнуло мою память. Но что? Я подошел к окну и слегка приоткрыл ставни.

Высокая фигура в черном плаще с капюшоном. Охотник. Он просто стоял внизу, в размытом пятне света от фонаря, подняв голову. Без имени, без уровня. Без лица. Вместо него -железная маска с узкой прорезью для глаз. Обычный кусок металла. Грубый, покрытый пятнами ржавчины. Неприятный, жутковатый, но не более того. То, что внушало мне такой ужас, пряталось за ним. Там, на дороге, я кое-как сумел скрыть от Охотника свое присутствие, но во время сна мои защитные барьеры упали. Я запоздало подумал о том, что на этот раз он куда ближе. Удушливая волна накрыла меня внезапно, с легкостью разбивая мои жалкие попытки защитить свой разум…

… Он здесь! Все ко мне! Да, я уверен, черт бы вас побрал!

Нет! Я изо всех сил вцепился руками в подоконник, пытаясь сохранить равновесие, но у меня не получилось. Рухнув на колени, я тупо уставился на собственные пальцы, ставшие почти прозрачными. Сквозь толстую кожу перчаток я без труда увидел трещины и червоточины в старом дереве, из которого была сделана рама. Игровой интерфейс открылся сам по себе, но все окна были заполнены какой-то бессмыслицей. Мое имя, характеристики и перечень дополнительных умений сменились кучей знаков вопроса, нулей и еще каких-то символов, названий и значений которых я не знал. Полоски здоровья, маны и энергии исполняли какой-то безумный танец, то становясь совсем крохотными, то удлиняясь настолько, что пропадали за границей поля зрения. Я оглох и ослеп.

Но осязание мне пока еще не отказало. Я почувствовал, как кто-то хватает меня под руки и пытается поднять. У Ашеры не получилось оторвать мое тело от пола - в броне я весил почти вдвое тяжелее ее, и тогда она просто поволокла меня к двери.

- Только не отключайся! Сейчас, еще немного…

Услышать я ее не мог, но голос дроу зазвучал прямо в голове. Наверное, только благодаря ей я не растворился в цифровом шторме, который обрушил на меня Охотник. Я перестал чувствовать ноги и все ниже пояса, потом руки, но там, где Ашера касалась распадавшегося на байты тела, мое «я» еще существовало. Медленно, шаг за шагом, она оттаскивала меня от окна.

- Уходи! Им нужен я, они не станут тебя преследовать…

- Заткнись. Лучше постарайся помочь.

Я с большим трудом мог разобрать ее мысли - они тонули в эмоциях. Стихийная мощь, размалывающая меня в ничто, задевала и дроу. Наша связь позволяла девушке не только принять часть удара на себя, но и каким-то образом поделиться со мной жизнью. Не очками здоровья, а именно жизнью. Самим существованием. Но даже ее цепкая и яростная сила была не безгранична. Если она не отпустит меня, Охотник просто сожрет нас обоих. Я попытался снова докричаться до моей спутницы. Бесполезно. Ашера готова была отдать последнее, но все равно не отступала.

И ей удалось. Сначала я почувствовал свои руки, беспомощно болтающиеся вдоль тела. На то, чтобы научиться управлять ими, ушла целая вечность, но когда я в первый раз оттолкнулся ладонями от пола, дело пошло быстрее. Дроу вытащила меня через дверной проем, и я снова смог видеть и слышать.

Стена трактира исчезла. Высокоуровневое огненное заклятье разметало тяжелые бревна как спички и снесло часть крыши. Горящие доски и щепки летели во все стороны, но нас с Ашерой каким-то чудом не зацепило.

- Давайте быстрее, пока они не очухались! - заорал кто-то с улицы. - Пошли, пошли, пошли!

Сыгранный клан работал не хуже спецназа. Сначала в образовавшуюся гигантскую дыру влетел светящийся голубоватый шар, который тут же взорвался, покрывая изморозью всю комнату. Холодная волна прокатилась по полу и остановилась в паре сантиметров от моих сапог. Замедляющее заклятье должно было превратить нас в неподвижные ледяные статуи, но мы оказались вне зоны досягаемости. То ли от увиденного зрелища, то ли от того, что расстояние между мной и Охотником увеличилось, ноги снова начали меня слушаться. Я с трудом поднялся и заковылял дальше по коридору, опираясь на плечо Ашеры. За спиной раздался шум и ругань: наши преследователи проникла в здание через пролом, но встретили там совсем не тех, кого искали.

Помощь пришла неожиданно. Заспанный и взбешенный трактирщик с топором в руках устремился защищать свое жилище. Непрерывно выкрикивая ругательства, он промчался мимо нас с дроу и ввалился в замороженную комнату. Безжалостный искусственный интеллект заставил слабенького непися броситься на топовых игроков. Из коридора я не видел, что там происходит, но по звукам можно было догадаться, что хозяин полуразрушенного заведения избрал своей целью боевого мага, а тот залепил в него тем заклятием, которое было заряжено. В замкнутом пространстве высокоуровневый огненный шар произвел эффект фугасной бомбы. Ветхие стены трактира вздрогнули, и из двери вырвался поток пламени, в котором сгорел не только несчастный трактирщик, но и сам волшебник. Судя по нецензурной брани, доносившейся даже до чердака, куда карабкались мы с Ашерой, остальные боевики уцелели. Несмотря на зашкаливающее количество мата, общий смысл их воплей был предельно понятен: игроки крайне жестко критиковали своего самоубившегося товарища. Среди них наверняка имелись бойцы, способные выдержать хоть десять таких попаданий, но глупая ошибка мага дала нам несколько драгоценных секунд.

- Надеюсь, они не догадались обложить все выходы, - проворчал я, передвигая на крышку люка тяжелый железный сундук.

- Я тоже на это надеюсь, - отозвалась дроу. - Помоги, у меня не хватает Силы, а ломать саблями слишком громко.

Ашера безуспешно пыталась оторвать металлическую решетку, закрывавшую слуховое окно. Прокачка в Ловкость имеет массу преимуществ, но для тяжелых физических работ нужен кто-то покрепче. Я ухватился за ржавые прутья и потянул. Где-то с третьего рывка гвозди, удерживающие решетку в раме, поддались и с тихим скрипом начали выходить из рассохшегося дерева.

- Милый, ты не мог бы чуточку поторопиться? - проворчала моя спутница, прикладывая ухо к полу. - Нам с тобой сказочно повезло: там не «Орлы». Те бы повязали нас за полминуты. Но и эти ребята скоро догадаются, что мы здесь.

- Я стараюсь, дорогая, - огрызнулся я, в очередной раз дергая чертову решетку. - Сейчас… Есть!

Отшвырнув погнутую железку в сторону, я жестом указал Ашере на крышу. Она молча кивнула и полезла в окно, опираясь сапогом на подставленные мною руки. Когда дроу уже была снаружи, за спиной раздался оглушительный грохот и сундук, закрывающий вход на чердак, подпрыгнул почти на полметра.

- Давай еще раз, она поддается! - заорал кто-то с лестницы.

Я ухватился за край оконной рамы и подтянулся. Когда моя голова и плечи оказались снаружи, Ашера начала тащить меня за шиворот, помогая протиснуться сквозь узкий проем.

- Быстрее, мать вашу, они уходят! - один из преследователей уже ворвался на чердак. - Сейчас я ему…

- Брать живыми! - крик второго охотника потонул в топоте игроков, несущихся ко мне. - Не вздумай кидать «Ледяной шип», он их обоих насмерть зашибет!

Я уже выскользнул на крышу, когда на моей лодыжке сомкнулись чьи-то крепкие пальцы. Кое-как развернувшись, я увидел в окне перекошенную от ярости рожу орка в стальном шлеме.

Кромвель

Варвар 41 уровня

Белая гвардия

Капитан

Зеленокожий был куда сильнее нас с дроу вместе взятых, и понемногу затягивал меня обратно внутрь. Ашера достала саблю и полоснула игрока прямо по лицу, но он даже не обратил на это внимания. Я же не смог дотянуться до меча, поэтому просто заехал орку по зубам сапогом. Удар вышел не слишком сильным, но хватка на моей ноге ослабла - сработало оглушение. Всего полсекунды, за которые я успел вырваться из лап Кромвеля и соскользнуть вниз по побитой черепице. Уже падая с крыши, я ощутил затылком поток холодного воздуха. Маг все-таки ослушался приказа командира и метнул в нас «Ледяной шип», но промахнулся.

Летел я метров пять. Вполне достаточно, чтобы сломать пару-тройку костей в реале, но здесь мне посчастливилось отделаться лишь небольшой потерей здоровья. Дроу оказалась проворнее меня и смогла приземлиться на ноги.

- Бежим, - крикнула она, активируя уздечку, - нечего разлеживаться!

Серый явился на мой зов практически мгновенно, и я тут же бросился к нему, успев на ходу кинуть взгляд на преследователей. Незадачливые охотники за головами застряли на чердаке. Кромвель до сих пор пытался протиснуть гигантское тело в слуховое окно, а остальные могли лишь орать, комментируя невысокие умственные способности своего товарища.

- Идиот! - вопил придавленный орочьей тушей маг. - Не толкайся, дай мне нормально прицелиться!

Мы с Ашерой сразу пустили маунтов в карьер, уходя от летевших вслед заклинаний. Огромные ледяные иглы свистели вокруг нас, пробивая стены домов и срубая небольшие деревья. Я крепко прижимался к шее коня и втягивал голову в плечи, постоянно маневрируя, пока обстрел не прекратился. Враг то ли осознал бессмысленность попыток попасть по непрерывно перемещавшимся мишеням, то ли просто израсходовал весь запас маны.

- Давай за мной, к мосту! - крикнула дроу, пришпоривая кобылу. - Не отставай!

Покинув деревню, мы помчались по тракту во весь опор. Маунт Ашеры не уступал Серому, но я прекрасно помнил, насколько быстрыми были верховые животные наших преследователей. Они настигнут нас через три минуты, максимум - через пять. Обернувшись, я увидел, как в утренней дымке замелькали всадники. Сначала один, потом второй, потом еще и еще…

- Догонят, - прорычал я сквозь зубы. - Будем драться?

- Даже не думай, - отрезала Ашера, вырываясь вперед. - Нужно дотянуть до реки. Жми!

Я бы с удовольствием расспросил дроу о ее плане подробнее, но она уже ускакала слишком далеко. К тому же я вновь начала ощущать неприятную вибрацию в конечностях - Охотник снова тянулся ко мне, пытаясь ухватиться за мое ощетинившееся сознание. К счастью, я уже кое-как научился закрываться от его атак и теперь мог хотя бы не бояться свалиться с коня во время приступа слабости. Впрочем, это едва ли помешает ему догнать меня и как следует приложить чем-нибудь тяжелым вручную. Звон подков уже раздавался менее чем в сотне метров за спиной. Я безуспешно пытался разглядеть впереди хоть какое-нибудь укрытие. Увы. По бокам - голая равнина, насколько хватало глаз. Спереди, сразу за мостом, дорога сужалась и превращалась в узкую горную тропу, виляющую у подножья отвесных скал вдоль реки. Шум бурного потока доносился даже сюда, хоть до него и было еще далеко.

Воздух снова наполнился стрелами и боевыми заклинаниями. Преследователи целились в маунтов, но даже с их уровнем попасть с такого расстояния на полном скаку было непросто. Но все-таки возможно. Очередной «Ледяной Шип» вспорол воздух прямо у меня над ухом и вонзился в землю между копыт кобылы моей спутницы. Еще бы немного, и…

- Готовься! - Ашера привстала в седле и обернулась. - Давай!

Я бы никогда до такого не додумался. То, что сделала дроу, выглядело еще более самоубийственным, чем драка с Охотником и боевиками «Белой гвардии». Как только ее лошадь влетела на мост, она перекинулась на левую сторону, поджала под себя ногу и, оттолкнувшись от седла, прыгнула прямо в реку. Если бы у меня было время подумать, я бы ни за что не нашел в себе мужества повторить этот безумный трюк. Но времени не было.

- Когда-нибудь ты меня точно угробишь, - пробормотал я, поднимаясь на стременах.

* * *

- Ты сумасшедшая. Я серьезно.

После излучины река стала шире, а ее течение замедлилось. Не настолько, чтобы пытаться с ним бороться, но достаточно, чтобы перевести дух и откашляться. По крайней мере, здесь хотя бы было понятно, где верх, а где низ.

- Может, и так. Зато мы еще живы, - парировала Ашера. - И куда дальше от наших «друзей», чем десять минут назад.

Десять минут, на протяжении которых нас непрерывно тащило по порогам, крутило и било о камни. Здоровья у меня осталась едва ли пятая часть, а моя спутница и вовсе просела почти в ноль. И все же она выглядело настолько довольной, насколько вообще может выглядеть довольной покрытая синяками и ссадинами мокрая и замерзшая темная эльфийка.

- Хотелось бы в это верить, - я нахмурился и тревожно огляделся по сторонам. - Неужели никто за нами не прыгнул?

- Даже если и прыгнул, сейчас он уже на респе, - дроу сделала несколько широких гребков и подплыла ближе. - Я никого не вижу, а на этих порогах достаточно урона, чтобы угробить даже топового танка.

- А откуда ты тогда знала, что мы выживем? - поинтересовался я.

- А я и не знала.

Чудесно. Выйдя в интерфейс, я открыл карту. Река должна была скоро вынести нас в небольшое лесное озеро. Там мы вполне сможем выбраться на берег. Но меня больше волновало другое: дорога, по которой мы уходили от погони, также вела к озеру, хоть и длинным и извилистым путем. Если отряд имперцев не состоит из одних идиотов, они наверняка догадаются поехать по ней и спокойно выловить нас из воды ниже по течению. Даже с учетом того, что на горной тропе особо не разгонишься, и идет она в обход скал, наши преследователи успеют к озеру едва ли намного позже, чем мы.

- Хорошо, - я перевернулся на спину, экономя силы, - скоро мы сможем отсюда выбраться. Что дальше?

- Ну, я так далеко не загадывала, - призналась Ашера. - Будем импровизировать.

- А они не могут тупо портануться вперед, чтобы перехватить нас? - поинтересовался я.

- Неа, - дроу каким-то образом умудрилась вытащить из инвентаря лечебное зелье и сейчас стремительно восстанавливала жизни. - У телепорта откат часа четыре, иначе бы вообще весь баланс поломался. А другим они не скажут - денежка самим нужна.

- Да брось ты, - возразил я. - Там же не мелкота какая-нибудь. Сколько за меня сейчас дают? Двадцать? Тридцать тысяч? Им это вообще ни о чем.

- Игровое серебро - для малышни, - презрительно бросила Ашера. - Никто уже и не рассчитывает, что обычные игроки тебя поймают. А топовые кланы работают только за реальную валюту. И не за три рубля, как ты понимаешь.

Понимаю, - я тоскливо вздохнул. - Ладно, для начала надо хотя бы вылезти из воды и просохнуть.

Прямо перед озером река снова сужалась, и нас еще немного покидало, но после порогов под мостом это показалось сущей ерундой. Вскоре мы уже очутились в спокойной теплой воде в полусотне метров от берега. «Белая гвардия» наверняка мчалась сюда во весь опор, но теперь, по крайней мере, можно было не бояться утонуть или разбить голову о камень. Когда течение совсем пропало, я активно заработал конечностями, и уже через пару минут мои ноги коснулись дна. Выбравшись на крутой берег, мы какое-то время просто валялись на земле, восстанавливая силы.

- Блин, на неделю вперед воды нахлебался, - пожаловался я. - Больше никаких купаний, ладно?

- Иногда можно попить и воду, - рассмеялась Ашера. - Конечно, если ты не Славик.

Хорошая шутка, и я рад бы был немного повеселиться, но не мог. Ставшая уже почти привычной ломота в висках навалилась снова. Охотник приближался. Усилием воли я перекрыл канал связи, оставив лишь тоненькую ниточку, позволявшую мне хотя бы примерно ощущать разделявшее нас расстояние.

- Надо идти, - сказал я, поднимаясь на ноги. - «Белая гвардия» уже рядом.

- Ты… ты их чувствуешь, да? - догадалась дроу. - Сколько у нас времени?

- Несколько минут, - я нахмурился и потер лоб. - Если повезет - пять.

- Проворные ребята, - Ашера сжала кулаки. - Лес здесь редкий, а дальше и вовсе поле. Вызываем маунтов? Или ныряем обратно в речку?

- Нет, - я покачал головой. - Мы спрячемся вон там.

С этими словами я указал на лесной домик, едва заметный между деревьями. Крохотное одноэтажное строение с соломенной крышей притаилось среди зарослей, и разглядеть его оказалось непросто, хоть мы и были почти рядом. Только встав на мое место, Ашера смогла понять, о чем я вообще говорил.

- Какая-то халупа, - дроу пожала плечами. - Охотники разнесут ее по бревнышку за одну минуту.

- Не разнесут, - убежденно возразил я. - Это не заброшенный сарай. Посмотри - там цветы на окнах, а из трубы идет дым. Здесь кто-то живет.

- Какое счастье, - Ашера явно была настроена скептически, но все же последовала за мной. - И что ты предлагаешь? Попроситься в гости к неписю-отшельнику?

- Этот дом принадлежит не НПС, - я покачал головой. - Я… ну, в общем, сама увидишь.

Интуиция? Или что-то другое? Я не слишком хорошо разбирался в местной архитектуре, но все же успел заметить, что все строения «Небесного Края» выглядели похожими. Не одинаковыми - в плане разнообразия игроделы просто превзошли сами себя, а именно похожими. Правильными, антуражными. Самое настоящее позднее средневековье - пусть даже не всегда исторически достоверное (по крайней мере, я еще не наблюдал ни одной выгребной ямы или сточной канавы), но все же цельное и убедительное. Домик был другим. Особенным. Я бы ни за что не поверил, что кто-то будет вставлять разноцветные стекла в окна столь скромного жилища - если бы не увидел своими глазами. Ровные аккуратные ставни, бронзовая ручка на двери начищена до блеска. И цветы: в горшках за окнами, на клумбах вокруг - везде. Подойдя ближе, я заметил, что даже на крыше у водосточной трубы примостился одуванчик.

- Боже мой, что это? - поморщилась Ашера. - Домик Белоснежки? А что дальше? Единороги, какающие радугой?

- Или старая колдунья, которая сначала накормит нас пряниками, а потом засунет в печь, - усмехнулся я. - Но даже такой вариант все-таки лучше, чем Охотник и «Белая гвардия».

- Нас могут выдать, - озабоченно заметила дроу. - Ты теперь самая настоящая звезда.

- Надеюсь, владелец этой мирной обители не читает объявлений на столбах, - я вздохнул и несколько раз ударил кулаком по двери. - И потом, какие у нас есть варианты?

Неизвестный отшельник вполне мог оказаться здоровенным злобным орком или имперским вельможей, решившим удалиться от городской суеты и посвятить пару дней рыбалке и созерцанию местных видов. В конце концов, дома попросту могло никого не быть. Но отступать было поздно: я постучал снова, и внутри раздались торопливые шаги. Хозяин жилища открыл дверь сразу, даже не поинтересовавшись, кто же пожаловал в гости в такую рань. Вернее, не хозяин, а хозяйка. Блестящие каштановые волосы, зеленые глаза и изящное легкое платье - на этот раз темно-синее.

- Шанталь…

- Ты?..



ГЛАВА 17

Вот так встреча. Я не рассчитывал когда-нибудь снова встретить травницу, и уж тем более я не рассчитывал вломиться к ней в дом вместе с Ашерой. Но нас преследовали проблемы куда более серьезные, чем неловкая ситуация. К тому же, в каком-то смысле, я был рад видеть Шанталь.

- Что ты здесь делаешь? - изумленно спросила она, переводя взгляд с меня на дроу и обратно.

- Просто проходил мимо… - пробормотал я, - проплывал, если точнее.

- О, так вы знакомы? - моя спутница приподняла бровь. - Какая приятная неожиданность. Дорогой, может, ты все-таки перестанешь стоять столбом и скажешь своей подружке, зачем мы здесь? Не хочу отвлекать вас от крайне содержательной беседы, но через пару минут «Белая гвардия» будет здесь.

- Нам нужна твоя помощь, Шанталь, - начал я, опершись на дверной косяк. - Прошу тебя, выслушай и не задавай вопросов - пока не задавай. Мы с Ашерой влипли в одну очень паршивую историю. За нами гонятся имперские солдаты. Если нас поймают, будет…

- Будет очень-очень плохо? - травница закончила фразу за меня.

- Именно, - я кивнул. - Это не просто игра, все куда серьезнее. Поверь, я бы с радостью рассказал тебе, если бы мог. Нам нужно спрятаться. В лесу или в поле они быстро нас догонят, но к тебе в дом ломиться не станут. Надеюсь.

- Ты умеешь заинтриговать, - медленно произнесла Шанталь после недолгой паузы. - Ладно, заходите. Я как раз собиралась пить чай.

- Спасибо тебе! - в порыве благодарности я чуть не обнял девушку, но благоразумно решил этого не делать. - И вот еще что: они могут зайти сюда. И они абсолютно точно скажут, что мы опасные преступники. Но ты не верь. Это… я потом объясню, хорошо? У тебя есть что-то вроде подвала или чулана?

Вибрация в голове усилилась, заставляя говорить все быстрее и быстрее. Мне показалось, что я даже слышу конский топот. Охотник был уже близко.

- Лаборатория, - травница нахмурилась. - Только постарайтесь ничего там не разбить. Это может быть опасно.

В небольшой комнатке, заставленной склянками и увешанной пучками сухих трав, было достаточно места, но мы с Ашерой предпочли втиснуться в узкую щель между стеной и шкафом, где Шанталь хранила метлу и какие-то садовые принадлежности. Теперь преследователи не увидели бы нас, даже открыв дверь в лабораторию.

- Грабли? - удивленно проворчала дроу. - На кой черт ей грабли? Он что, действительно ковыряется в земле? Выращивает цветочки, и все такое?

- Не исключено, - ответил я. - Ладно, сидим тихо. Если войдут - деремся. Я не думаю, что смогу спрятаться от Охотника на таком расстоянии - он почует… наверное.

- Это что-то вроде телепатии, да? - поинтересовалась Ашера. - Я ничего такого не заметила.

- Он видит только меня, - пояснил я, помассировав виски. - А я - его. Но сейчас я попробую закрыться.

- Постарайся, - дроу шагнула вперед, вдавливая меня спиной в инструменты. - Охотник - кто он? Ты его видел?

- Да, - от неприятных воспоминаний по коже пробежали мурашки. - Игрок без имени в железной маске. Жуткий тип.

- Идут, - прошептала Ашера, - слышишь?

Я молча кивнул. Судя по стуку копыт, всадников было не менее десятка, но большинство проскакало дальше. К домику Шанталь свернул только один. Остановился почти у самого входа. Спешился. Постучал - громко, требовательно. Травница явно не слишком хотела открывать, но он вполне мог попросту снести дверь с петель.

- Что случилось? Что вам нужно?

Недовольство, с которым девушка встретила незваного гостя, было вполне искренним.

Прошу извинить меня за беспокойство, - начал тот. - Мы преследуем одного очень опасного человека…

Я не мог видеть говорившего, но дрожь в конечностях и шум в голове не оставляли сомнений. Охотник. Он все-таки пришел сюда, и теперь нам оставалось только надеяться на то, что Шанталь сможет как-нибудь отвертеться и не пустить его в дом. Я почти физически ощущал холодные щупальца разума игрока, которые он тянул во все стороны, пытаясь отыскать меня. Стать маленьким. Исчезнуть. Прикрыв глаза, я медленно выдохнул и попытался освободить сознание от всех мыслей. Сначала это удавалось мне с трудом, но потом я почувствовал, как излучение Охотника проходит как бы сквозь меня и становится другим. Беспорядочным, размытым, словно он совсем потерял цель, и теперь вынужден был разбрасываться и метаться во все стороны, пытаясь снова ее обнаружить. Губы Ашеры прижались к моему лбу - девушка пыталась поддержать меня, как умела. Я слабо улыбнулся и благодарно погладил ее пальцы своими.

- … сорок тысяч серебряных - продолжал Охотник, - Вы уверены, что не видели поблизости никого, похожего на Анвера? С ним могла быть женщина-дроу по имени Ашера.

- Абсолютно. Я даже не выходила из дома, - ответила Шанталь. - С чего вы вообще взяли, что они где-то здесь? Это глухое место, и грабить здесь нечего.

- Мы преследовали их до моста в паре километров вверх по течению, - объяснил игрок без имени. - Потом они прыгнули в воду. Несколько наших полезли за ними и погибли, и тогда мы двинулись в обход через скалы. Течение должно было вынести бандитов сюда.

- Здесь никто не появлялся, - повторила травница. - Скорее всего, они утонули. Вы видели эти пороги?

- Может быть, - устало выдохнул Охотник. - Я должен вас предупредить…

После этих слов игрок заговорил тише, и я больше не смог ничего разобрать. Они беседовали еще несколько минут. Шанталь больше слушала, но иногда отвечала - негромко, почти шепотом. Мне показалось, что девушка была чем-то напугана. Мне тоже почему-то было не по себе - не из-за возможности быть пойманным и даже не из-за присутствия преследователей. Нет, что-то другое. Очевидное, но при этом невозможное. Голос Охотника.

Я слышал его раньше.

* * *

- Может, все-таки расскажешь, во что ты влез?

Упрек. И упрек заслуженный. Мне непросто было выдержать укоризненный взгляд Шанталь, но я все-таки не отводил глаз. Наверное, она имела право знать - раз уж помогла нам.

- Ты уверена, что тебе это нужно? - хмуро спросил я. - Я не хочу подвергать тебя опасности. Все действительно серьезно.

- Тебе не кажется, что стоило предупредить меня об этом заранее? - травница не выглядела сердитой. Скорее разочарованной. - Не то, чтобы я сильно испугалась блокировки аккаунта… но я от этого не в восторге.

- Прости, - я виновато вздохнул. - Он угрожал тебе? О чем вы вообще разговаривали?

- Нет, он не угрожал, - ответила Шанталь. - Но мне все равно было не по себе. Его железная маска… она гадкая.

- Охотно верю, - поморщился я.

- В общем, из его рассказа следует, что ты не только вор и убийца, но и самый настоящий кибер-преступник, - травница еще раз пристально посмотрела на меня. - И любое содействие тебе карается бессрочным баном. А за помощь в поисках дают монеток. Много.

- Судя по тому, что мы еще здесь, серебро тебя не интересует, - подала голос Ашера. - Но не волнуйся. Мы с мужем найдем, чем отблагодарить тебя.

- М-м-м, вы женаты? - улыбнулась Шанталь. - Ты мне об этом не рассказывал.

Девушка прекрасно владела собой. Ее удивление выдавали только расширившиеся после слов дроу зрачки, но я уже научился замечать даже такие мелкие детали.

- А я тогда и не был, - кисло усмехнулся я. - Только не спрашивай, как это случилось, ладно?

- Даже не собираюсь, - травница снова продемонстрировала два ряда ровных белых зубов. - Чаю?

Мы не стали отказываться. Дом Шанталь сейчас казался наиболее безопасным местом из всех возможных. Хозяйка проводила нас в комнату у камина и усадила за невысокий деревянный столик, на котором тут же появились чашки, блюдца и корзинка с пирожками. Почему-то я был уверен, что травница пекла их сама. Причем не через какое-нибудь меню крафта за полминуты, а по-честному - в печке, предварительно замешав тесто и непременно добавив в него каких-нибудь особых ингредиентов.

- Я постараюсь компенсировать все неудобства, - снова заговорил я, грея руки о горячую чашку. - Правда, не очень представляю, как именно. Серебра тебе хватает и самой, а оружие…

- Оставь железки себе, - рассмеялась Шанталь. - Мне они ни к чему.

- Ты не сражаешься? - удивилась Ашера. - Совсем? Чисто крафтовый персонаж?

- Именно, - травница кивнула и протянула дроу блюдце. - Налей сюда. Так быстрее остынет.

- Чай из блюдца? - недоверчиво усмехнулась моя спутница. - Сколько тебе лет? В смысле - в реале? Ты что, пенсионерка?

- Нет, - ответила хозяйка, - а ты?

Дроу шумно выдохнула. Все, связанное с забытой реальной жизнью, было для нее больным вопросом. Ашера сумела сдержать себя, но ее глаза тускло замерцали недобрым алым огоньком. Я передвинул стул и успокаивающе прикоснулся к руке девушки. Это помогло.

- Я тоже нет, - натянуто улыбнулась она. - Просто удивилась. Блюдца, клумбы, кастрюли… Странно. Зачем?

- Почему же странно? - спросила травница. - Это же игра. Здесь каждый играет так, как хочет. Кто-то в экзотическую красотку-воительницу, а кто-то - в чудачку-отшельницу. Наверное, там мне просто не хватает покоя.

Второй меткий удар по слабому месту. Не знаю, были ли слова Шанталь случайными, или она сознательно не только парировала выпады дроу, но и отвечала болезненными уколами.

- Что ты имеешь виду? - Ашера хищно улыбнулась, демонстрируя острые клыки. - Я что-то никак не пойму.

- Ничего, - сухо произнесла хозяйка. - Налить тебе еще чаю? Кажется, ты почти весь выпила.

Чашка дроу действительно была уже почти пуста. Но я не заметил, чтобы она вообще подносила ее ко рту. Большая часть жидкости почему-то оказалась разлитой по столу. Проследив за моим взглядом, Ашера отпустила фарфоровую ручку и сложила руки на коленях.

- Если можно, - вежливо попросила она. - Я такая неуклюжая.

- Думаю, нам лучше вернуться к нашей беседе, - тихо произнес я. - Вы не против?

- Разумеется, - Шанталь кивнула и подлила дроу в чашку ароматного напитка. - Мне все еще интересно узнать, как такой вежливый и скромный молодой человек вдруг стал отпетым негодяем.

- Буду считать это комплиментом, - ухмыльнулся я, демонстративно дернув себя за седую бороду. - И все же кое о чем я предпочту умолчать. Ради твоего же блага.

- Ты спрашиваешь моего разрешения? - поинтересовалась травница, когда я сделал паузу. - Решать тебе. Не могу же я заставить тебя рассказывать что-то, если ты этого не хочешь?

- Не хочу, - твердо произнес я. - И я не преступник. Меня втянули в эти интриги помимо моей воли, и сейчас я честно стараюсь вылезти. К сожалению, законным путем это невозможно. Можешь не верить, но это правда. Мы в игре, но наши с Ашерой проблемы более чем реальны. И они могут быть опасными не только для нас и не только в вирте.

- Жалеешь, что не сдала? - тихо спросила дроу.

- Нет, - Шанталь пожала плечами. - В конце концов, мне нет дела до каких-то ваших разборок. - Я вполне довольна своим существованием здесь, но жаловаться в администрацию… зачем? Твой муж не плохой человек. Я не сомневаюсь, что вы сможете во всем разобраться.

- Спасибо, - поблагодарил я девушку. - Разобраться… мне бы твою уверенность. Сегодня вечером мы собираемся штурмовать Цитадель.

- Если честно, я даже не знаю, что такое, - улыбнулась травница. - Но звучит круто. Какая-нибудь крепость?

- Самая мощная и охраняемая крепость на территории Империи, а возможно - и во всем «Небесном Крае», - проворчала Ашера. - Зачем ты вообще ей это рассказываешь? Или для того, чтобы завоевать твое доверие, достаточно пирожков?

- Кстати, угощайтесь, - изящно встряла Шанталь. - У вас голодный вид.

Все-таки она отлично умела разрядить обстановку. По крайней мере, мне так казалось. Дроу, похоже, была иного мнения на этот счет. Ашеру явно подмывало поскорее покинуть уютное жилище травницы, а то и взяться за сабли. Шанталь ей не нравилась, и она даже не пыталась это скрывать.

- Попробуй связаться с кланами, - попросил я дроу. - Уверен, кто-нибудь должен быть в онлайне. Пора готовиться к вечеру.

- Как скажешь… милый, - мрачно отозвалась Ашера и, встав из-за стола, вышла на улицу, чтобы использовать магический кристалл.

- С ней все в порядке? - невинно поинтересовалась Шанталь, когда дверь за дроу закрылась. - Твоя супруга весьма… темпераментная девушка.

- Нет, не в порядке, - я устало покачал головой. - Как, впрочем, и со мной. Можешь считать нас ненормальными - это недалеко от истины.

- Вы прямо как Бонни и Клайд, - задумчиво проговорила травница, подперев руками подбородок.

- Надеюсь, мы не закончим так же, как они, - усмехнулся я. - Грустная история, да?

Больше мы с Шанталь не произнесли ни слова. Я пил чай, а она подливала мне из небольшого фарфорового чайника, который уже почти час оставался горячим. Наверное, в этом тоже была какая-то магия. На мгновение мне захотелось плюнуть на все и остаться здесь, в маленьком домике, затерявшемся среди лесов. Навсегда. Глупое, малодушное желание, которому я бы не последовал, даже если бы мог. Шива и Ашера. Их жизнь и свобода зависели от меня так же, как и мои - от них. Не время расслабляться. Вечером все закончится - так или иначе.

Дроу вернулась почти через полчаса. Я сразу понял, что хороших новостей у нее нет. Она мужественно держалась, но я знал ее достаточно, чтобы понять: еще немного, и она сорвется. Известия, сообщенные по магической связи, совершенно подкосили мою спутницу.

- Что там? - спросил я, поднимаясь ей навстречу. - Кто-нибудь есть на связи?

- Вполне, - ответила Ашера с нервным смешком. - Я смогла дозвониться до всех кланов. Если не до вождей, то хотя бы до их замов или лейтенантов. И все они явно не в восторге от того, что творится. Несколько человек просто сбросили вызов.

- И что это значит? - скривился я.

- Это значит, что нашей армии больше нет, - голос дроу задрожал. - Почти треть бойцов вольного народа забанена, а большая часть оставшихся ушла в офф и не собирается появиться даже вечером. Респы блокируются один за другим, а лагеря зачищаются карательными отрядами.

- Похоже, Империя всерьез взялась за бандитов, - я задумчиво потер подбородок. - А что Рикард?

- Оффлайн, - Ашера тяжело опустилась на стул. - Естественно. Все, кто поумнее, решили залечь на дно - хотя бы на недельку. Вот только у нас-то этой недельки нет.

Сколько бойцов мы сможем собрать к вечеру?

- Ноль. У вольного народа сейчас хватает своих проблем. Думаю, к вечеру заблокируют всех, кто попробует высунуться.

- Четверо против всей Империи? - скривился я. - Маловато для штурма.

- Двое, - дроу истерично хихикнула. - Эти малолетние алкоголики тоже забанены. Круто, да?

- Весьма, - я сложил руки в замок и облокотился на стол. - Ладно. Дай мне подумать.

- Нечего думать! - Ашера не выдержала и сорвалась на крик. - Что мы можем сделать? Все пропало!

- Нет. Не пропало.

Я произнес эти слова очень тихо, но она услышала и сразу замолчала, широко распахнув глаза, в которых тут же вспыхнула надежда. Дроу словно каким-то шестым чувством уловила, что я сказал это совсем не для того, чтобы успокоить ее. У меня действительно появился план. Простой и безумный. Достаточно безумный, чтобы сработать. Шансы на успех были исчезающе малы - но они были.

- Система охраны в Цитадели примерно та же, что и в Арсенале? - спросил я. - Трехметровые амбалы на входе?

- Да, - кивнула Ашера. - Только на внешних воротах. На внутренних - обычная стража, но двадцать пятого уровня. Ну и дальше, разумеется: патрули, дозорные на вышках… админы. Много админов.

- То есть, самое сложное - это пробраться через периметр, - я склонил голову, хотя бы примерно пытаясь представить себе план укреплений. - Если у нас получится пройти мимо паладинов…

- Не получится, - перебила меня дроу. - Даже у меня. Истинное Зрение. И урон по площади такой, что мы ляжем с одного удара.

- Если у нас получится пройти мимо паладинов, - с нажимом повторил я. - То внутри будет уже гораздо проще. Конечно, лучше иметь с собой хотя бы человек двадцать. Друзей, наемников - кого угодно. Но даже вдвоем можно попробовать добраться до Шивы. Главное - действовать быстро.

- Вообще-то из нас двоих безумная вроде как я, - кисло заметила Ашера. - Но в этот раз ты меня сделал. Полный замок админов и прочей имперской шушеры. Народ берет квесты, сдает их, что-то таскает, покупает… Нереально. И потом, для начала надо пройти мимо переростков на воротах. Об этом ты подумал? С ними даже «Маска» не поможет.

- «Маска» - нет, - хитро улыбнулся я. - Но я знаю, кто может дать кое-что получше.

- Я? - удивленно пробормотала Шанталь, когда я выжидающе уставился на нее. - Мое зелье? Я не знаю… не знаю, подействует ли оно на стражу Цитадели. Это же такие жуткие великаны в броне, да? Очень сильные. Может не сработать.

- Если бы у меня была другая возможность… - я тяжело вздохнул. - Ты поможешь нам?

- Сделать пару флаконов не сложно, - ответила травница после небольшой паузы. - Ладно. В конце концов, когда-то и ты мне помог. Но о большем не проси.

- Не буду, - пообещал я. - Только зелье - и все. А после этого мы уйдем, и ты больше никогда нас не увидишь. Даю слово.

- Не зарекайся, - Шанталь рассмеялась. - «Небесный Край» не такой уж и огромный. Мы уже дважды встретились абсолютно случайно. Похоже, у тебя талант вламываться в мою жизнь без предупреждения и переворачивать все вверх дном.

- Я вам не мешаю? - язвительно поинтересовалась Ашера. - Присоединяюсь к словам про «больше никогда не увидишь». Нам пора.

Когда травница удалилась в лабораторию, дроу одарила меня красноречивым взглядом и демонстративно отвернулась. Я не стал и пытаться заговорить с ней. Чаепитие и так проходило не слишком спокойно - не стоило завершать его идиотской семейной ссорой. У нас были дела поважнее.

- Вот, держи, - произнесла Шанталь, вынося из лаборатории несколько разноцветных бутылочек. - Здесь то самое, и еще несколько. Боевые. Они помогут.

- Спасибо тебе еще раз, - я принял зелья из рук травницы. - Прости, что не рассказываю все. Но это действительно очень важно. Ты даже не представляешь, насколько.

- Верю, - тихо ответила девушка. - И вот еще что. Надеюсь, твоя супруга не возражает. На удачу.

С этими словами Шанталь встала на цыпочки и коснулась губами моей щеки.

«Получен бонус:

Поцелуй ведьмы.

Максимальное здоровье вашего персонажа увеличивается на 2%. Время действия - 12 часов».

- Маленький бафф, - с улыбкой произнесла травница, закрывая дверь, - но вдруг поможет?

-Сучка, - коротко выругалась Ашера, когда мы отошли на несколько шагов.

- Перестань, - растерянно пробормотал я, оглядываясь назад. - Это было… странно. Но вполне невинно.

- Сучка, - упрямо повторила дроу. - Хитрая и наглая сучка. Маленький бафф, на удачу... «Поцелуй ведьмы» кастуется на расстояние до десяти метров!


ГЛАВА 18

Круг замыкался. Сколько же прошло с тех пор, как я стоял у стен Фалленстара, не зная, что застрял в игре? Неделя? Две? Год? Маленькая жизнь, и другой я не помнил. Но она была. И для того, чтобы вернуть ее, мне придется вступить в неравный бой. Вот так, пафосно и героично. В эту игру я вынужден играть по правилам, но и мои враги оказались вовсе не всемогущими. «Небесный Край» диктовал свои условия всем - и мне, и простым игрокам, и даже администраторам. Сила и ресурсы на их стороне, но и у нас имелось несколько тузов в рукаве.

Реакция и скорость. Я уже не раз обращал внимание, что мы с Ашерой быстрее и подвижнее наших противников - даже тех, чей уровень на десяток выше, а способность чувствовать боль заставляла драться осторожнее, экономя силы и не подставляясь. Развитое чутье. Зрение и слух, безусловно, важны, но за последнее время я научился сражаться чуть ли не вслепую, ощущая поле боя каким-то шестым чувством и предугадывая атаки врагов даже со спины. Отличное оружие. Хлеборез, выкованный Балрундом для персонажа пятого уровня, до сих пор превосходил по характеристикам любой меч, который я мог бы использовать, и клинки Ашеры ему не уступали. Магическое зелье Шанталь поможет нам миновать ворота, а дальше… Дальше будет непросто. Конечно, оставалась еще одна не разыгранная карта - Темная Сила, полученная мной в тайной комнате Арсенала, но смогу ли я воспользоваться ей без меча, который остался у Рикарда?

Не самый плохой расклад, и все же для атаки на Цитадель этого маловато. Нам нужны бойцы, новое оружие и броня. И больше всего нужно время, но как раз его-то у нас и не было.

- Готова? - спросил я, раздавливая в кулаке последнюю «Маску».

- Пойдем, - дроу кивнула и активировала свой артефакт. - Сначала к наемникам. Я знаю несколько человек, которые не задают лишних вопросов. Но тебе лучше прикрыть лицо чем-нибудь. Они очень жадные.

- Сколько нам осталось? - я надвинул капюшон на голову и медленно направился к подъемному мосту. - До Черной Печати?

- Часа два в городе, - тихо отозвалась Ашера, закатывая рукав. - И два часа на Цитадель.

Я мельком глянул на рисунок. Пентаграмма с черепом уже почти выгорели, превратившись в уродливые черные линии. Уже скоро счет пойдет на минуты.

- Хватит и одного, - возразил я. - Если не успеем за час, значит, не успеем вообще. Незачем затягивать.

Я опасался, что стража на воротах будет усилена игроком или НПС, обладающим Истинным Зрением, однако ничего подобного не наблюдалось. Похоже, админы и не предполагали, что мы можем попытаться сунуться в город после разгрома нашей армии, и это было нам на руку.

- Большая часть игроков сейчас на облавах, - усмехнулся я, миновав стражников. - Громит бандитские лагеря. В Цитадели может оказаться не так уж людно.

- Всего пять-десять имперцев тридцатого уровня и выше, - скривилась Ашера. - Действительно, какая мелочь.

- Куда теперь? - поинтересовался я. - Ты знаешь, где собираются наемники?

- Понятия не имею, - дроу покачала головой. - Поболтаемся по кабакам и тавернам. Серебра у меня осталось не так много.

- Есть еще артефакты, - напомнил я. - Те, из подвала, отдавать жалко, но осталась парочка мечей, зачарованных на урон холодом. И еще что-то.

- Придется раздать, - грустно улыбнулась Ашера. - Если мы не справимся, они нам все равно больше не понадобятся.

На то, чтобы собрать крохотный отряд, у нас ушло почти полтора часа. Дроу, похоже, неплохо знала тех, кто за деньги был готов на все - даже на чреватое блокировкой аккаунта безумие вроде атаки на Цитадель. Но найти их оказалось непросто. Нам пришлось перерыть все злачные места Фалленстара. Тех, кто начинал слишком активно интересоваться нашими личностями, мы отвергали сразу, как и тех, кто мог быть хоть как-то связан с администрацией. Когда питейные заведения и воровские притоны закончились, наша армия насчитывала семь человек. Три танка, два стихийных мага, хилер и стелс-дамагер с отравленными кинжалами. Все, как на подбор, в капюшонах и масках, угрюмые, немногословные и жадные. Настоящие головорезы, определенно имеющие проблемы с законом. Я не слишком доверял им, но особого выбора у нас нее было. Назначив точку и время сбора, мы с Ашерой отправились на поиски снаряжения.

- Я знаю одного толкового кузнеца, - сообщила дроу. - Не непись, игрок. Собственно, он и скрафтил мне сабли и броню. Возможно, он даже не сдаст нас. Возможно. У него не слишком хорошие отношения с администрацией, но они его не трогают - гном делает отличные вещи. Никакого читерства, но баланс летит к черту. Обычно ими вооружают имперских офицеров, а вот простых игроков за такие штуки могут и забанить.

- Гном-кузнец, говоришь? - усмехнулся я. - Кажется, я знаю, о ком ты. Наведаемся-ка мы к нему в гости…

* * *

- Нет. Нет, нет и еще раз нет.

Балрунд засопел и попытался захлопнуть дверь прямо у нас перед носом, но Ашера успела просунуть в щель ногу, и ему оставалось или искалечить ее, или выслушать.

- Нам нужна твоя помощь, - прошептала дроу, - у нас большие неприятности.

- Проваливайте, - зашипел в ответ гном. - Мне не нужны проблемы с админами. Скажите спасибо, что я не зову стражу. Ты в курсе, что тебя уже ищут, дорогуша?

- Естественно, - фыркнула Ашера. - И я даже догадываюсь, кто именно. Открой дверь, черт тебя побери!

- Когда-нибудь ты меня погубишь, - простонал Балрунд, позволяя нам протиснуться в кузницу. - Совершенно не умею отказывать красивым женщинам.

- Рада слышать это от тебя, милый, - промурлыкала дроу и наклонилась, чтобы чмокнуть коротышку в щеку. - Я знала, что ты не бросишь даму в беде.

Я никогда бы не подумал, что самоуверенного и хамоватого гнома вообще возможно как-то смутить. И все же, судя по густо покрасневшему носу и лбу, моей спутнице это удалось.

- Что ты здесь делаешь? - пробормотал он, отступая на пару шагов. - И кого ты с собой притащила?

- Ну здравствуй, мой невысокий друг, - рассмеялся я, скидывая капюшон. - Давно не виделись.

- Рада представить тебе моего мужа Анвера, - торжественно произнесла Ашера. - Впрочем, как я погляжу, вы уже встречались ранее.

- Мужа? - Балрунд удивленно распахнул глаза. - Господи, во что ты ввязалась? Ты хоть знаешь, сколько сейчас дают за его голову?

- Да, я перебил немало имперских солдат, - ухмыльнулся я, указывая на рукоять Хлебореза. - Вот этой самой штукой. Идиотское имя, но рубит отлично.

- Да к черту солдат, - выругался кузнец. - Я не идиот. Ко мне иногда заходят и админы. Я прекрасно знаю, что ты не простой бандит. Тут… что-то другое.

- Что тебе известно о таких, как мы? - поинтересовался я.

- Ничего, - гном испуганно замотал головой и зажал уши. - И не вздумай рассказывать. Не хочу ничего слышать. Я на этого перса два с половиной года угрохал. Реальные деньги зарабатываю, между прочим.

- Врешь, - спокойно возразил я. - Когда я в первый раз пришел сюда, ты прекрасно знал, что со мной что-то не так. Говори.

- Вы странные. В смысле - ты и Ашера, - сбивчиво затараторил Балрунд. - Она… она такая же. Не смотрела на характеристики - сразу брала в руки. Пробовала. Как и ты. Вы даже двигаетесь как-то… как-то иначе…

- Ты видел еще таких же? - я нахмурился и подошел на шаг ближе. - Видел, или нет?

- Нет… Да. Всего пару раз! - испуганно выкрикнул гном. - Я ничего не знаю! Честно, это все. Прошу тебя…

Кузнец говорил правду. В противном случае его бы уже давно или забанили, или посадили под колпак. Он запросто мог бы сдать или просто убить нас обоих, но явно боялся того, что мы сможем о нем рассказать, если попадем в плен. Крафтовый персонаж топового уровня - неплохой источник дохода, и игроку совсем не хотелось его лишаться.

- Хорошо, - я кивнул и уселся на низенькую лавку. - Допустим, так оно и есть. В конце концов, тебе совершенно не обязательно знать что-то про нас. Нам нужно снаряжение. Что-нибудь особенное. Ты даже не представляешь, куда мы собираемся отправиться сегодня вечером…


- Прекрати! - зарычал Балрунд. - Мне плевать на ваши игры. Я могу дать вам оружие и доспехи. Разумеется, если вам есть, чем заплатить.

Я на мгновение задумался. Мне удалось напугать кузнеца, но он был опытным интриганом - куда более опытным, чем я, и сейчас снова показал зубы. Гном крафтил весьма сомнительные штуки уже не первый год, и до сих пор ему это сходило с рук. Наверняка кто-то его прикрывает, и, если я перегну палку, он может решить, что лучше сдать нас админам, чем пытаться договориться по-хорошему. Не стоило проверять нервы коротышки на прочность, заставляя работать бесплатно.

- Увы, - театрально вздохнул я. - С серебром у меня нынче не густо. Но есть одна интересная вещичка. Ты что-нибудь слышал о подземелье Арсенала?

- Только то, что его на самом деле не существует, - заинтересованно отозвался Балрунд. - Но продолжай. Что у тебя?

- Топор-кровопийца, - я достал из инвентаря артефакт, который берег для Славика, - с весьма занятными характеристиками. Смотри.

Кузнец примерно полминуты вертел оружие в руках, изучая показатели урона и уникальное забагованное зачарование. По жадному блеску глаз гнома я понял, что попал в точку. Чтобы завладеть такой вещью, он рискнет многим.

- Значит, байки все-таки не врут, - усмехнулся Балрунд, возвращая мне артефакт. - Так Арсенал - это твоя работа? Блестяще. Ребята из администрации чуть с ума от злости не посходили.

- Что ты можешь дать взамен?

- Есть у меня кое-что, - задумчиво ответил кузнец, потеребив бороду. - Не такая крутая штука, как твой чудо-топорик, но все же. Самое главное - подойдет вам по уровню. Вы же сейчас не выше двадцатого, да? Под «Маской» не видно.

- Может быть, - уклончиво ответила Ашера.

- Не юли, дорогуша, - усмехнулся гном. - Если бы я хотел вас убить, я бы сделал это уже давно. Итак, у меня где-то валяется пара комплектов брони. Доспехи из серебра и стали с приличными показателями - самые обычные, ничего особенного. Кроме одного. Они относятся к классу Легкой брони и ничего не весят. Вообще ничего. И, что самое главное, они вполне подойдут любому персонажу старше тринадцатого уровня.

То, что надо. Подвижности и урона нам с Ашерой хватало, а вот с защитой были проблемы. Кожаный доспех почти не стеснял движений, но и класс брони имел весьма и весьма скромный - в разы меньше, чем у пластинчатого или даже обычного панциря. Балрунд же предлагал нам одежду, которая совмещала и малый вес, и высокие защитные характеристики.

- Звучит интересно, - кивнул я после недолгих раздумий. - Показывай.

Кузнец ковырялся в своих завалах минут двадцать. Все это время Ашера недовольно поглядывала то на него, то на Черную Печать, отсчитывающую последние часы. Наконец гном завершил поиски, и притащил из задней комнаты увесистый сверток. Я активировал режим торговли и примерил доспех. Мой персонаж тут же сменил черную кожу на блестящую сталь. Новая броня оказалась не только прочной, но и красивой. Кираса была выполнена по принципу ламеллярного доспеха: металлические пластины крепились на основу из шкуры какого-то животного. Похоже, волка - кое-где на стыках виднелся серый мех. Из него же были сделаны толстые перчатки, покрытые небольшими стальными щитками с серебряным орнаментом. Многочисленные металлические детали, искусно соединенные друг с другом, надежно оберегали не только предплечья, но и кисти рук и даже пальцы. Сапоги с меховой окантовкой оказались закрыты сталью только спереди - наколенником, подвижно соединенным с пластиной, защищавшей голень. К поясу с крупной серебряной бляхой крепилось что-то вроде юбки из волчьей шкуры, усеянной металлическими заклепками. Завершали грозный образ массивные наплечники, украшенные серебряными черепами. Несмотря на то, что броня сильно отличалась от громоздких консервных банок, в которых щеголяли имперские стражники, стальных деталей в ней хватало, и весить она должна была прилично.

Но не весила. Балрунд не обманул - масса как самого доспеха, так и перчаток с сапогами, оказалась равна нулю. Я попрыгал на месте, пытаясь привыкнуть к странному ощущению. Волчья шкура шуршала, металлические сочленения позвякивали, но тяжести, которой я невольно ожидал, не чувствовалось. Руки и ноги двигались легко и свободно, будто то бы на них вообще ничего не было надето.

- Здорово, да? - рассмеялась Ашера. - Я как голая.

На ней броня выглядела совсем по-другому, хотя состояла из абсолютно тех же деталей, что и моя. Даже покрытая сталью, дроу оставалась изящной и женственной - у ее доспеха была талия, а на груди защитные пластины приняли плавную форму, подчеркивая изгибы тела. Во всем «Небесном Крае», пожалуй, не нашлось бы одежды, способной лишить мою спутницу привлекательности.

- Не хочу тебя огорчать, но чисто внешне старая броня мне нравилась больше, - улыбнулся я. - Хотя и эта хороша. Ты… пушистая.

- Прекрати, - Ашера звонко рассмеялась и начала кружиться на месте. - Мне приятно, что ты еще можешь шутить, но это не самый лучший настрой для штурма Цитадели.

- Господи, вы сошли с ума, - застонал гном, хватаясь за голову. - Вы больные. Оба. И ты, и она. Проваливайте отсюда. Я вас не видел и не слышал. Черт, ведь только все начало налаживаться…

- Сможешь улучшить наше оружие до нужного уровня? - спросил я. - И мы сразу же уйдем.

- Давай сюда! - Балрунд вскочил и нетерпеливо вытянул руки. - Только быстро.

На все три клинка у кузнеца ушло не более пяти минут. Дополнительные эффекты моего меча он оставил прежними, подняв только базовый урон, а вот с саблями Ашеры ему пришлось повозиться. Дроу попросила гнома заменить эффекты, действующие только из стелс-режима на другие, более полезные в открытом бою.

- Хочешь, назовем как-нибудь по-другому? - предложил коротышка, протягивая мне Хлеборез.

- Не надо, - я повесил меч за спину. - Дурацкое имя, но мне с ним везло. По крайней мере - пока.

* * *

Когда мы вышли из магазина оружия, на улице уже совсем стемнело. Шел дождь - в первый раз за все мое пребывание здесь. Гремел гром. Я опустил голову, пытаясь спрятать лицо от стихии, и в этот момент вспышка молнии озарила мостовую в узком проходе между домами. Камни, плотно подогнанные друг к другу, грубые и неровные. Не такие, как на центральных улицах и площадях - там они были аккуратные и гладкие, словно отполированные тысячами ног в течение веков. Но всей этой старине едва ли исполнилось три года - и камни выглядели так с самого начала. И так они будут выглядеть вечно - пока работают серверы «Небесного Края». Я в очередной раз подумал, что все это лишь игра. Развлечение для десятков тысяч пользователей. И игра будет продолжаться, вне зависимости от того, удастся ли нам сделать то, что мы задумали. Завтрашнее утро мы можем встретить в застенках Цитадели, но для города и мира ничего не изменится. Камни будут лежать точно так же, и точно также будут ходить по ним игроки. Вот только нас среди них уже не будет.

Каждый шаг неумолимо приближал нас к цели. Мы специально избегали широких улиц и площадей, но даже из переулков, когда бесконечные домики чуть расступались, была видна громадная серая крепость. Цитадель нависала над городом, словно грозясь раздавить все прочие здания своей колоссальной мощью. Центральная обзорная башня возвышалась на полторы сотни метров, а некоторые оборонительные немногим уступали ей. Неприступная твердыня. Символ Империи, которой мы собирались бросить вызов.

- Выглядит серьезно, - я поморщился, разглядывая крепость из небольшой улочки, которая вывела нас на площадь перед ней.

Наемники уже были здесь. Семь почти одинаковых фигур, отличающихся только габаритами и цветами плащей. Они стояли в пятидесяти шагах от охранявших ворота великанов и о чем-то беседовали.

- Вот и все, - тихо произнесла Ашера. - Побегали, и хватит.

- Теперь пусть бегают от нас, - твердо произнес я, разворачивая ее к себе за плечи. - Мы справимся.

Дроу сняла капюшон и, прикрыв глаза, подставила лицо дождю. По ее щекам текли маленькие ручейки - то ли вода, то ли слезы. Я взял девушку за руку, пытаясь приободрить.

- Я боюсь, - призналась она, стискивая мои пальцы. - Нет, не успокаивай, так только хуже. Просто поцелуй меня последний раз и пойдем.

- Не последний. И не спорь.

Я наклонился, чтобы прикоснуться к губам Ашеры своими, и мой нагрудник с со звоном столкнулся с ее доспехом - новая броня была куда крупнее предыдущей, хоть и ничего не весила. Дроу улыбнулась и крепко обхватила меня руками за шею, притягивая к себе. На мгновение все пропало - остались только мы, и ничего больше.

- Очаровательное зрелище.

Я резко развернулся и схватился за рукоять меча. Незнакомец в плаще, напугавший нас своим неожиданным появлением, отступил на шаг назад. За его спиной стояли полтора десятка бойцов под «Масками». Все они, как и их вожак, скрывали не только имя и уровень, но и лица - забралами или капюшонами, надвинутыми до самых глаз.

- Полегче, мой Принц, - игрок рассмеялся и опустил ворот кафтана. - Неужели ты меня не узнал?

- Рикард?! - я изумленно уставился на торговца.

- Собственной персоной, - вождь «Стражей полуночи» театрально поклонился. - Ты рад меня видеть?

- Пока не знаю, - проворчал я, убирая руку с оружия. - Что ты здесь делаешь?

- То же, что и ты, - ответил игрок. - Пробую пробраться в Цитадель. Мы ведь здесь за этим, да?

- Я думал, что все «Стражи» ушли в офф, - я внимательно посмотрел на торговца. - Я имею в виду тех, кого не забанили.

- Я здесь не от клана, - Рикард усмехнулся, - а от себя самого. Все, кто пришел - добровольцы. Мы хотим помочь тебе. Надеюсь, у тебя есть идеи, как пройти ворота… и дальше.

- Есть, - кивнул я. - И я рад, что вы со мной. Теперь эта затея выглядит уже не такой безумной.

- Вообще-то выглядит, - торговец широко улыбнулся. - Вы с Ашерой - конченые психи. Но вы умеете играть. Знаешь, в последнее время в «Небесном Крае» невыносимо скучно. Раз за разом гриндить одни и те же подземелья и крепости - тоска зеленая. Даже если нас всех заблокируют - черт с ним. Ради такого дела, как атака на Цитадель, даже моя ненаглядная супруга соизволила зайти в онлайн.

От группы игроков отделилась невысокая фигура. Приблизившись к нам, девушка скинула мокрый капюшон и тряхнула головой, рассыпав по плечам копну огненно-рыжих волос. Я сразу обратил внимание на ее глаза. Золотисто-желтые, кошачьи. Даже зрачки не обычнее, а продольные, в виде двух вертикальных щелочек. Образ дополняла боевая раскраска, выполненная в виде полосок на щеках.

- Тикери, - представилась жена Рикарда, протягивая руку. - Оборотень.

- Сорок пятый уровень, между прочим, - похвастался торговец, обнимая девушку за талию. - Вообще, это она меня в вирт затащила. А потом сама бросила, а вот меня что-то затянуло.

- Не знал, что тут еще и оборотни есть, - удивился я. - Это какая раскачка? Через воина или мага?

- Нас таких мало, - ответила Тикери. - Чтобы стать перевертышем, нужно выполнить целую кучу квестов, и тогда дается дополнительная уникальная ветка умений. В принципе, в оборотня можно качаться от любого класса, но лучше все-таки от ловкача или воина. Мана тигру не нужна, - закончила девушка и улыбнулась.

- Внутри она покажет себя, - Рикард довольно ухмыльнулся. - Но для начала туда надо попасть.

- Попадем, - пообещал я. - Хочу сказать вам огромное спасибо. Едва ли в Цитадели будет хорошая добыча. Нам… нам просто туда надо. Очень. Вы даже представить себе не можете, насколько. Ваш риск…

- Плевать на риск! - азартно перебил меня торговец. - Я уже слишком стар для этих чертовых игр, но такое событие мы не пропустим.

Вождь «Стражей полуночи» и правда изменился. Всего за один день его персонаж постарел на добрый десяток лет. Еще вчера усы и бородка Рикарда были черными, как смоль, а сегодня в них блестела седина. Под глазами торговца залегли темные круги. Появились морщины - так много, что их несложно было разглядеть даже в тусклом свете фонаря на углу. Как это могло произойти? Таким эффектом обладал, пожалуй, разве что какой-нибудь мощный дебафф… Или Темный Клинок. Я украдкой взглянул на оружие игрока, но в ножнах на его поясе висела обычная шпага - та же, что и в прошлый раз.

- Неважно выглядишь, - заметил я. - Ты в порядке?

- Целиком и полностью, - отмахнулся Рикард. - Давай, рассказывай свой план. Не будем заставлять имперцев ждать.

- Не будем, - согласился я. - Итак, у меня есть одно замечательное зелье. Только не спрашивайте, где я его взял - это секрет и это не обсуждается. Я не рассчитывал на такую ораву, поэтому каждому достанется буквально по глотку. Я не знаю, на сколько его хватит, поэтому лучше пробраться внутрь быстро. Действует оно примерно так…


ГЛАВА 19

Магия Шанталь работала. Даже на гигантских стражах Цитадели. Мои спутники и наемники благоразумно пропустили меня вперед, и я первым приблизился к паладинам на расстояние атаки. Великаны синхронно повернули огромные головы, когда я промчался между ними, но тут же вновь расслабились, оказавшись не в силах сосредоточиться и разглядеть того, кто ростом едва доставал им до пояса. Преодолев опасную зону, я остановился и жестом приказал остальным следовать за мной. Зелье пока работало, но его действие могло закончиться до того, как мы проникнем за внутренние ворота. Мне показалось, что цвета за границей магической сферы понемногу начинали сгущаться. Времени оставалось мало.

- Вперед, - скомандовал я. - За мной. Врубаем все баффы и пробуем пробежать мимо второй стражи.

«Крылья ветра» придали мне скорости, и я был не единственным, кто имел похожие абилки. Один из магов успел раздать «Подвижность» на всю группу, и теперь мы перемещались куда быстрее. Но все же недостаточно быстро. Магия рассеивалась. На такое количество бойцов четырех бутылочек зелья оказалось маловато.

- Сейчас инвиз свалится, - предупредил я. - Бьем солдат и сразу уходим внутрь.

- Бьем быстро, - уточнил Рикард, на бегу вынимая из ножен шпагу. - Если амбалы успеют к нам раньше, чем мы доберемся до узких коридоров, размажут в три секунды, но в здание им не пройти.

Четверо неписей двадцать пятого уровня так и не успели понять, что их убило. Я с разбегу вогнал Хлеборез одному из них прямо в незащищенное шлемом лицо, протащил стражника несколько метров и, оглушив второго ударом ноги, устремился дальше, давая возможность вступить в бой и остальным. Краем глаза я увидел, как Ашера рубанула саблями недобитого мною непися и ушла в инвиз, а ее место тут же занял Рикард, который опрокинул противника на пол и заколол.

Схватка была выиграна, едва начавшись, но обрадовался я слишком рано. Там, снаружи, пришли в движение гиганты. Внешняя неповоротливость оказалась обманчивой - даже в броне, весившей сотни килограмм, паладины перемещались с немыслимой скоростью. Расстояние, разделявшее внутренние и внешние ворота, они преодолели за считанные секунды. Один из игроков - танк в тяжелых доспехах - получил чудовищный удар боевым молотом и полетел вперед, сбивая с ног всех, кто попался ему на пути. К счастью, большая часть отряда уже успела спастись в помещении, куда гигантам было не пробраться.

- Тикери! - закричал Рикард, выглядывая из-за колонны. - Уходи оттуда!

Рыжеволосая девушка осталась снаружи не просто так. Она бесстрашно набросилась на паладинов, ловко орудуя двумя короткими кинжалами. Урона такое оружие почти не наносило, но стражи переключились на нее и отвлеклись от тех, кто был повален на землю. Мои союзники один за другим выползали из-под ног гигантов и укрывались за воротами. Несколько человек уже взялись за тяжелые створки, готовясь захлопнуть их, как только Тикери окажется внутри. Она плясала между паладинами, выписывая невероятные пируэты, иной раз оказываясь всего на волосок от боевых молотов, одного удара которых хватило бы, чтобы разорвать ее надвое. Непрерывно перемещаясь, девушка уводила противников все дальше и дальше от нас.

- Что она делает? - простонал я, ударив кулаком по стене. - Ее же убьют.

- Не думаю, - отозвался Рикард. - Она полгода не заходила в игру, но форму не потеряла. Смотри.


Убедившись, что все остальные в безопасности, Тикери решила позаботиться и о себе. Уворачиваясь от очередного удара, она сделала сальто назад и приземлилась уже на четыре лапы. Ни человеку, ни эльфу, ни любому другому представителю играбельных рас «Небесного Края» не дано было сравниться в скорости со стражами Цитадели. Но даже гиганту не догнать тигра.

- Закрывайте! - крикнул я. - Она успеет!

Огненно-рыжее тело пролетело в стремительно сужающуюся щель между створками, и мы тут же навалились на ворота. Оборотень по инерции пробежала еще несколько шагов и развернулась, проскользнув когтями по каменному полу.

- Отходите, прячьтесь за колонны! Сейчас пойдет «Святое Пламя»!

Превратившись в зверя, Тикери не утратила дара речи. Я видел, как зубастая пасть, в которой с легкостью поместилась бы моя голова, двигалась, производя звуки, отдаленно напоминавшие голос самой девушки.

- Что за «Пламя»? - поинтересовался я, задвигая тяжелый засов.

- Не болтай! - заорал Рикард, оттаскивая меня от сотрясающихся ворот. - Все назад!

Не имея возможности добраться до нас с оружием ближнего боя, паладины активировали одну из магических абилок. Как только торговец с размаху впечатал меня в колонну и сам пристроился рядом, в здание ворвался поток ослепительно-белого огня. Окованные железом ворота разлетелись в щепки, и несколько зазевавшихся игроков были испепелены практически мгновенно - от них даже тел не осталось. В лицо мне ударил поток раскаленного воздуха, от которого мгновенно начали слезиться глаза.

- Уходим! - Рикард потянул меня за собой. - «Святое Пламя» быстро перезаряжается.

Отступая вглубь коридора, я пересчитал оставшихся в живых союзников. Мы прошли самый сложный участок и потеряли четырех бойцов. Не так уж плохо - если считать, что худшее позади. Но так ли это на самом деле? Словно отозвавшись на мои мысли, где-то высоко на дозорной башне ударил колокол. Искусственный интеллект Цитадели объявил тревогу. Впереди с грохотом одна за другой опускались решетки. Наверняка и стражники не заставят себя ждать.

- О, это работенка как раз для меня, - заулыбался Рикард, проводя рукой по стальным прутьям. - Я взломаю замок за пару минут, только будьте любезны проследить за тем, чтобы никто не воткнул мне копье в спину.

- Не утруждайся, - подала голос Ашера.

Дроу коснулась ладонью небольшой мозаики на стене, и та отозвалась на ее прикосновение мягким сиянием. Решетка тут же поднялась, открывая нам путь дальше.

- Администраторский доступ? - удивленно поинтересовался торговец. - Твоя красотка-жена полна сюрпризов. Где ты ее откопал?

- Поначалу у нас не заладилось, - хмуро ответил я. - Но потом мы нашли общий язык.

- Снова эти твои тайны, - проворчал Рикард. - Хотя какая мне, в сущности, разница? Особенно если она сможет отключить сигнализацию.

- Увы, - Ашера покачала головой. - На это у меня полномочий нет. Удивляюсь, что они до сих пор не сняли с меня админку. Наверное, просто не предполагали, что мы решимся вылезти после вчерашнего.

- Ты знаешь, куда нам идти? - тихо спросил я. - Где они держат Шиву?

- Только предполагаю, - дроу убрала очередную преграду. - Скорее всего, в западной сторожевой башне. Меня держали именно там.

- А сигнализация?

- В комнате управления. Для этого придется заглянуть в центральную башню. Хорошо хоть не на самый верх. Это вполне реально - не так уж далеко идти. Меня больше смущают админы и стража.

- Ну, пока мы никого не встретили, - я пожал плечами.

- Вот это-то и напрягает…

Действительно, мы преодолели уже почти половину пути до сигнального колокола и до сих пор не встретили ни одного имперца. Едва ли Цитадель имела серьезные системы наблюдения - никто и никогда не готовил крепость к проникновению лазутчиков, но количество неписей и игроков внутри нее практически полностью исключала вероятность беспрепятственного прохождения по коридорам к центральной башне. И все же мы шли дальше, и никто даже не пытался нас атаковать.

- Слишком тихо, - недовольно пробормотал Рикард, тревожно оглядываясь назад. - Ну, если не считать этого чертова колокола. Я лично прирежу звонаря, как только мы до него доберемся.

- Поддерживаю, - прорычала Тикери. - В форме зверя мой слух куда лучше, и сейчас у меня начинает болеть голова. А я очень этого не люблю.

Тигрица шагала чуть спереди, освещая нам путь. Возможно, это был какой-то бафф из области магии Огня, но, скорее всего, оборачиваясь, жена вождя всегда выглядела так. Рыжее пламя ее шкуры сияло, разгоняя темноту коридора, и даже отпечатки лап Тикери еще какое-то время горели, оставляя на нашем пути вереницу постепенно затухающих следов. Звериный аватар, казалось, полностью состоял из пламени. Когда тигрица шумно выдыхала, из ее пасти вырывался целый сноп искр. Крохотные раскаленные капли стекали по ее усам и, отрываясь, таяли в воздухе. От облика оборотня буквально веяло жаром и грозной силой, и я еще раз молча порадовался, что такой опасный боец на нашей стороне.

- Небольшая группа в коридоре справа, - предупредила Тикери. - Там, за поворотом. Я их отсюда слышу - пыхтят, как кони.

Через пару десятков шагов и я сумел различить топот ног, раздававшийся прямо по направлению нашего движения, а спустя полминуты показались и сами стражники. Удивительно, но они, похоже, совершенно не ожидали наткнуться на нас - у половины из них оружие было убрано в ножны, а щиты болтались на ремнях за спиной. Мы перебили имперцев быстрее, чем они успели хоть как-то отреагировать и построиться для обороны.

- Что за ерунда? - хмуро проворчал Рикард, стряхивая со шпаги кровь. - Они вообще не были готовы к атаке. Как будто бы куда-то спешили. Но не сюда.

- Странно, - согласилась Ашера. - Но нам это только на руку. Еще несколько поворотов, и мы у цели.

Пробираясь к центральной башне, мы встретили еще пять таких же групп - малочисленных и слабых, неспособных оказать серьезного сопротивления. Потерь у нас больше не было, а я получил уровень и качнул Интеллект и «Порыв ветра» в магических умениях. Полоска маны за последние три левел-апа у меня уже изрядно подросла, и теперь я мог скастовать мощное заклинание и оставить достаточно очков на бафф или стан. Из классовых абилок выбор стоял между «Улучшенной силовой атакой» и «Улучшенной быстрой атакой», каждая из которых увеличивала урон и уменьшала расход энергии на соответствующие типы атак. В идеале имело смысл прокачать обе, но пока что я остановился на силовом варианте. Два оглушения в арсенале и пассивное умение нередко позволяли мне рубить не торопясь, пробивая броню и нанося даже высокоуроневому врагу серьезные повреждения.

- Чушь, - Тикери явно была удивлена и встревожена происходящим. - Мы в самом сердце имперской военной машины, и все, что мы встречаем - какие-то жалкие неписи? Где игроки? Где админы?

- Где-то рядом, - ответил я. - Мне кажется, что мы движемся прямиком в ловушку. Но какая разница? Отступать все равно некуда.

- Барды воспоют наш подвиг в веках, - высокопарно произнес Рикард, отсалютовав мне шпагой. - Знать бы только, зачем мы туда тащимся…

- Спасаем попавшего в плен друга, - неожиданно произнесла Ашера. - Он пострадал от имперского правосудия за помощь вольному народу.

- А-а-а, - протянул торговец. - Да, это благородная цель. Вполне достойная баллады. Или даже двух.

Я улыбнулся. То, что звучало как очевидная ложь, на самом деле было правдой. Или не было? Колоссальная крепость - и при этом почти пустая. Группа отважных разбойников, стремящаяся вызволить из темницы несчастного страдальца, шагает по бесконечным коридорам, но навстречу ей выбегают лишь кучки неуклюжих стражников. Принц Воров и его приспешники двигаются вперед, ловко уходя от охотников и пробираясь все ближе и ближе к цели. По счастливой случайности среди них та, кто хорошо знает Цитадель. Раньше красавица-дроу была беспощадным убийцей, но встретив героя, осмелившегося бросить вызов всей Империи, она отдала ему свое сердце и предала бывших хозяев... Отличный сюжет для фэнтези или голливудского блокбастера. Хотя нет. Сейчас все это скорее напоминало предсказуемую и бездарную постановку из детского кукольного театра. Марионетки послушно исполняли уготованные им роли. Чьи-то ловкие руки дергали за нужные ниточки, и разбойники упрямо шли вперед, а их неповоротливые противники умирали один за другим. Вход в центральную башню лежал прямо перед нами. Спектакль близился к развязке.

Но кто же кукловод? Чья воля незримо управляет всем, что происходит сейчас? А как насчет того, что происходило ранее? Вчера, три дня назад? Неделю? Одиночке не выстоять против системы - это закон. И все же я продержался достаточно долго, и даже пытаюсь огрызаться. У меня есть друзья и союзники. А еще мне нереально везет. Сначала меня подобрала в лесу добросердечная и отзывчивая Лита, потом интриганка Ашера перешла на мою сторону… Шанталь, спасшая нас от Охотника. Славик, Лютый, Умник, Дамира, теперь еще и Рикард с Тикери и двадцать человек, имен которых я даже не знал. Все они помогали мне - прятали, советовали, направляли, учили.

Все они говорили мне, что надо делать. Каждый день, с самого начала. Я успел побывать нищим беглецом, атаманом банды и даже предводителем целого союза кланов вольного народа, но много ли решений, которые я принимал, были моими собственными? Увы. Выводы напрашивались неутешительные. Судьба - а может, и чей-то хитроумный план - тащила меня сквозь вереницу немыслимых событий, на которые я едва ли мог повлиять. В сущности, все, что я делал - это просто не давал себя убить. Не так уж мало, учитывая мое положение, но явно недостаточно для той роли, которая зачем-то была мне отведена.

Звон колокола постепенно перерастал в ужасающий грохот. Комната управления находилась почти прямо над нами - осталось только преодолеть пару лестничных пролетов и выйти в коридор, соединявший центральную и западную башни на высоте нескольких десятков метров. Из-за жуткого шума даже Тикери не могла услышать шагов приближающихся врагов, так что нам приходилось двигаться медленно, постоянно ожидая атаки. Но никто не нападал - башня будто вымерла. Ступень за ступенью мы поднимались вверх, прижимаясь к стенам, пока не лестница не закончилась. У самого входа в комнату управления оказалось всего два стражника, которые не успели даже вытащить оружие.


- Ну что, готовы? - тихо спросил я, берясь за дверную ручку. - Ашера, как только я открою, идешь через инвиз, Тикери - сразу за Ашерой. Потом остальные. Действуем быстро, но осторожно. Там может быть засада.

Но засады не было. Зато здесь имелась уйма хрустальных шаров, представлявших собой что-то вроде системы наблюдения - в каждом из них мелькали изображения, на которых кто-то с кем-то сражался. Стены покрывали мозаичные панели управления, между которыми в панике метался игрок - рыцарь сорок третьего уровня, непрерывно вопящий что-то в магический кристалл. Огромный сигнальный колокол располагался прямо в центре круглого помещения и двигался сам по себе: ни звонаря, ни какого-либо сложного механизма - чистое волшебство. От него исходил уже даже не грохот - вибрация, которую я ощущал всем телом, а не только ушами. Именно эта вибрация и помешала дежурному администратору вовремя отреагировать на наше появление. Мы спокойно атаковали со спины, отправляя незадачливого рыцаря на респ в мгновение ока.

- Господи, наконец-то, - довольно выдохнул Рикард, когда кто-то из его бойцов активировал панель, отключавшую колокол. - Я почти оглох.

- Не ты один, - отозвалась Тикери. - Но все же спешу вас обрадовать: сюда кто-то идет. По лестнице, оттуда же, откуда и мы. Судя по тому, что они не топают, как слоны, это игроки. Человек пять-шесть.

- Тихо, - я приложил палец к губам. - Встанем по обе стороны от двери. Как только войдут - рубим.

Осторожные шаги приближались. Даже не обладая тонким слухом оборотня, я смог разобрать чей-то шепот. Похоже, противники сами опасались засады - они перемещались совсем не так, как бестолковые и шумные неписи. Кто же был там, за дверью? «Орлы Императора»? «Белая Гвардия»? Охотник, каким-то чудом сумевший скрыть свое присутствие? Неважно. Деремся. Мы молча переглянулись с Рикардом, стоявшим по другую сторону от входа. Торговец показал мне три пальца. Два. Один.

Я резким движением протянул руку вперед и, ухватив за плечо ближайшего противника, втянул его в комнату и швырнул на пол. Как ни странно, это удалось мне без особых усилий. Уже занося меч для удара, я успел прочитать:

Шива.

5 уровень.

- Стой! - я еле успел поймать за локоть вождя «Стражей», уже нацелившего шпагу физруку в горло. - Опустите оружие! Все! И вы тоже!

Последние мои слова были обращены к Славику с Лютым, которые замерли на пороге и таращили на нас с Ашерой изумленные глаза. Из-за них тревожно выглядывали Лита с Дамирой. Ребята пришли все - кроме Умника.

- Вы что здесь делаете? - спросил я. - Как вы вообще сюда попали? Шива, ты?.. Ты же… Как ты здесь оказался?!

- Вообще-то пришел спасать тебя… - недовольно проворчал физрук, поднимаясь с пола. - А что ты здесь делаешь?

Действительно, что? Спешу на помощь к томящемуся в плену товарищу? Так вот же он, прямо передо мной. Живой, здоровый и абсолютно свободный. Явившийся в Цитадель по собственной воле. А я? По чьей воле я здесь?

«Ярость берсерка» включилась сама по себе - или я уже достиг того уровня автоматизма управления своими абилками, что мне не нужно было даже задумываться чтобы их активировать. Умения, характеристики… так ли важно, что именно придавало силы? И скорость. Я сам не успел заметить, как схватил Ашеру за шею и одной рукой поднял в воздух.

- Значит, так?

Я сделал несколько быстрых шагов вперед и обрушил извивающееся тело дроу на мозаичные панели. Осколки цветного стекла брызнули во все стороны, а полоска здоровья девушки разом уменьшилась на треть. Я почувствовал отголосок ее боли - от удара и от порезов на шее, но мне было все равно.


Кажется, настало время поговорить по душам, дорогая моя, - прорычал я. - Так что же мы здесь забыли? Что на самом деле ждет нас в западной башне?

Ашера попыталась что-то сказать, но из сдавленного горла вырывался лишь нечленораздельный писк. Я не сразу ослабил хватку, с искренним удовольствием продлевая секунды ее агонии. И только когда лицо дроу начало синеть, я слегка разжал пальцы.

- Попробуешь снова соврать, и я придушу тебя, - предупредил я. - Итак, спрашиваю в последний раз: что в башне? Зачем ты притащила нас сюда?

Нет, это не ловушка. Во всяком случае, не простая. У моей супруги уже были десятки и сотни возможностей привести меня прямиком в лапы имперцев, но все эти дни она неизменно защищала меня от солдат и охотников за головами, нередко рискуя собой. В какие бы игры ни играла Ашера, ее интересы отнюдь не совпадали с интересами администрации «Небесного Края». Но это совершенно ничего не меняло. Она обманывала меня и всех нас. Все - и объединение кланов, и захват Арсенала, и штурм Цитадели - на самом деле служило одним лишь ее целям, о которых она не собиралась мне рассказывать.

- Что там?! - заорал я, изо всех сил сдавливая горло дроу.

Я почувствовал, как под пальцами внутри что-то хрустнуло. Ашера исступленно колотила руками и пятками по стене, теряя последние очки жизней. Может быть, я вот так и прикончил бы ее, если бы не Рикард с Шивой. Они взяли меня за плечи - аккуратно, совершенно без усилий. Одного резкого движения с их стороны сейчас было бы достаточно для того, чтобы я сначала свернул шею дроу, а потом зарубил их. Ну, или хотя бы попытался…

- Спокойно, дружище, - тихо произнес торговец, мягко потянув меня назад. - Она не может говорить. Ты ей все ребра переломал. Ну же, отпусти.

Я тяжело вздохнул и разжал пальцы. Дроу скользнула по стене и рухнула на колени у моих ног. Какое-то время она просто хрипло втягивала в себя воздух, опираясь на пол ладонями, разрезая их битой мозаикой. Я не стал дожидаться, пока обманщица придет в себя. Лезвие моего меча уперлось ей в живот.

- Там… камень… - простонала Ашера, выплевывая сгустки крови.

- Что-то я не расслышал, - я легонько надавил на рукоять. - Повтори.

- Там мой «Могильный камень»!



ГЛАВА 20

Ложь всегда разная. Кто-то обманывает для того, чтобы обогатиться за чужой счет. Кто-то - в страхе перед наказанием за проступок. Некоторые просто получают от этого удовольствие, а кому-то приходится врать снова, раз за разом, чтобы прикрыть предыдущую ложь, которая множится и накапливается, подобно несущемуся с горы снежному кому.

В конце концов, бывает и ложь во спасение. Например, во спасение себя самого. Не то, чтобы я полностью оправдывал Ашеру, но понять ее было несложно. Особенно после того, что она рассказала мне.

- Могильный камень, - тихо произнесла дроу, с трудом шевеля потемневшими губами. - В маленькой круглой комнатке. Метра три диаметром. Ни дверей, ни окон. Вход через потолок, обычно закрытый решеткой. Ни мебели, ни книг - ничего. Голые холодные стены.

- Клетка… - прошептал я, опуская голову.

- Клетка, - повторила Ашера. - Там я провела почти год. Конечно же, я пробовала сбежать. Нападала на тех, кто приходил ко мне, бросалась на стену, обламывая ногти, пыталась допрыгнуть до краев. Знала, что не получится, но все равно пыталась. Я долго держалась. Очень долго. Даже когда они начали меня наказывать. Морили голодом, расстреливали из арбалетов, сжигали, затапливали камеру водой, пока я не задыхалась под решеткой. Оживала - на том же самом месте, а потом все повторялось сначала. Не знаю, сколько раз. После десятого я перестала считать. Каждый день, за каждую провинность. Иногда просто так. Наверное, им было забавно смотреть…

- Мрази, - выругался кто-то из ребят за моей спиной. - Суки, поубивал бы...

- В общем, я сломалась, - продолжила Ашера. - Ползала на коленях, плакала, умоляла выпустить меня, обещала сделать для них все, что угодно. Не из-за боли, нет. Ты удивишься, но даже к боли можно привыкнуть. Но сидеть в клетке, зная, что ждать нечего… Ты ведь сам знаешь - не такая уж я и крутая. И тогда она отправили меня на охоту. Насчет одной жертвы я говорила правду. Я поймала парня, но сама попробовала сбежать. Именно в тот день я узнала, что такое Черная Печать. И оказалась в той же самой комнате без дверей - еще на полгода.

- А потом тебя снова отправили охотиться за мной, - полувопросительно произнес я. - Так ведь?

- Именно, - кивнула дроу. - А дальше ты и сам все знаешь.

- Нет, - задумчиво отозвался я. - Не все. Но догадываюсь. И раньше догадывался.

- И что теперь? - Ашера кисло улыбнулась и привалилась спиной к стене. - Убьешь меня?

- Честно говоря, у меня была такая мысль, - я улыбнулся и опустился на корточки рядом с ней. - Но ты мне нужна живая. Нам еще надо добраться до западной сторожевой башни и забрать твой камушек. Что скажешь?

- Ты поможешь мне? - удивленно пробормотала Ашера. - Даже после всего этого? Даже зная, что тебя ждет?

- Да, - мне почему-то стало смешно. - А что мне еще делать? Прятаться от охотников, пока мое тело в реале окончательно не протухнет? Знаешь, самое забавное, что ты не так уж много мне врала. Даже Шива оказался в Цитадели. Сам пришел, представляешь? Кстати, а где ты пропадал все эти дни? - поинтересовался я, оборачиваясь. - С тобой никто не мог связаться.

- К матери в Ригу ездил, срочно надо было, - физрук нахмурился. - А в чем проблема-то? Я ж Кирюхе звонил, просил остальным передать…

- Он ничего не говорил, его и в школе сегодня не было, - подал голос Лютый. - Но мы знали, что эта… эта, - эльф указал на Ашеру, - поведет тебя сюда. Вот и пришли.

- Как?

Рикард подошел ближе. На его лице явственно читался напряженный мыслительный процесс. Он не имел никакого представления даже о малой части деталек этой безумной головоломки, но острый и живой ум вождя «Стражей полуночи» все же пытался сложить осколки фактов в единое целое.


Как вы сюда попали? - требовательно спросил торговец. - Как прошли охрану на воротах?

- Какую охрану? - глаза Славика округлились. - Не было там никакой охраны. Паладины лежали убитые. Я думал, это атаман злобствует…

- Не хочу прерывать трогательную сцену воссоединения старых друзей, - неожиданно промурлыкала Тикери, - но сюда движется еще два отряда. С лестницы и с коридора. Раза в три больше, чем нас. Не неписи - игроки.

- Не сомневаюсь, - расхохотался я. - Странно, что он так поздно.

- Он? - удивился Рикард. - Кто - он?

Бафф еще работал. Я не хуже тигрицы слышал, что происходит снаружи. Нас обступали с двух сторон. Десятки ног грохотали по каменным плитам и ступеням. Они не торопились - знали, что бежать нам некуда. Что нас совсем немного - от силы двадцать человек. Не могли не знать. Капкан не захлопнулся раньше только потому, что у них попросту не хватало людей. Все хрустальные шары показывали одно и то же: блеск стали и вспышки атакующих заклятий. Сражение шло не только в Цитадели. Фалленстар превратился в громадное поле боя. Я уже видел такое в свой самый первый день в «Небесном Крае». Кто-то снова пришел помочь нам - или просто сводил собственные счеты с Империей, оттягивая на себя силы городской стражи и дружественных власти кланов. Это не имело абсолютно никакого значения. Мой личный враг вел свое войско именно за мной.

Его шаги раздавались на лестнице, все ближе и ближе. Я каким-то чудом мог различить их среди топота всех остальных. Тяжелая броня позвякивала точно так же, как и любая другая, но нервное и шумное дыхание выдавало моего теперь уже бывшего товарища с головой. Он не хотел идти сюда. Он явно предпочитал делать грязную работу чужими руками, но на этот раз иного выбора у него не осталось. Трусость вполне могла пересилить даже желание уничтожить меня, но новые хозяева требовали повиновения и не слишком-то считались со своим прислужником - малодушным, робким и окончательно запутавшимся в интригах, которые ему оказались не по зубам. И все же он был очень сообразительным юношей - к сожалению, куда сообразительнее меня.

- Умник. Ты и правда Умник, а я - полный кретин.

Я громко повторил слова, которые говорил ему два дня назад. Ребята и Шива изумленно уставились на меня. Сюрприз, да? Еще какой. Хороший мальчик, отличник и староста сумел провести всех нас, но в конечном итоге сам стал жертвой собственного предательства. А я был слишком наивен, чтобы заметить все это раньше. Но что я мог поделать теперь, когда десятки имперских игроков медленно зажимали нас в стальные клещи?

- Шива… Юрий Владимирович! И вы, ребята… и все остальные. Уходите! Я… мы должны задержать двух очень опасных преступников, совершивших… Просто отключайтесь!

Что ж, ему хотя бы хватило такта не нести бред про злодеяния и нарушение законов Империи. Не стоило превращать нашу благородную трагикомедию в уродливый и безвкусный фарс.

- Мы даем вам минуту на размышление!

Голос парня на лестнице задрожал и сорвался в писк. Я еще раз подумал, что заставить Умника лично командовать группой захвата было изощренной пыткой. Мало кто годился на эту роль меньше, чем он. Даже сейчас староста обращался не ко мне, а к своему учителю, в наивной надежде на то, что Шива уладит все вопросы мирным путем, убедив нас сложить оружие.

- Неплохо поиграли, да? - грустно улыбнулся я, опираясь на меч. - Но любая игра рано или поздно заканчивается. Сейчас здесь станет очень жарко. Как ни прискорбно, этот бой нам не выиграть. Их втрое больше, чем нас, и все неплохого уровня. Предлагаю всем, кто может, разлогиниться. Ваших лиц и имен еще никто не видел…

- Ни хрена, - Славик безапелляционно перебил меня и вытащил из-за пояса топоры. - Я эту падлу очкастую закопаю. А завтра в школе еще раз закопаю.

- Поддерживаю, - кивнул Лютый, разжигая на ладони колдовское пламя. - Мы своих не бросаем.

Несколько игроков - в основном, наемники - последовали моему совету и растворились в воздухе, но большинство готовилось к бою. Рикард, Тикери, Шива, ребята и еще десяток бойцов, имен которых я даже не знал, были готовы драться за нас с Ашерой. Я поймал взгляд Литы. Лучница демонстративно отвернулась, словно желая сказать - ничего личного. Пусть так. Помочь тому, кто в этом нуждается, невзирая на собственные обиды - сильное, взрослое решение. Эта девушка достойна лучшего, чем я. Она и сама это поймет - если еще не поняла. Как здорово было бы сейчас просто поговорить с ней… Но отведенная нам минута таяла.

- Ну что, умирать, так с музыкой? - я поднял Хлеборез и шагнул к выходу.

- Нам еще рано умирать, друг мой!

Рикард. Разумеется. Я криво улыбнулся. Как бы ни был умен вождь «Стражей полуночи», даже ему пока не понять, что здесь на самом деле происходит. Возможно, он до сих пор считает, что мы выполняем какой-то заумный квест, а рассказ Ашеры - всего лишь блестящая актерская игра. В любом случае, для него смерть - это просто безболезненная потеря всех очков жизни с последующим возрождением на респе. Торговец рисковал только высокоуровневым аккаунтом. Не самая малая по здешним меркам утрата, но куда меньше той, которая могла постичь нас с дроу. Я был благодарен Рикарду за попытку приободрить меня и остальных, но все же она казалась похожей на издевательство.

- Послушай, я серьезно, - продолжил вождь «Стражей». - Это не пустой треп. У меня есть одна штука. Думаю, ты знаешь, о чем я.

Обернувшись, я едва не ослеп. Удивительно, насколько яркой иной раз может быть темнота. От оружия, которое торговец достал из инвентаря, исходил черный свет. Но даже до того, как разглядеть до боли знакомые ржавое лезвие и обломанную крестовину, я уже знал, что появится в руках у Рикарда. По комнате управления словно прокатилась волна мертвенного холода, от которого все мои союзники сначала застыли, а потом инстинктивно дернулись назад, закрывая руками лица. Шерсть на загривке у Тикери встала дыбом, девушка-оборотень колотила себя хвостом по огненным бокам, разбрасывая горячие искры, а ее раскаленные когти медленно крошили камень под лапами. Славик и Лютый повалились на колени, Ашера просто обхватила голову руками, и только сам вождь «Стражей» и Шива сохранили самообладание.

- Р-р-р-р-р-р-р… Убер-р-р-ри! - прорычала тигрица. - Я же пр-р-р-росила!

От волнения голос оборотня почти перестал быть человеческим. Звериная ипостась брала верх, пытаясь защитить сознание Тикери от разрушительной мощи Темного Клинка.

- Отвернись. Не смотри! - скомандовал Рикард. - И вы тоже! Это опасно!

Вовремя. Я видел, как меняются лица моих товарищей и других бойцов. Первый шок быстро проходил, и ужас, который внушал им ржавый меч из подземелья Арсенала, начинал щедро разбавляться безумной алчностью. Еще немного, и они бы просто поубивали друг друга, стремясь завладеть уродливым артефактом.

- От него у меня даже в реале башка трещит, - пожаловался Рикард. - Но я ничего не могу с ним сделать. Я… пытался. Забери его от меня, пока не поздно!

Очередная случайность? Или все-таки судьба? Сила, способная переломить ход событий и превратить неизбежное поражение в победу, вдруг оказалась под рукой. Бог из машины. Или, вернее сказать, Дьявол. Отвратительное оружие, чья суть была еще более темной и порочной, чем внешний облик. Оружие, которое я забрал из хранилища, куда его мудро спрятали админы. Мощь Темного Клинка не ограничивалась «Небесным Краем», просачиваясь в реал, вытягивая из владельца силы и постепенно превращая человека в уродливое и безумное существо. Рикард был достаточно умен, чтобы вовремя осознать, что ржавый меч медленно убивает его, но хватит ли торговцу воли для того, чтобы отказаться от этого въедливого порождения Мрака? И хватит ли воли у меня?

Я не хотел. Не хотел обладать чем-то, больше похожим на сгусток Тьмы, чем на оружие из стали. Не хотел касаться гнилой рукояти - ни тогда, ни сейчас. Но выбор был сделан уже давно. И даже не в Арсенале, нет. Можно сколько угодно перекладывать ответственность за свои поступки на кого-то другого. На Литу, помогавшую мне скрыться. На дроу, заставившую меня сражаться. На свое собственное альтер эго, которое тихо дремало в глубине моего сознания, пока не приходило время драться и убивать. Анвер дважды искалечил Ашеру, подчистую вырезал маленькую деревушку и даже совладал с Темным Клинком. Каждый раз - вместо меня.

Нет. Не так. Я дважды искалечил Ашеру, я подчистую вырезал маленькую деревушку и я совладал с Темным Клинком. Удобно думать, что все поступки, которыми сложно гордиться, совершил молчаливый убийца внутри твоей головы, но пора признаться во всем - хотя бы себе самому. Все это время Анвер был не частью меня - он был мной. С первого дня, с первого убитого волка. Я создал его, чтобы защитить себя. Я дал ему в руки оружие, равного которому не найти во всем «Небесном Крае», и я же отнял у него меч. Но теперь Темный Клинок стремился вернуться к хозяину. Так же, как и я стремился вновь завладеть им. Я, Анвер и ржавая железка были частями одной мозаики, одной системы, которая была создана с одной лишь целью - сеять смерть. Кем? Когда? Зачем? Вопросы, отвечать на которые у меня не было ни времени, ни желания.

Я потянулся вперед. Меч вырвался из рук Рикарда и, преодолев разделявшие нас метры, лег рукоятью в мою ладонь. Я зажмурился, ожидая удара, но его не было. Я уже заплатил свою цену за могущество тогда, в подземелье, и теперь лишь вернул себе то, что принадлежало мне. Всегда принадлежало.

Я почувствовал, как мое тело меняется. Мускулы наливались свинцовой силой. Полоски здоровья, энергии и маны росли. Невидимый счетчик словно взбесился и накручивал мои характеристики до заоблачных высот, перекраивая саму игровую реальность. Гранитные плиты под ногами потрескались, не выдержав тяжести того, что наполняло меня. Черный вихрь рвался наружу, и удержать его было непросто. Я с большим трудом перекрыл поток - еще немного, и мое сознание полностью растворилось бы в нем, и на свет появилось бы безумное чудовище, которому нет имени. Я и так хлебнул куда больше сил, чем могло выдержать мое хрупкое тело. Во всяком случае, достаточно для того, чтобы выполнить свою функцию.

- Все баффы на меня. И просто не высовывайтесь.

Мне казалось, что я говорил тихо, почти шепотом, но от звуков моего голоса задрожали стены, несколько бойцов упали на колени, не удержав равновесие, а по мозаичным пластинам пошли глубокие трещины.

- Ну уж нет, - решительно заявил побледневший Рикард, поудобнее перехватывая шпагу. - Я не собираюсь упускать свое место в балладе.

Остальные промолчали. Всем моим товарищам явно было не слишком комфортно находиться в одном помещении с монстром, в которого я превратился: в их лицах я видел лишь страх и отвращение.

- Мы заходим! - истерично завопил Умник с лестницы.

Прямо в дверях я натолкнулся на первую волну атакующих. Рыцари в тяжелой броне - тридцатый уровень и выше. Для того чтобы пройти дальше, мне даже не понадобился меч. Я просто расшвыривал сотни килограмм доспехов и плоти свободной рукой, расчищая себе путь. Тела противников разлетались в стороны, кроша камень лопающимися панцирями. Арбалетчики и маги осыпали меня болтами и боевыми заклинаниями, пехотинцы пытались вогнать мне копья между пластинами брони, но я просто шел вперед. Темный Клинок прочерчивал в строю врагов кровавые борозды. С каждым взмахом длинного уродливого лезвия гасли два-три имени. Меч был ужасно сбалансирован - он совершенно не годился для эффектного фехтования и хитрых приемов. Его создали не для того, чтобы драться. Оружие палача, а не воина, ржавая железка отлично умела только одно - убивать.

- Остановите его, кто-нибудь! - закричал кто-то в задних рядах. - Он что, неуязвимый?

Не совсем так. Мои раны болели, и, пожалуй, куда сильнее, чем раньше. Но боль лишь вливала в меня новые силы, ускоряя и исцеляя меня. Даже кровь врагов не стекала с клинка, а впитывалась сталью, передавая мне жизни убитых. Я работал мечом длинными размашистыми движениями, выкашивая обреченное воинство Умника. Среди них оказалось не так уж много топовых бойцов - от силы полтора десятка, остальные едва ли были сильнее Рикарда и его отряда. Когда я прикончил высокоуровневых, остальные дрогнули и побежали.

- Стойте! Мы не можем дать ему уйти! - надрывался Умник. - У нас приказ!

Осторожный и трусливый щитоносец предпочел остаться за спинами имперцев. Для того чтобы посмотреть в глаза своим товарищам и учителю, нужно иметь немало мужества, которого у него не было. Я преследовал бегущих, разрубая их надвое и ломая шеи, постепенно приближаясь к выходу на лестницу, где притаился предатель. Я не мог причинить врагам боль, но в моем облике на них наступал сам ужас, с которым им было не справиться. Несколько человек предпочли спрыгнуть вниз и разбиться о камни, лишь бы не встретиться со мной. Тем лучше. Никто не помешает мне, когда я настигну Умника.

Я нашел его на небольшой площадке, соединявшей два лестничных пролета. Отступавшие в панике сбили его с ног, и он так и не сумел подняться. Я медленно спускался вниз по дрожавшим и осыпающимся ступеням. Темный Клинок скрежетал по стене, высекая искры и оставляя на камнях глубокие царапины, похожие на рваные раны, сочащиеся крошкой.

- Прости меня, - шептал щитоносец, медленно отползая, пока не уперся лопатками в стену. - Прости. Прости. Прости…

- Засада у обоза, - заговорил я. - Налет на лагерь. Я ничего не забыл?

- Я не хотел! - жалобно вхлипнул мой бывший товарищ. - Я не думал, что так получится… Они помогли бы тебе!

- Так же, как помогли Ашере? - рассмеялся я. - Но зачем? Из-за Литы, да? Решил изящно избавиться от меня? Дурак. У тебя все равно ничего бы с ней не вышло.

- Нет! Не трогай! - зарыдал Умник, когда я протянул к нему руку. - Я же ребенок! Как ты можешь? Ты же хороший!!!

Нет, парень. Я уже давно перестал быть хорошим - если вообще когда-то был. Это игра для взрослых, и в том, что она оказалась тебе не по зубам, виноват только ты сам. А чего ты ждал? Что я просто похлопаю тебя по плечу и скажу что-то вроде: «Ну ладно, бывает. Не делай так больше»? Пожалуй, пару дней назад я бы так и сделал. Но не сейчас.

Когда я почти коснулся лица Умника, к нему вернулась способность двигаться. Громко и протяжно заверещав, он рухнул набок и попытался отползти в сторону. Я наступил ему сапогом на спину и с наслаждением услышал хруст ломающихся костей. То ли от страха, то ли от боли, пробивающейся даже сквозь виртуальные фильтры, он вопил так, что у меня закладывало уши. Я наклонился и, вогнав покрытые сталью пальцы прямо в глазницы щитоносца, начал медленно оттягивать его голову назад. Затрещал позвоночник.

- Надо было разлогиниться, - усмехнулся я и резко дернул.

Раздался омерзительный звук разрываемой плоти, и по ступеням вниз хлынул алый поток. Где-то за спиной закричало сразу несколько женских голосов. Я обернулся.

Все мои спутники были здесь. Ашера, Шива с ребятами, Рикард, Тикери и другие «Стражи полуночи» стояли на лестнице друг за другом, молча наблюдая за происходящим. Ни поздравлений с победой, ни упреков. Ничего. Один за другим бойцы таяли в воздухе, покидая «Небесный Край». Только у физрука хватило смелости на то, чтобы приблизиться и заглянуть мне в глаза.

- Не приближайся к ребятам, - тихо сказал он перед тем, как разлогиниться. - Если в тебе осталось хоть что-то человеческое - не приближайся. Больше никогда.

Человеческое? Нет. И нечеловеческого тоже нет. Мои друзья уходили, и с ними уходила и взятая взаймы Сила, оставляя за собой только щемящую серую пустоту. Меч, снова превратившийся в жалкую ржавую железку, с глухим звоном уперся в камни. Если бы я мог разжать пальцы, я бы выронил его. Невесомая броня давила плечи тяжким грузом, от которого подгибались колени. Я почувствовал, как мои усы и губы заливает что-то липкое и соленое. Кажется, кровь. Не от ран, нет. Просто так. Я устало облокотился на стену, закрыв глаза. Откуда-то издалека доносились звуки боя.

- Пойдем, - тихо произнесла Ашера, протягивая мне руку. - Времени мало.

- Плевать, - я тряхнул головой. - Иди. Можешь оставить меня здесь. Мне все равно.

- Зато мне не все равно, - дроу упрямо поджала губы. - Отдохни немного, и пойдем. Здесь совсем близко.

У меня были свои понятия о «близко». Даже путь вверх на один лестничный пролет выглядел бесконечно долгим. А уж преодолеть сотню метров по коридору и пройти в западную сторожевую башню и вовсе казалось непосильной и абсолютно бессмысленной задачей.

- Хорошо, - хрипло выдохнул я. - Веди.

Медленно, ступенька за ступенькой, шаг за шагом мы двинулись к цели. Я кое-как переставлял ноги, но скорее Ашера попросту тащила меня на себе. Если бы не она, я так бы и остался там, где убил Умника. Где потерял всех. Где потерял себя.

- Брось, - дроу указала глазами на мой меч, волочившийся по полу. - Он больше не нужен.

Я молча помотал головой. Если бы это было возможно… Темный Клинок словно прирос к моей руке, став ее продолжением - тяжелым, уродливым и бесполезным. Я заметил, что начал немного припадать на правую ногу. Такое не вылечить магией или зельем, и оно не пройдет со временем. Это не помешает драться, если мне когда-нибудь снова придется. Хромота - лишь знак, отметина. Сила, которой я коснулся, оставила на мне свою печать.

Коридор. Узкие бойницы, гранитные плиты под ногами. Тишину разгоняли только наши шаги и тяжелое дыхание Ашеры. Дверь. Башня. Клетка. Я остался снаружи. Неважно, сколько времени понадобится дроу на то, чтобы деактивировать свой «Могильный камень». Нам все равно не уйти...

…Странно. Комната управления и коридор рядом с ней выглядят так, будто бы здесь разорвалась маленькая атомная бомба. Нет, не останавливаемся. Засады нет. Дальше. Туда, в западную башню. Нет, можно не торопиться. Уже некуда. Все выходы перекрыты. Он не будет убегать. Откуда? Просто знаю. Идем. Сегодня все закончится. Коридор. Длинный и прямой. И там, в конце - Он. Еще немного, и я смогу увидеть…

…Его. Высокий, худой. Сильный, несломленный, но бесконечно усталый. Длинные седые волосы. Похоже, ему тяжело стоять - он опирается на меч. В жизни не видел более уродливого оружия - но от него веет смертью. Не хотел бы я попасть под удар этой жуткой железки. Но исход нашей схватки решат не клинки. Я здесь, чтобы забрать свое.

Я вытягиваю руку. Отдай. Он падает на колени, но все только начинается. Я в первый раз вижу его глаза. В них плещется Тьма. Он стал намного сильнее с тех пор, как мы встречались в последний раз. Он теперь другой. Он не может, не должен сопротивляться мне - но он сопротивляется...

… Потому, что иначе нельзя. Смерти и плена я не боялся, но то, что пытался сделать со мной Охотник, было во сто крат хуже. Его ледяная мощь вытягивала из меня последние крохи сил, сгибая и втаптывая в черную пустоту Удивительно, как я вообще держался после всего, что сегодня случилось. Наверное, во мне просто не осталось ничего, что умело сдаваться. Но мой меч был еще при мне, и я собирался им воспользоваться.

Глаза в глаза. И плевать, что лицо моего врага скрыто за железной маской. Я уперся клинком в пол и медленно поднялся на ноги. Только я и он. Остальное уже не имело никакого значения. Ни пара десятков бойцов, выстроившихся полукругом за спиной Охотника, ни те, другие, которые сейчас подкрадывались к ним сзади. Это касалось только нас двоих. Ашера выскочила из-за моей спины, на бегу обнажая сабли, и тут же покатилась по полу, насквозь пробитая тяжелым арбалетным болтом, который вышел у дроу из поясницы. Она была еще жива - неизвестный стрелок не собирался ее убивать. Только остановить. Впереди уже кипел бой - имперцы схватились с врагами, атаковавшими с тыла. Идти вперед. Тяжело, но каждый шаг давался мне легче предыдущего. Охотник все так же стоял посреди бушующего огнем и сталью безумия - стрелы и заклинания словно огибали его. Неважно. Пусть у меня хватит сил лишь на один удар - я не промахнусь.

Я уже начал заносить меч, когда все кончилось. Враг двигался неуловимо быстро. Он выхватил из ножен свое оружие - тоже полуторник, только короче и легче моего, но вместо того, чтобы схватиться со мной, лишь отсалютовал им в насмешливом поклоне. И исчез. Лезвие Темного Клинка выбило искры из камней в том самом месте, где он только что стоял.

Какое-то время я тупо рассматривал гранитный пол, словно пытаясь найти среди плит тайный проход, по которому ускользнул разлогинившийся Охотник, пока меня не окликнул чей-то голос.

- Долго же мы за тобой гонялись, парень! - радостно произнес высокий воин в темной броне, шагая ко мне по трупам имперцев. - Скажи спасибо, что мы пришли вовремя!

- Иди к черту, - устало огрызнулся я.

- Послушай, - строго продолжил незнакомец, снимая шлем. - Я знаю, что тебе сейчас нелегко. Что у тебя куча вопросов, и все такое. Я не мастак говорить умные слова, да и нет у нас времени, понимаешь?

- Как скажешь, - я равнодушно пожал плечами. - Честно говоря, мне плевать.

- Знаю, - воин понимающе кивнул. - Ты даже не представляешь, насколько хорошо. Но я не буду ничего объяснять - на это есть другие люди, лучше и умнее меня. Я просто солдат, и мне поставили задачу выручить тебя и привести к нашим. Там ты узнаешь все, обещаю.

- Я не верю тебе, - я попытался выпрямиться, чтобы не смотреть на рослого собеседника снизу вверх, но лишь пошатнулся и снова оперся на меч. - Я вообще никому не верю.

- Как хочешь, - незнакомец достал из инвентаря небольшой шарик и бросил его на землю. - «Путевая Сфера» действует минуту. Имперцы будет здесь через три, и на этот раз мы не сможем перебить всех. Так что - решать тебе.

Артефакт со звоном разбился о камни, образуя переливающийся портал, в котором один за другим исчезли наши спасители. Говоривший со мной уходил последним. Странно, но я даже не запомнил его лица - только глаза: серые, будто бы стальные. Умные и внимательные, чем-то неуловимо напоминавшие глаза Шивы.

- Ты знаешь, кто они? - спросил я.

- Имени я не видела, - ответила Ашера, медленно приближаясь ко мне.

Ее рана уже закрылась, но красная полоска заполнилась едва ли на пятую часть. О том, чтобы встретить имперцев с оружием в руках, нечего было и думать.

- Они все под «Масками», - продолжила дроу. - Но кое-какие лица я, кажется, узнала. Их всех разыскивают. И не простые игроки. Топовые кланы.

- Вот как… Ну что, идем? - поинтересовался я, указывая на портал, тускло мерцавший прямо перед нами.

- Как скажешь, - Ашера взяла меня за руку. - За тобой я пойду куда угодно.

- Надеюсь, хотя бы в этот раз я действительно решаю что-то сам, - задумчиво произнес я.

И сделал шаг.




home | my bookshelf | | Беглец |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 37
Средний рейтинг 4.6 из 5



Оцените эту книгу